Lithium versus antidepressants in the long-term treatment of unipolar affective disorder

  • Review
  • Intervention

Authors


Abstract

Background

The main rationale for the use of lithium in the long-term treatment of unipolar affective disorder is its efficacy in treating bipolar affective disorder and resistant depression. However, there is considerable uncertainty about which pharmacological intervention is most effective in the long-term treatment of recurrent unipolar affective disorder.

Objectives

To assess the effects of lithium versus antidepressants for the long-term treatment of recurrent affective disorder.

Search methods

We searched the Cochrane Collaboration Depression, Anxiety and Neurosis Controlled Trials Registers (CCDANCTR-Studies and CCDANCTR-References) on 2/9/2005. Reference lists of relevant papers and major textbooks of affective disorder were checked. Experts in the field and pharmaceutical companies were contacted regarding unpublished material.

Selection criteria

Randomised controlled trials comparing lithium against antidepressant medication for the long-term treatment of patients with a diagnosis of affective disorder.

Data collection and analysis

Two authors independently assessed trial quality and extracted data. We contacted study authors for additional information. We collected adverse effects information from the trials.

Main results

Eight trials involving 475 people were included. Two of the studies included a mixed group of participants with either bipolar or unipolar disorder. Relapse was defined as admission to hospital and when all kinds of relapses were considered (both depressive and manic), there was a statistically significant difference in favour of lithium (relative risk (RR) fixed effect 0.34, 95% CI 0.14 to 0.82). The results did not exclude the point of no effect, when the random-effects model was used (RR random effects 0.40, 95% CI 0.14 to 1.18). There were no other statistically significant differences between lithium and antidepressants according to all other outcomes considered. Manic or depressive relapse was defined as prescription of non-study medication for mood disorder, manic or depressive relapse (as defined by the study authors), quality of life, social functioning, occupational functioning, overall drop-out rate, drop-out rate due to side-effects, troublesome side-effects, mortality due to all causes and specifically suicides.

Authors' conclusions

There was adequate efficacy evidence for lithium or antidepressants preventing relapse in unipolar affective disorder, however their relative efficacy was unknown. When considering lithium or antidepressant long-term therapy, patients and clinicians should take into account the patient's clinical history, the side-effects and the individual's likely adherence to the recommended treatment regime. Large-scale, long-term randomised trials in unselected groups of subjects with unipolar affective disorder are needed.

Resumen

Litio versus antidepresivos para el tratamiento a largo plazo del trastorno depresivo unipolar

Antecedentes

El fundamento principal del uso del litio para el tratamiento a largo plazo del trastorno depresivo unipolar es su eficacia en el tratamiento del trastorno depresivo bipolar y la depresión resistente. Sin embargo, no existe suficiente certeza acerca de si la intervención farmacológica es más efectiva para el tratamiento a largo plazo del trastorno depresivo unipolar.

Objetivos

Evaluar los efectos del litio versus antidepresivos para el tratamiento a largo plazo del trastorno afectivo recurrente.

Métodos de búsqueda

Se realizaron búsquedas en el Registro Especializado de Ensayos Controlados de la Colaboración Cochrane de Depresión, Ansiedad y Neurosis (Cochrane Collaboration Depression, Anxiety and Neurosis) (CCDANCTR-Studies y CCDANCTR-References) el 9 de febrero de 2005. Se verificaron las listas de referencias de los estudios pertinentes y de los libros de texto más importantes sobre trastornos afectivos. Se estableció contacto con compañías farmacéuticas y con expertos en el tema con relación a material no publicado.

Criterios de selección

Ensayos controlados aleatorios que compararon litio con antidepresivos para el tratamiento a largo plazo de los pacientes con un diagnóstico de trastorno afectivo.

Obtención y análisis de los datos

Dos autores de forma independiente evaluaron la calidad de los ensayos y extrajeron los datos. Se contactó con los autores de los estudios para obtener información adicional. Se recopiló información sobre los efectos adversos a partir de los ensayos.

Resultados principales

Se incluyeron ocho ensayos con 475 personas. Dos de los estudios incluyeron un grupo combinado de participantes con trastorno bipolar o unipolar. La recurrencia se definió como el ingreso al hospital y cuando se consideraron los dos tipos de recurrencia (depresiva y maníaca) hubo una diferencia estadísticamente significativa a favor del litio (riesgo relativo [RR] efectos fijos 0,34; IC del 95%: 0,14 a 0,82). Los resultados no excluyeron el punto de ningún efecto, cuando se utilizó el modelo de efectos aleatorios (RR efectos aleatorios 0,40; IC del 95%: 0,14 a 1,18). No hubo otras diferencias estadísticamente significativas entre el litio y los antidepresivos con respecto a las otras medidas de resultado consideradas. La recurrencia maníaca o depresiva se definió como la prescripción de medicación no relacionada con el estudio para el trastorno del estado de ánimo, recurrencia maníaca o depresiva (según la definición de los autores del estudio), calidad de vida, funcionamiento social, desempeño laboral, tasa global de abandonos, tasa de abandonos debida a los efectos secundarios, efectos secundarios molestos, mortalidad por todas las causas y específicamente suicidios.

Conclusiones de los autores

Hubo pruebas adecuadas acerca de la eficacia para el litio o los antidepresivos para prevenir la recurrencia en el trastorno depresivo unipolar, sin embargo su eficacia relativa es incierta. Al considerar el tratamiento a largo plazo con litio o antidepresivos, los pacientes y los médicos deben considerar la historia clínica del paciente, los efectos secundarios y el cumplimiento probable del paciente con el régimen de tratamiento recomendado. Se necesitan ensayos aleatorios a largo plazo y a gran escala en grupos no seleccionados de sujetos con trastorno depresivo unipolar.

Plain language summary

Lithium versus antidepressants in the long-term treatment of unipolar affective disorder

This systematic review investigated the efficacy and tolerability of lithium compared to antidepressants for the long-term treatment of unipolar affective disorder. Eight randomised studies (reporting on 475 participants) were included in the review. We found no reliable evidence of any robust differences between lithium and antidepressants but nor could we reliably exclude the possibility of clinically significant differences. In this review some studies included a mixed group of participants with either bipolar or unipolar disorder. The review suggests that, while lithium may be of benefit in preventing relapse in unipolar affective disorder, there remains uncertainty about the treatment effect in comparison with antidepressants. Interpretation of this review should consider that the number of participants in the studies was small and the included studies had methodological shortcomings.

Resumen en términos sencillos

Litio versus antidepresivos para el tratamiento a largo plazo del trastorno depresivo unipolar

Esta revisión sistemática investigó la eficacia y la tolerabilidad del litio en comparación con los antidepresivos para el tratamiento a largo plazo del trastorno depresivo unipolar. En esta revisión se incluyeron ocho ensayos aleatorios (con 475 participantes). No se encontraron pruebas fiables acerca de diferencias sólidas entre el litio y los antidepresivos pero tampoco se pudo excluir de manera fiable la posibilidad de diferencias clínicamente significativas. En esta revisión algunos estudios incluyeron un grupo combinado de participantes con trastorno bipolar o unipolar. La revisión sugiere que, aunque el litio puede ser beneficioso para prevenir la recurrencia en el trastorno depresivo unipolar, aún hay dudas acerca del efecto del tratamiento en comparación con los antidepresivos. La interpretación de esta revisión debe considerar que el número de participantes en los estudios fue pequeño y los estudios incluidos presentaron limitaciones metodológicas.

Notas de traducción

La traducción y edición de las revisiones Cochrane han sido realizadas bajo la responsabilidad del Centro Cochrane Iberoamericano, gracias a la suscripción efectuada por el Ministerio de Sanidad, Servicios Sociales e Igualdad del Gobierno español. Si detecta algún problema con la traducción, por favor, contacte con Infoglobal Suport, cochrane@infoglobal-suport.com.

Ancillary