Intervention Review

Vaccines for preventing influenza in healthy children

  1. Tom Jefferson1,*,
  2. Alessandro Rivetti2,
  3. Carlo Di Pietrantonj3,
  4. Vittorio Demicheli2,
  5. Eliana Ferroni4

Editorial Group: Cochrane Acute Respiratory Infections Group

Published Online: 15 AUG 2012

Assessed as up-to-date: 16 NOV 2011

DOI: 10.1002/14651858.CD004879.pub4

How to Cite

Jefferson T, Rivetti A, Di Pietrantonj C, Demicheli V, Ferroni E. Vaccines for preventing influenza in healthy children. Cochrane Database of Systematic Reviews 2012, Issue 8. Art. No.: CD004879. DOI: 10.1002/14651858.CD004879.pub4.

Author Information

  1. 1

    The Cochrane Collaboration, Roma, Italy

  2. 2

    Azienda Sanitaria Locale ASL AL, Servizio Regionale di Riferimento per l'Epidemiologia, SSEpi-SeREMI - Cochrane Vaccines Field, Alessandria, Piemonte, Italy

  3. 3

    Local Health Unit Alessandria- ASL AL, Regional Epidemiology Unit SeREMI- Cochrane Vaccines Field, Alessandria, Alessandria, Italy

  4. 4

    Lazio Regional Health Service, Department of Epidemiology, Rome, Italy

*Tom Jefferson, The Cochrane Collaboration, Via Puglie 23, Roma, 00187, Italy.

Publication History

  1. Publication Status: Edited (no change to conclusions)
  2. Published Online: 15 AUG 2012




  1. Top of page
  2. Abstract
  3. Plain language summary
  4. Résumé scientifique
  5. Résumé simplifié


The consequences of influenza in children and adults are mainly absenteeism from school and work. However, the risk of complications is greatest in children and people over 65 years of age.


To appraise all comparative studies evaluating the effects of influenza vaccines in healthy children, assess vaccine efficacy (prevention of confirmed influenza) and effectiveness (prevention of influenza-like illness (ILI)) and document adverse events associated with influenza vaccines.

Search methods

We searched the Cochrane Central Register of Controlled Trials (CENTRAL) (The Cochrane Library 2011, Issue 3) which includes the Acute Respiratory Infections Group's Specialised Register, OLD MEDLINE (1950 to 1965), MEDLINE (1966 to November 2011), EMBASE (1974 to November 2011), Biological Abstracts (1969 to September 2007), and Science Citation Index (1974 to September 2007).

Selection criteria

Randomised controlled trials (RCTs), cohort and case-control studies of any influenza vaccine in healthy children under 16 years of age.

Data collection and analysis

Four review authors independently assessed trial quality and extracted data.

Main results

We included 75 studies with about 300,000 observations. We included 17 RCTs, 19 cohort studies and 11 case-control studies in the analysis of vaccine efficacy and effectiveness. Evidence from RCTs shows that six children under the age of six need to be vaccinated with live attenuated vaccine to prevent one case of influenza (infection and symptoms). We could find no usable data for those aged two years or younger.

Inactivated vaccines in children aged two years or younger are not significantly more efficacious than placebo. Twenty-eight children over the age of six need to be vaccinated to prevent one case of influenza (infection and symptoms). Eight need to be vaccinated to prevent one case of influenza-like-illness (ILI). We could find no evidence of effect on secondary cases, lower respiratory tract disease, drug prescriptions, otitis media and its consequences and socioeconomic impact. We found weak single-study evidence of effect on school absenteeism by children and caring parents from work. Variability in study design and presentation of data was such that a meta-analysis of safety outcome data was not feasible. Extensive evidence of reporting bias of safety outcomes from trials of live attenuated influenza vaccines (LAIVs) impeded meaningful analysis. One specific brand of monovalent pandemic vaccine is associated with cataplexy and narcolepsy in children and there is sparse evidence of serious harms (such as febrile convulsions) in specific situations.

Authors' conclusions

Influenza vaccines are efficacious in preventing cases of influenza in children older than two years of age, but little evidence is available for children younger than two years of age. There was a difference between vaccine efficacy and effectiveness, partly due to differing datasets, settings and viral circulation patterns. No safety comparisons could be carried out, emphasising the need for standardisation of methods and presentation of vaccine safety data in future studies. In specific cases, influenza vaccines were associated with serious harms such as narcolepsy and febrile convulsions. It was surprising to find only one study of inactivated vaccine in children under two years, given current recommendations to vaccinate healthy children from six months of age in the USA, Canada, parts of Europe and Australia. If immunisation in children is to be recommended as a public health policy, large-scale studies assessing important outcomes, and directly comparing vaccine types are urgently required. The degree of scrutiny needed to identify all global cases of potential harms is beyond the resources of this review.

This review includes trials funded by industry. An earlier systematic review of 274 influenza vaccine studies published up to 2007 found industry-funded studies were published in more prestigious journals and cited more than other studies independently from methodological quality and size. Studies funded from public sources were significantly less likely to report conclusions favourable to the vaccines. The review showed that reliable evidence on influenza vaccines is thin but there is evidence of widespread manipulation of conclusions and spurious notoriety of the studies. The content and conclusions of this review should be interpreted in the light of this finding.


Plain language summary

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Vaccines for preventing influenza in healthy children

Children (< 16 years old) and the elderly (above 65 years old) are the two age groups that appear to have the most complications following an influenza infection. Influenza has a viral origin and often results in an acute respiratory illness affecting the lower or upper parts of the respiratory tract, or both. Viruses are mainly of two subtypes (A or B) and spread periodically during the autumn-winter months. However, many other viruses can also cause respiratory tract illnesses.

Diffusion and severity of the disease could be very different during different epidemics. Efforts to contain epidemic diffusion rely mainly on widespread vaccination. Recent policy from several internationally-recognised institutions, recommend immunisation of healthy children between 6 and 23 months of age (together with their contacts) as a public health measure.

The review authors found that in children aged from two years, nasal spray vaccines made from weakened influenza viruses were better at preventing illness caused by the influenza virus than injected vaccines made from the killed virus. Neither type was particularly good at preventing 'flu-like illness' caused by other types of viruses. In children under the age of two, the efficacy of inactivated vaccine was similar to placebo. It was not possible to analyse the safety of vaccines from the studies due to the lack of standardisation in the information given, but very little information was found on the safety of inactivated vaccines, the most commonly used vaccine in young children.


Résumé scientifique

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La vaccination pour la prévention de la grippe chez les enfants en bonne santé


Les conséquences de la grippe chez les enfants et les adultes sont principalement l'absentéisme à l'école et au travail. Toutefois, le risque de complications est le plus élevé chez les enfants et les personnes âgées de plus de 65 ans.


Évaluer toutes les études comparatives évaluant les effets de la vaccination contre la grippe chez les enfants en bonne santé ; évaluer l'efficacité du vaccin (prévention de la grippe confirmée) et le rendement (prévention du syndrome grippal), et documenter les événements indésirables associés à la vaccination contre la grippe.

Stratégie de recherche documentaire

Nous avons effectué des recherches dans le registre Cochrane des essais contrôlés (CENTRAL) (The Cochrane Library 2011, numéro 3), qui comprend le registre spécialisé du groupe Cochrane sur les infections respiratoires aiguës, OLD MEDLINE (de 1950 à 1965), MEDLINE (de 1966 à novembre 2011), EMBASE (de 1974 à novembre 2011), Biological Abstracts (de 1969 à septembre 2007), et Science Citation Index (de 1974 à septembre 2007).

Critères de sélection

Des essais contrôlés randomisés (ECR), des études de cohorte et des études cas-témoins de tous les vaccins contre la grippe chez les enfants en bonne santé âgés de moins de 16 ans.

Recueil et analyse des données

Quatre auteurs de la revue ont évalué la qualité méthodologique des essais et extrait les données de manière indépendante.

Résultats Principaux

Nous avons inclus 75 études comportant environ 300 000 observations. Nous avons inclus 17 ECR, 19 études de cohorte et 11 études cas-témoins dans l'analyse de l'efficacité et du rendement de la vaccination. Les preuves issues des ECR montrent que six enfants âgés de moins de six ans ont besoin d'être vaccinés avec le vaccin à base de virus vivant atténué pour prévenir un cas de grippe (infection et symptômes). Nous n'avons pu trouver aucune donnée utilisable pour ceux âgés de deux ans ou plus jeunes.

Les vaccins à virus inactivés chez les enfants âgés de deux ans ou plus jeunes ne sont pas significativement plus efficaces qu'un placebo. Vingt-huit enfants âgés de plus de six ans ont besoin d'être vaccinés pour prévenir un cas de grippe (infection et symptômes). Huit ont besoin d'être vaccinés pour prévenir un cas de syndrome grippal. Nous n'avons pu trouver aucune preuve de l'effet sur des cas secondaires, une maladie des voies respiratoires inférieures, des prescriptions de médicaments, l'otite moyenne et ses conséquences et l'impact socio-économique. Nous avons trouvé des preuves faibles issues d'une étude unique de l'effet sur l'absentéisme scolaire des enfants et sur l'absentéisme au travail des parents s'occupant d'enfants. La variabilité du plan d’étude et de la présentation des données était telle qu'il n'a pas été possible d'effectuer une méta-analyse des données de résultats d'innocuité. Les preuves probantes de la notification de biais des résultats d'innocuité issues des essais portant sur les vaccins contre la grippe à base de virus vivant atténué (LAIV) ont empêché la réalisation d'une analyse significative. Une marque spécifique de vaccin pandémique monovalent est associée à une cataplexie et une narcolepsie chez les enfants et il existe des données éparses sur les risques graves (tels que les convulsions fébriles) dans ces situations spécifiques.

Conclusions des auteurs

Les vaccins contre la grippe sont efficaces pour la prévention des cas de grippe chez les enfants âgés de plus de deux ans, mais on dispose de très peu de preuves pour les enfants âgés de moins de deux ans. Une différence a été observée entre l'efficacité et le rendement du vaccin, en partie en raison des ensembles de données, des contextes et des schémas de circulation virale qui différaient. Aucune comparaison de l'innocuité n'a pu être effectuée, ce qui met l'accent sur le besoin de standardisation des méthodes et de la présentation des données d'innocuité du vaccin dans les futures études. Dans des cas spécifiques, les vaccins contre la grippe ont été associés à de graves risques tels que la narcolepsie et les convulsions fébriles. Il était surprenant de trouver une seule étude portant sur le vaccin à virus inactivé chez les enfants âgés de moins de deux ans, étant donné les recommandations actuelles pour la vaccination des enfants en bonne santé dès l'âge de six mois aux États-Unis, au Canada, dans des régions d'Europe et en Australie. Si l'immunisation chez les enfants doit être recommandée dans le cadre d'une politique de santé publique, il est urgent de réaliser des études à grande échelle évaluant les critères de jugement importants, et comparant directement les types de vaccin. Le degré d'examen approfondi nécessaire pour identifier tous les cas mondiaux de complications potentielles dépasse les capacités de la présente revue.

Cette revue inclut des essais financés par l'industrie. Une précédente revue systématique de 274 études portant sur les vaccins contre la grippe publiées jusqu'en 2007 a trouvé que les études financées par l'industrie étaient publiées dans des revues plus prestigieuses et citées plus souvent que d'autres études indépendamment de leur qualité méthodologique et de leur envergure. Les études financées par des fonds publics étaient significativement moins susceptibles de rapporter des conclusions favorables aux vaccins. La revue a montré que les preuves solides sur les vaccins contre la grippe sont minces mais qu'il existe des preuves d'une manipulation répandue des conclusions, ainsi que de la réputation infondée des études. Le contenu et les conclusions de la présente revue doivent être interprétés à la lumière de cette constatation.


Résumé simplifié

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La vaccination pour la prévention de la grippe chez les enfants en bonne santé

La vaccination pour la prévention de la grippe chez les enfants en bonne santé

Les enfants (de moins de 16 ans) et les personnes âgées (de plus de 65 ans) sont les deux groupes d'âge qui semblent avoir le plus grand nombre de complications suite à une infection grippale. La grippe a une origine virale et entraîne souvent une maladie respiratoire aiguë affectant les voies respiratoires inférieures ou supérieures, ou les deux. Les virus sont principalement de deux sous-types (A ou B) et se propagent périodiquement au cours des mois d'automne et d'hiver. Toutefois, de nombreux autres virus peuvent aussi provoquer des maladies des voies respiratoires.

La diffusion et la gravité de la maladie pouvaient être très différentes au cours des différentes épidémies. Les efforts pour contenir la diffusion de l'épidémie reposent principalement sur la vaccination généralisée. Une politique récente préconisée par plusieurs institutions mondialement reconnues, recommandent l'immunisation des enfants en bonne santé entre 6 et 23 mois (ainsi que de leurs contacts) dans le cadre d'une mesure de santé publique.

Les auteurs de la revue ont trouvé que chez les enfants âgés de plus de deux ans, les vaccins par spray nasal fabriqués à partir des virus de la grippe atténués étaient plus efficaces pour prévenir la maladie provoquée par le virus de la grippe que les vaccins injectés fabriqués à partir du virus inactivé. Aucun des types n'a été particulièrement efficace pour prévenir le « syndrome grippal » provoqué par d'autres types de virus. Chez les enfants âgés de moins de deux ans, l'efficacité du vaccin à virus inactivé était similaire à celle du placebo. Il n'a pas été possible d'analyser l'innocuité des vaccins à partir des études en raison du manque de standardisation de l'information donnée, mais très peu d'informations ont été trouvées sur l'innocuité des vaccins à virus inactivés, le type de vaccin le plus fréquemment utilisé chez les jeunes enfants.

Notes de traduction

Traduit par: French Cochrane Centre 13th September, 2012
Traduction financée par: Ministère du Travail, de l'Emploi et de la Santé Français