Intervention Review

Vaccines for preventing influenza in healthy adults

  1. Vittorio Demicheli1,*,
  2. Tom Jefferson2,
  3. Lubna A Al-Ansary3,
  4. Eliana Ferroni4,
  5. Alessandro Rivetti1,
  6. Carlo Di Pietrantonj1

Editorial Group: Cochrane Acute Respiratory Infections Group

Published Online: 13 MAR 2014

Assessed as up-to-date: 24 MAY 2013

DOI: 10.1002/14651858.CD001269.pub5

How to Cite

Demicheli V, Jefferson T, Al-Ansary LA, Ferroni E, Rivetti A, Di Pietrantonj C. Vaccines for preventing influenza in healthy adults. Cochrane Database of Systematic Reviews 2014, Issue 3. Art. No.: CD001269. DOI: 10.1002/14651858.CD001269.pub5.

Author Information

  1. 1

    Azienda Sanitaria Locale ASL AL, Servizio Regionale di Riferimento per l'Epidemiologia, SSEpi-SeREMI - Cochrane Vaccines Field, Alessandria, Piemonte, Italy

  2. 2

    The Cochrane Collaboration, Roma, Italy

  3. 3

    College of Medicine, King Saud University, Department of Family & Community Medicine, Holder of "Shaikh Abdullah S. Bahamdan" Research Chair for Evidence-Based Health Care and Knowledge Translation, Riyadh, Saudi Arabia

  4. 4

    Lazio Regional Health Service, Department of Epidemiology, Rome, Italy

*Vittorio Demicheli, Servizio Regionale di Riferimento per l'Epidemiologia, SSEpi-SeREMI - Cochrane Vaccines Field, Azienda Sanitaria Locale ASL AL, Via Venezia 6, Alessandria, Piemonte, 15121, Italy.

Publication History

  1. Publication Status: New search for studies and content updated (conclusions changed)
  2. Published Online: 13 MAR 2014




  1. Top of page
  2. Abstract
  3. Plain language summary
  4. Résumé
  5. Résumé simplifié


Different types of influenza vaccines are currently produced worldwide. Vaccination of pregnant women is recommended internationally, while healthy adults are targeted in North America.


To identify, retrieve and assess all studies evaluating the effects (efficacy, effectiveness and harm) of vaccines against influenza in healthy adults, including pregnant women.

Search methods

We searched the Cochrane Central Register of Controlled Trials (CENTRAL) (The Cochrane Library 2013, Issue 2), MEDLINE (January 1966 to May 2013) and EMBASE (1990 to May 2013).

Selection criteria

Randomised controlled trials (RCTs) or quasi-RCTs comparing influenza vaccines with placebo or no intervention in naturally occurring influenza in healthy individuals aged 16 to 65 years. We also included comparative studies assessing serious and rare harms.

Data collection and analysis

Two review authors independently assessed trial quality and extracted data.

Main results

We included 90 reports containing 116 data sets; among these 69 were clinical trials of over 70,000 people, 27 were comparative cohort studies (about eight million people) and 20 were case-control studies (nearly 25,000 people). We retrieved 23 reports of the effectiveness and safety of vaccine administration in pregnant women (about 1.6 million mother-child couples).

The overall effectiveness of parenteral inactivated vaccine against influenza-like illness (ILI) is limited, corresponding to a number needed to vaccinate (NNV) of 40 (95% confidence interval (CI) 26 to 128). The overall efficacy of inactivated vaccines in preventing confirmed influenza has a NNV of 71 (95% CI 64 to 80). The difference between these two values depends on the different incidence of ILI and confirmed influenza among the study populations: 15.6% of unvaccinated participants versus 9.9% of vaccinated participants developed ILI symptoms, whilst only 2.4% and 1.1%, respectively, developed laboratory-confirmed influenza.

No RCTs assessing vaccination in pregnant women were found. The only evidence available comes from observational studies with modest methodological quality. On this basis, vaccination shows very limited effects: NNV 92 (95% CI 63 to 201) against ILI in pregnant women and NNV 27 (95% CI 18 to 185) against laboratory-confirmed influenza in newborns from vaccinated women.

Live aerosol vaccines have an overall effectiveness corresponding to a NNV 46 (95% CI 29 to 115).

The performance of one-dose or two-dose whole virion pandemic vaccines was higher, showing a NNV of 16 (95% CI 14 to 20) against ILI and a NNV of 35 (95% CI 33 to 47) against influenza, while a limited impact on hospitalisation was found (NNV 94, 95% CI 70 to 1022).

Vaccination had a modest effect on time off work and had no effect on hospital admissions or complication rates. Inactivated vaccines caused local harms. No evidence of association with serious adverse events was found, but the harms evidence base was limited.

The overall risk of bias in the included trials is unclear because it was not possible to assess the real impact of bias.

Authors' conclusions

Influenza vaccines have a very modest effect in reducing influenza symptoms and working days lost in the general population, including pregnant women. No evidence of association between influenza vaccination and serious adverse events was found in the comparative studies considered in the review. This review includes 90 studies, 24 of which (26.7%) were funded totally or partially by industry. Out of the 48 RCTs, 17 were industry-funded (35.4%).


Plain language summary

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Vaccines to prevent influenza in healthy adults

Review question

We evaluated the effect of immunisation with influenza vaccines on preventing influenza A or B infections (efficacy), influenza-like illness (ILI) and its consequences (effectiveness), and determined whether exposure to influenza vaccines is associated with serious or severe harms. The target populations were healthy adults, including pregnant women and newborns.


Over 200 viruses cause influenza and ILI, producing the same symptoms (fever, headache, aches, pains, cough and runny noses). Without laboratory tests, doctors cannot distinguish between them as both last for days and rarely lead to death or serious illness. At best, vaccines may only be effective against influenza A and B, which represent about 10% of all circulating viruses. Annually, the World Health Organization estimates which viral strains should be included in the next season's vaccinations.

Inactivated vaccine is prepared by treating influenza viruses with a specific chemical agent that “kills” the virus. Final preparations can contain either the complete viruses (whole vaccine) or the active part of them (split or subunit vaccines). These kind of vaccines are normally intramuscularly administered (parenteral route)

Live attenuated vaccines is prepared by growing the influenza viruses through a series of cell cultures or animal embryos. With each passage, the viruses lose their ability to replicate in human cells but can still stimulate the immune system. Live attenuated vaccine are administered as aerosol in the nostrils (intranasal route).

The virus strains contained in the vaccine are usually those that are expected to circulate in the following epidemic seasons (two type A and one B strains), accordingly to the recommendations of the World Health Organization (seasonal vaccine).

Pandemic vaccine contains only the virus strain that is responsible of the pandemic (i.e. the type A H1N1 for the 2009/2010 pandemic).

Study characteristics

The evidence is current to May 2013. In this update, 90 reports of 116 studies compared the effect of influenza vaccine with placebo or no intervention. Sixty-nine reports were clinical trials (over 70,000 people), 27 were comparative cohort studies (about eight million people) and 20 were case-control studies (nearly 25,000 people). Of the 116 studies, 23 (three case-control and 20 cohort studies) were performed during pregnancy (about 1.6 million mother-child couples).

Key results

The preventive effect of parenteral inactivated influenza vaccine on healthy adults is small: at least 40 people would need vaccination to avoid one ILI case (95% confidence interval (CI) 26 to 128) and 71 people would need vaccination to prevent one case of influenza (95% CI 64 to 80). Vaccination shows no appreciable effect on working days lost or hospitalisation.

The protection against ILI that is given by the administration of inactivated influenza vaccine to pregnant women is uncertain or at least very limited; the effect on their newborns is not statistically significant.

The effectiveness of live aerosol vaccines on healthy adults is similar to inactivated vaccines: 46 people (95% CI 29 to 115) would need immunisation to avoid one ILI case.

The administration of seasonal inactivated influenza vaccine is not associated with the onset of multiple sclerosis, optic neuritis (inflammation of the optic nerve of the eye) or immune thrombocytopaenic purpura (a disease that affects blood platelets). The administration of pandemic monovalent H1N1 inactivated vaccine is not associated with Guillain-Barré syndrome (a disease that affects the nerves of the limbs and body).

Evidence suggests that the administration of both seasonal and 2009 pandemic vaccines during pregnancy has no significant effect on abortion or neonatal death.

Quality of the evidence

The real impact of biases could not be determined for about 70% of the included studies (e.g. insufficient reporting details, very different scores among the items evaluated). About 20% of the included studies (mainly cohorts) had a high risk of bias. Just under 10% had good methodological quality.



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Vaccins pour la prévention de la grippe chez l'adulte en bonne santé


Différents types de vaccins contre la grippe sont aujourd'hui produits dans le monde. La vaccination des femmes enceintes est recommandée à l'échelle internationale, tandis que les adultes en bonne santé sont ciblés en Amérique du Nord.


Identifier, extraire et évaluer toutes les études évaluant les effets (efficacité, efficience et effets délétères) des vaccins contre la grippe chez les adultes en bonne santé, y compris les femmes enceintes.

Stratégie de recherche documentaire

Nous avons effectué des recherches dans le registre Cochrane des essais contrôlés (CENTRAL) (Bibliothèque Cochrane 2013, numéro 2), MEDLINE (de janvier 1966 à mai 2013) et EMBASE (de 1990 à mai 2013).

Critères de sélection

Essais contrôlés randomisés (ECR) ou quasi-ECR comparant des vaccins antigrippaux à un placebo ou à l'absence d'intervention pour la grippe survenant naturellement chez des individus en bonne santé âgés de 16 à 65 ans. Nous avons aussi inclus les études comparatives évaluant les effets nocifs graves et rares.

Recueil et analyse des données

Deux auteurs de la revue ont indépendamment évalué la qualité des essais et extrait les données.

Résultats Principaux

Nous avons inclus 90 rapports contenant 116 ensembles de données ; parmi ceux-ci, 69 étaient des essais cliniques sur plus de 70 000 personnes, 27 étaient des études de cohortes comparatives (environ huit millions de personnes) et 20 étaient des études cas-témoins (près de 25 000 personnes). Nous avons repéré 23 rapports sur l'efficacité et l'innocuité de l'administration du vaccin chez les femmes enceintes (environ 1,6 millions de couples mère-enfant).

L'efficacité globale du vaccin à virus inactivé par voie parentérale contre le syndrome d'allure grippale (SAG) est limitée, correspondant à un nombre de sujets à vacciner (NSV) de 40 (intervalle de confiance (IC) à 95 % de 26 à 128). L'efficacité globale des vaccins à virus inactivés dans la prévention de la grippe confirmée a un NSV de 71 (IC à 95 % de 64 à 80). La différence entre ces deux valeurs dépend de l'incidence différente du SAG et de la grippe confirmée chez les populations d'étude : 15,6 % des participants non vaccinés versus 9,9 % des participants vaccinés ont développé des symptômes de SAG, alors que seuls 2,4 % et 1,1 % des participants, respectivement, ont développé une grippe confirmée en laboratoire.

Aucun ECR évaluant la vaccination chez les femmes enceintes n'a été trouvé. Les seules preuves disponibles sont issues d'études observationnelles de qualité méthodologique modeste. Sur cette base, la vaccination montre des effets très limités : NSV de 92 (IC à 95 % de 63 à 201) contre le SAG chez les femmes enceintes et NSV de 27 (IC à 95 % de 18 à 185) contre la grippe confirmée en laboratoire chez les nouveau-nés de femmes vaccinées.

Les vaccins aérosols à virus vivants ont une efficacité globale correspondant à un NSV de 46 (IC à 95 % de 29 à 115).

Les vaccins pandémiques à virion entier en une ou deux doses avaient une meilleure performance, montrant un NSV de 16 (IC à 95 % de 14 à 20) contre le SAG et un NSV de 35 (IC à 95 % de 33 à 47) contre la grippe, tandis qu'un impact limité était observé sur l'hospitalisation (NSV 94, IC à 95 % de 70 à 1 022).

La vaccination avait un effet modeste sur la durée de l'absence au travail et elle n'avait aucun effet sur le nombre d'admissions à l'hôpital ou sur le taux de complications. Les vaccins inactivés provoquaient des effets délétères locaux. Aucune preuve d'association à des événements indésirables graves n'a été observée, mais le corpus de preuves relatives aux effets délétères était limité.

Le risque de biais global dans les essais inclus n'est pas clair parce qu'il n'a pas été possible d'évaluer l'impact réel des biais.

Conclusions des auteurs

Les vaccins antigrippaux ont un effet très modeste sur la réduction des symptômes grippaux et le nombre de jours de travail perdus dans la population générale, y compris les femmes enceintes. Aucune preuve de l'association entre la vaccination contre la grippe et les événements indésirables graves n'a été trouvée dans les études comparatives prises en compte dans la revue. Cette revue inclut 90 études, dont 24 (26,7 %) étaient financées totalement ou partiellement par l'industrie. Sur les 48 ECR, 17 ont été financés par l'industrie (35,4 %).


Résumé simplifié

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Vaccins pour la prévention de la grippe chez l'adulte en bonne santé

Les vaccins pour prévenir la grippe chez les adultes en bonne santé

Question de la revue

Nous avons évalué l'effet de l'immunisation avec les vaccins contre la grippe sur la prévention des infections à la grippe A ou B (efficacité) et du syndrome d'allure grippale (SAG) et de ses conséquences (efficience), et déterminé si l'exposition aux vaccins contre la grippe était associée à des effets délétères graves ou sévères. Les populations cibles étaient des adultes en bonne santé, y compris les femmes enceintes et les nouveau-nés.


Plus de 200 virus sont à l'origine de la grippe et du SAG, produisant les mêmes symptômes (fièvre, maux de tête, douleurs, toux et écoulement nasal). Sans tests de laboratoire, les médecins ne peuvent pas les distinguer, puisque toutes ces affections durent pendant plusieurs jours et entrainent rarement le décès ou une maladie grave. Au mieux, les vaccins pourraient seulement être efficaces contre les grippes A et B, qui représentent environ 10 % de tous les virus en circulation. Chaque année, l'Organisation mondiale de la Santé estime quelles souches virales devraient être incluses dans les vaccinations de la saison suivante.

Le vaccin inactivé est préparé en traitant les virus de la grippe par un agent chimique spécial qui les « tue ». Les préparations finales peuvent contenir soit les virus complets (vaccin entier) ou la partie active de ceux-là (vaccin fragmenté ou sous-unitaire). Ce type de vaccin est normalement administré par voie intramusculaire (voie parentérale).

Les vaccin vivant atténué est préparé en faisant pousser les virus grippaux sur une série de cultures cellulaires ou d'embryons animaliers. À chaque passage, les virus perdent de leur capacité à se reproduire dans les cellules humaines, mais ils peuvent encore stimuler le système immunitaire. Les vaccins à virus vivant modifié sont administrés en aérosol dans les narines (par voie nasale).

Les souches de virus présentes dans le vaccin sont généralement celles dont la circulation est anticipée dans les saisons grippales suivantes (deux souches de type A et un de type B), d'après les recommandations de l'Organisation mondiale de la Santé (vaccin saisonnier).

Le vaccin pandémique contient uniquement la souche responsable de la pandémie (par ex. le type A H1N1 pour la pandémie de 2009/2010).

Caractéristiques des études

Les preuves sont à jour en mai 2013. Dans cette mise à jour, 90 rapports de 116 études comparaient l'effet du vaccin antigrippal à un placebo ou à l'absence d'intervention. Soixante-neuf rapports étaient des essais cliniques (plus de 70 000 personnes), 27 étaient des études de cohortes comparatives (environ huit millions de personnes) et 20 étaient des études cas-témoins (près de 25 000 personnes). Sur les 116 études, 23 (trois études cas-témoins et 20 études de cohorte) ont été réalisées au cours de la grossesse (environ 1,6 millions de couples mère-enfant).

Résultats principaux

L'effet préventif du vaccin antigrippal inactivé par voie parentérale sur des adultes en bonne santé est faible : au moins 40 personnes devraient être vaccinées pour éviter un cas de SAG (intervalle de confiance (IC) à 95 % de 26 à 128) et 71 personnes devraient être vaccinées pour prévenir un cas de grippe (IC à 95 % de 64 à 80). La vaccination ne montre aucun effet appréciable sur le nombre de jours de travail perdus ou d'hospitalisation.

La protection contre le SAG fournie par l'administration de vaccin antigrippal inactivé aux femmes enceintes est incertaine ou au moins très limitées ; l'effet sur leur nouveau-nés n'est pas statistiquement significatif.

L'efficacité de vaccins aérosols à virus vivants sur des adultes en bonne santé est similaire à celle des vaccins à virus inactivés : 46 personnes (IC à 95 % de 29 à 115) auraient besoin d'être immunisées pour éviter un cas de SAG.

L'administration du vaccin antigrippal saisonnier inactivé n'est pas associée à l'apparition de sclérose en plaques, de névrite optique (inflammation du nerf optique de l'œil) ou de purpura thrombopénique immunologique (une maladie qui affecte les plaquettes de sang). L'administration du vaccin pandémique monovalent à virus H1N1 inactivé n'est pas associée au syndrome de Guillain-Barré (une maladie qui affecte les nerfs des membres et du corps).

Les preuves suggèrent que l'administration du vaccin saisonnier et du vaccin pandémique de 2009 pendant la grossesse n'a pas d'effet significatif sur l'interruption de grossesse ou le décès néonatal.

Qualité des preuves

L'impact véritable des biais n'a pas pu être déterminé dans environ 70 % des études incluses (par ex. consignation insuffisante des détails, scores très différents parmi les éléments évalués). Environ 20 % des études incluses (principalement des études de cohorte) présentaient un risque élevé de biais. Près de 10 % étaient de bonne qualité méthodologique.

Notes de traduction

Traduit par: French Cochrane Centre 3rd July, 2014
Traduction financée par: Financeurs pour le Canada : Instituts de Recherche en Santé du Canada, Ministère de la Santé et des Services Sociaux du Québec, Fonds de recherche du Québec-Santé et Institut National d'Excellence en Santé et en Services Sociaux; pour la France : Ministère en charge de la Santé