Intervention Review

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Glucocorticoids for acute viral bronchiolitis in infants and young children

  1. Ricardo M Fernandes1,2,*,
  2. Liza M Bialy3,
  3. Ben Vandermeer3,
  4. Lisa Tjosvold4,
  5. Amy C Plint5,
  6. Hema Patel6,
  7. David W Johnson7,
  8. Terry P Klassen8,
  9. Lisa Hartling3

Editorial Group: Cochrane Acute Respiratory Infections Group

Published Online: 4 JUN 2013

Assessed as up-to-date: 21 JAN 2013

DOI: 10.1002/14651858.CD004878.pub4

How to Cite

Fernandes RM, Bialy LM, Vandermeer B, Tjosvold L, Plint AC, Patel H, Johnson DW, Klassen TP, Hartling L. Glucocorticoids for acute viral bronchiolitis in infants and young children. Cochrane Database of Systematic Reviews 2013, Issue 6. Art. No.: CD004878. DOI: 10.1002/14651858.CD004878.pub4.

Author Information

  1. 1

    Faculty of Medicine, University of Lisbon, Instituto de Medicina Molecular, Laboratory of Clinical Pharmacology and Therapeutics, Lisboa, Portugal

  2. 2

    Santa Maria Hospital, Department of Pediatrics, Lisboa, Lisboa, Portugal

  3. 3

    University of Alberta, Department of Pediatrics, Edmonton, Alberta, Canada

  4. 4

    University of Alberta, Alberta Research Centre for Child Health Evidence, Edmonton, Alberta, Canada

  5. 5

    University of Ottawa, Departments of Pediatrics and Emergency Medicine, Ottawa, Ontario, Canada

  6. 6

    The Montreal Children's Hospital, Department of Pediatrics, Montreal, Quebec, Canada

  7. 7

    Faculty of Medicine, University of Calgary, Alberta Children's Hospital, Department of Pediatrics, Calgary, Alberta, Canada

  8. 8

    Manitoba Institute of Child Health, Winnipeg, Manitoba, Canada

*Ricardo M Fernandes,

Publication History

  1. Publication Status: New search for studies and content updated (no change to conclusions)
  2. Published Online: 4 JUN 2013




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Previous systematic reviews have not shown clear benefit of glucocorticoids for acute viral bronchiolitis, but their use remains considerable. Recent large trials add substantially to current evidence and suggest novel glucocorticoid-including treatment approaches.


To review the efficacy and safety of systemic and inhaled glucocorticoids in children with acute viral bronchiolitis.

Search methods

We searched the Cochrane Central Register of Controlled Trials (CENTRAL 2012, Issue 12), MEDLINE (1950 to January week 2, 2013), EMBASE (1980 to January 2013), LILACS (1982 to January 2013), Scopus® (1823 to January 2013) and IRAN MedEx (1998 to November 2009).

Selection criteria

Randomised controlled trials (RCTs) comparing short-term systemic or inhaled glucocorticoids versus placebo or another intervention in children under 24 months with acute bronchiolitis (first episode with wheezing). Our primary outcomes were: admissions by days 1 and 7 for outpatient studies; and length of stay (LOS) for inpatient studies. Secondary outcomes included clinical severity parameters, healthcare use, pulmonary function, symptoms, quality of life and harms.

Data collection and analysis

Two authors independently extracted data on study and participant characteristics, interventions and outcomes. We assessed risk of bias and graded strength of evidence. We meta-analysed inpatient and outpatient results separately using random-effects models. We pre-specified subgroup analyses, including the combined use of bronchodilators used in a protocol.

Main results

We included 17 trials (2596 participants); three had low overall risk of bias. Baseline severity, glucocorticoid schemes, comparators and outcomes were heterogeneous. Glucocorticoids did not significantly reduce outpatient admissions by days 1 and 7 when compared to placebo (pooled risk ratios (RRs) 0.92; 95% confidence interval (CI) 0.78 to 1.08 and 0.86; 95% CI 0.7 to 1.06, respectively). There was no benefit in LOS for inpatients (mean difference -0.18 days; 95% CI -0.39 to 0.04). Unadjusted results from a large factorial low risk of bias RCT found combined high-dose systemic dexamethasone and inhaled epinephrine reduced admissions by day 7 (baseline risk of admission 26%; RR 0.65; 95% CI 0.44 to 0.95; number needed to treat 11; 95% CI 7 to 76), with no differences in short-term adverse effects. No other comparisons showed relevant differences in primary outcomes.

Authors' conclusions

Current evidence does not support a clinically relevant effect of systemic or inhaled glucocorticoids on admissions or length of hospitalisation. Combined dexamethasone and epinephrine may reduce outpatient admissions, but results are exploratory and safety data limited. Future research should further assess the efficacy, harms and applicability of combined therapy.


Plain language summary

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Glucocorticoids for acute viral bronchiolitis in infants and young children under two years of age

Bronchiolitis is the most common acute infection of the airways and lungs during the first years of life. It is caused by viruses, the most common being respiratory syncytial virus. The illness starts similar to a cold, with symptoms such as a runny nose, mild fever and cough. It later leads to fast, troubled and often noisy breathing (for example, wheezing). While the disease is often mild for most healthy babies and young children, it is a major cause of clinical illness and financial health burden worldwide. Hospitalisations have risen in high-income countries, there is substantial healthcare use and bronchiolitis may be linked with preschool wheezing disorders and the child later developing asthma.

There is variation in how physicians manage bronchiolitis, reflecting the absence of clear scientific evidence for any treatment approach. Anti-inflammatory drugs like glucocorticoids (for example, prednisolone or dexamethasone) have been used based on apparent similarities between bronchiolitis and asthma. However, no clear benefit of their use has been shown.

Our systematic review found 17 controlled studies involving 2596 affected children that used these drugs for a short duration and assessed short-term outcomes. When comparing glucocorticoids to placebo, no differences were found for either hospital admissions or length of hospital stay. There was no substantial benefit in other health outcomes. These findings are consistent and likely to be applicable in diverse settings.

Exploratory results from one large high-quality trial suggest that combined treatment of systemic glucocorticoids (dexamethasone) and bronchodilators (epinephrine) may significantly reduce hospital admissions. There were no relevant short-term adverse effects that were any different from those seen with an inactive placebo, while long-term safety was not assessed. Further research is needed to confirm the efficacy, safety and applicability of this promising approach.



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Glucocorticoides en lactantes y niños pequeños con bronquiolitis aguda viral

Las revisiones sistemáticas anteriores no han mostrado que los glucocorticoides proporcionen un beneficio claro en el tratamiento de la bronquiolitis aguda viral, pero estos fármacos aún se utilizan con frecuencia. Los recientes ensayos amplios han contribuido de forma significativa con las pruebas actuales e indican nuevos enfoques terapéuticos que incluyen el uso de glucocorticoides.


Revisar la eficacia y la seguridad de los glucocorticoides sistémicos e inhalados en niños con bronquiolitis aguda viral.

Estrategia de búsqueda

Se hicieron búsquedas en el Registro Cochrane Central de Ensayos Controlados (Cochrane Central Register of Controlled Trials) (The Cochrane Library 2009, número 4); MEDLINE (1950 hasta noviembre 2009); EMBASE (1980 hasta la semana 47, 2009); LILACS (1982 hasta noviembre 2009); Scopus® (1823 hasta noviembre 2009); and IRAN MedEx (1998 hasta noviembre 2009).

Criterios de selección

Ensayos controlados aleatorios (ECA) que comparan los glucocorticoides sistémicos o inhalados a corto plazo versus placebo u otra intervención en niños < 24 meses con bronquiolitis aguda (primer episodio con sibilancias). Los resultados primarios fueron: ingresos los días uno y siete en los estudios de pacientes ambulatorios; y duración de la estancia hospitalaria en los pacientes hospitalizados. Los resultados secundarios incluyeron parámetros clínicos de gravedad, uso de los servicios de salud, función pulmonar, síntomas, calidad de vida y daños.

Obtención y análisis de los datos

Dos revisores de forma independiente extrajeron los datos de las características de los estudios y de los participantes, las intervenciones y los resultados. Se evaluó el riesgo de sesgo y se calificó la solidez de la evidencia. Se realizaron metanálisis separados de los resultados de los pacientes hospitalizados y ambulatorios y se utilizaron los modelos de efectos aleatorios. Se preespecificaron los análisis de subgrupos, incluido el uso combinado de broncodilatadores protocolizados.

Resultados principales

Se incluyeron 17 ensayos (2596 pacientes); sólo dos tenían en general bajo riesgo de sesgo. La gravedad al inicio, los esquemas de administración de los glucocorticoides, los comparadores y los resultados fueron heterogéneos. Comparados con placebo los glucocorticoides no redujeron significativamente los ingresos de pacientes ambulatorios los días uno y siete (cocientes de riesgos [CR] agrupados 0,92; IC del 95%: 0,78 a 1,08; y 0,86; IC del 95%: 0,7 a 1,06; respectivamente). No hubo diferencias en la duración de la estancia hospitalaria de los pacientes hospitalizados (diferencia de medias −0,18 días; IC del 95%: −0,39 a 0,04). Los resultados no ajustados de un ECA factorial grande con bajo riesgo de sesgo encontraron que el tratamiento combinado con dexametasona sistémica en altas dosis y epinefrina inhalada disminuyó los ingresos el día siete (riesgo inicial de ingreso 26%; CR 0,65; IC del 95%: 0,44 a 0,95; número necesario a tratar 11; IC del 95%: 7 a 76), sin diferencias en los efectos adversos a corto plazo. Ninguna otra comparación mostró diferencias relevantes en los resultados primarios.

Conclusiones de los autores

Las pruebas actuales no apoyan que el uso de los glucocorticoides sistémicos o inhalados tenga un efecto clínicamente relevante sobre los ingresos o sobre la duración de la hospitalización. La dexametasona y la epinefrina combinadas pueden disminuir los ingresos de los pacientes ambulatorios, pero los resultados son exploratorios y los datos de seguridad son limitados. Las investigaciones futuras deben evaluar adicionalmente la eficacia, los daños y la aplicabilidad del tratamiento combinado.


Traducción realizada por el Centro Cochrane Iberoamericano



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Glucocorticoïdes pour la bronchiolite aiguë virale chez les nourrissons et les jeunes enfants


Les revues systématiques précédentes n'ont montré aucun bénéfice évident des glucocorticoïdes pour la bronchiolite aiguë virale, mais leur utilisation reste considérable. Les essais réalisés récemment à grande échelle ont grandement contribué aux preuves actuelles et ils suggèrent de nouvelles approches thérapeutiques incluant des glucocorticoïdes.


Examiner l'efficacité et l'innocuité des glucocorticoïdes systémiques et inhalés chez les enfants souffrant d'une bronchiolite aiguë virale.

Stratégie de recherche documentaire

Nous avons effectué des recherches dans le registre Cochrane central des essais contrôlés (Bibliothèque Cochrane 2009, numéro 4), MEDLINE (de 1950 à novembre 2009) ; EMBASE (de 1980 à la semaine 47 de 2009) ; LILACS (de 1982 à novembre 2009) ; Scopus® (de 1823 à novembre 2009) ; et IRAN MedEx (de 1998 à novembre 2009).

Critères de sélection

Les essais contrôlés randomisés (ECR) comparant les glucocorticoïdes à court terme, systémiques ou inhalés, avec un placebo ou une autre intervention chez les enfants de moins de 24 mois souffrant d'une bronchiolite aiguë (premier épisode avec respiration sifflante). Nos principaux critères de jugement étaient : les admissions entre le premier et le septième jour pour les études impliquant des malades externes et la durée d'hospitalisation pour les études sur des patients hospitalisés. Les critères de jugement secondaires comprenaient les paramètres de gravité clinique, le recours aux soins de santé, la fonction pulmonaire, les symptômes, la qualité de vie et les effets délétères.

Recueil et analyse des données

Deux auteurs ont, de manière indépendante, extrait les données relatives aux caractéristiques des études et des participants, ainsi qu'aux interventions et aux résultats. Nous avons évalué le risque de biais et noté la force des preuves. Les résultats relatifs aux malades externes et aux patients hospitalisés ont fait l'objet de méta-analyses distinctes au moyen de modèles à effets aléatoires. Les analyses en sous groupe ont été prédéfinies, notamment l'utilisation combinée de bronchodilatateurs protocolisés.

Résultats Principaux

17 essais portant sur 2 596 participants ont été inclus ; seuls deux essais présentaient un risque de biais global faible. La gravité au départ, les méthodes d'administration des glucocorticoïdes, les comparateurs et les résultats étaient hétérogènes. Les glucocorticoïdes ne réduisaient pas significativement les admissions de malades externes entre le premier et le septième jour par rapport au placebo (risques relatifs combinés (RR) 0,92 ; IC à 95%, entre 0,78 et 1,08; et 0,86 ; IC à 95 % entre 0,7 et 1,06, respectivement). Il n'y avait pas de bénéfice en ce qui concerne la durée d'hospitalisation pour les patients hospitalisés (différence moyenne de -0,18 jour ; IC à 95% entre -0,39 et -0,04). Les résultats non ajustés provenant d'un ECR factoriel, réalisé à grande échelle et présentant un faible risque de biais, révélaient que l'association de dexaméthasone systémique à haute dose et d'épinéphrine inhalée diminuait les admissions à partir du septième jour (risque de base d'admission 26 % ; RR 0,65, IC à 95%, entre 0,44 et 0,95 ; nombre de sujets à traiter 11, IC à 95 % entre 7 et 76), avec aucune différence en ce qui concerne les effets indésirables. Aucune des autres comparaisons ne révélait de différences pertinentes pour ce qui est des principaux critères de jugement.

Conclusions des auteurs

Les preuves actuelles ne corroborent aucun effet cliniquement pertinent des glucocorticoïdes, systémiques ou inhalés, sur les admissions ou la durée d'hospitalisation. L'association dexaméthasone-épinéphrine peut réduire le nombre d'admissions pour les malades externes, mais les résultats sont préliminaires et les données sur l'innocuité sont limitées. Les recherches à venir devraient davantage évaluer l'efficacité, les effets délétères et l'applicabilité du traitement combiné.


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Glucocorticoïdes pour la bronchiolite aiguë virale chez les nourrissons et les jeunes enfants

Glucocorticoïdes pour la bronchiolite aiguë virale chez les nourrissons et les jeunes enfants de moins de deux ans

La bronchiolite est l'infection aiguë des voies respiratoires et des poumons la plus fréquente durant les premières années de vie. Elle est provoquée par des virus, le plus courant étant le virus respiratoire syncytial. Cette maladie commence comme un rhume. Parmi ses symptômes : écoulements nasaux, fièvre légère et toux. Elle provoque par la suite une respiration rapide, difficile et souvent bruyante (par exemple, une respiration sifflante). Bien que la maladie soit souvent bénigne pour les bébés et les jeunes enfants en bonne santé, elle est dans le monde une cause importante de maladie clinique et engendre d'importants frais liés à sa prise en charge. Dans les pays à revenu élevé, les hospitalisations ont augmenté, le recours aux soins de santé est considérable. De plus, la bronchiolite peut être liée à une sibilance chez les enfants d'âge préscolaire et à l'apparition ultérieure d'asthme.

La prise en charge de la bronchiolite par les médecins varie, ce qui reflète l'absence de preuves scientifiques claires pour toute approche de traitement. Les médicaments anti-inflammatoires comme les glucocorticoïdes (par exemple, la prednisolone ou la dexaméthasone) ont été utilisés en raison des similarités apparentes entre la bronchiolite et l'asthme. Cependant, aucun avantage évident de leur utilisation n'a été démontré.

Notre revue systématique a recensé 17 études contrôlées portant sur 2596 enfants infectés, utilisant ces médicaments de façon appropriée et évaluant les résultats à court terme. En comparant les glucocorticoïdes à un placebo, aucune différence n'était constatée, que ce soit pour les admissions à l'hôpital ou la durée d'hospitalisation. Il n'existait aucun bénéfice substantiel concernant les autres critères cliniques. Ces résultats sont cohérents et susceptibles d'être applicables dans divers environnements.

Les résultats préliminaires d'une étude, de haute qualité et menée à grande échelle, indiquent que le traitement combiné de glucocorticoïdes systémiques (dexaméthasone) et de bronchodilatateurs (épinéphrine) peut significativement réduire le nombre d'admissions. Il n'y avait aucun effet indésirable pertinent à court terme différent de ceux observés avec un placebo inactif, mais l'innocuité à long terme n'était pas évaluée. D'autres recherches sont nécessaires pour confirmer l'efficacité, l'innocuité et l'applicabilité de cette approche prometteuse.

Notes de traduction

Traduit par: French Cochrane Centre 1st December, 2012
Traduction financée par: Instituts de Recherche en Sant� du Canada, Minist�re de la Sant� et des Services Sociaux du Qu�bec, Fonds de recherche du Qu�bec-Sant� et Institut National d'Excellence en Sant� et en Services Sociaux