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Intervention Review

Antibiotics for bronchiolitis in children

  1. Geoffrey KP Spurling1,*,
  2. Jenny Doust2,
  3. Chris B Del Mar3,
  4. Lars Eriksson4

Editorial Group: Cochrane Acute Respiratory Infections Group

Published Online: 15 JUN 2011

Assessed as up-to-date: 9 DEC 2010

DOI: 10.1002/14651858.CD005189.pub3

How to Cite

Spurling GKP, Doust J, Del Mar CB, Eriksson L. Antibiotics for bronchiolitis in children. Cochrane Database of Systematic Reviews 2011, Issue 6. Art. No.: CD005189. DOI: 10.1002/14651858.CD005189.pub3.

Author Information

  1. 1

    University of Queensland, Royal Brisbane Hospital, Discipline of General Practice, Level 2, Edith Cavell Building, Brisbane, Queensland, Australia

  2. 2

    Bond University, Centre for Research in Evidence Based Practice, Gold Coast, Queensland, Australia

  3. 3

    Bond University, Faculty of Health Sciences and Medicine, Gold Coast, Queensland, Australia

  4. 4

    University of Queensland Library, Herston Health Sciences Library, Brisbane, Queensland, Australia

*Geoffrey KP Spurling, Discipline of General Practice, Level 2, Edith Cavell Building, University of Queensland, Royal Brisbane Hospital, Brisbane, Queensland, 4029, Australia.

Publication History

  1. Publication Status: Edited (no change to conclusions)
  2. Published Online: 15 JUN 2011


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  2. Abstract
  3. Plain language summary
  4. Resumen
  5. Résumé
  6. Résumé simplifié


Bronchiolitis is a serious, potentially life-threatening respiratory illness commonly affecting babies. It is often caused by respiratory syncytial virus (RSV). Antibiotics are not recommended for bronchiolitis unless there is concern about complications such as secondary bacterial pneumonia or respiratory failure. Nevertheless, they are used at rates of 34% to 99% in uncomplicated cases.


To evaluate the effectiveness of antibiotics for bronchiolitis.

Search methods

We searched the Cochrane Central Register of Controlled Trials (CENTRAL 2010, issue 4), which includes the Cochrane Acute Respiratory Infection Group's Specialised Register, and the Database of Abstracts of Reviews of Effects, MEDLINE (January 1966 to November 2010), EMBASE (1990 to December 2010) and Current Contents (2001 to December 2010).

Selection criteria

Randomised controlled trials (RCTs) comparing antibiotics to placebo in children under two years diagnosed with bronchiolitis, using clinical criteria (including respiratory distress preceded by coryzal symptoms with or without fever). Primary clinical outcomes included time to resolution of signs or symptoms (pulmonary markers included respiratory distress, wheeze, crepitations, oxygen saturation and fever). Secondary outcomes included hospital admissions, length of hospital stay, re-admissions, complications or adverse events and radiological findings.

Data collection and analysis

Two review authors independently analysed the search results.

Main results

Five studies (543 participants) met our inclusion criteria. One study randomised 52 children to either ampicillin or placebo and found no significant difference between the two groups for length of illness. A small study (21 children) with higher risk of potential bias randomised children with proven RSV infection to clarithromycin or placebo and found clarithromycin may reduce hospital re-admission (8% antibiotics versus 44% placebo; Fishers exact; P = 0.081). The two studies (267 children) providing adequate data for length of hospital stay showed no difference between antibiotics and control (pooled mean difference 0.34; 95% CI -0.71 to 1.38). Two studies randomised children to intravenous ampicillin, oral erythromycin and control and found no difference for most symptom measures. None of the trials reported deaths.

Authors' conclusions

This review found minimal evidence to support the use of antibiotics for bronchiolitis. Research to identify a possible small subgroup of patients who have complications from bronchiolitis such as respiratory failure and who may benefit from antibiotics is justified.


Plain language summary

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Antibiotics for bronchiolitis in babies

Bronchiolitis is a serious respiratory illness that often affects young babies. It is most commonly caused by respiratory syncytial virus (RSV) and is the most common reason for hospitalisation in babies under the age of six months. Babies usually present with runny nose, cough, shortness of breath and signs of respiratory distress which can become life-threatening. Despite its viral cause, antibiotics are prescribed in 34% to 99% of cases. Prescribers may be expecting benefits from anti-inflammatory effects attributed to some antibiotics or be concerned about secondary bacterial infection, particularly in children who are very unwell and require intensive care admission.

This systematic review found five trials (543 participants) comparing antibiotics with placebo or no antibiotics. Two of these also compared intravenous and oral antibiotics. Two trials showed that antibiotics are no better than placebo at reducing the length of illness of bronchiolitis and hospitalisation. Two more recent studies comparing antibiotics with no antibiotics found no improvement in the length of illness or hospitalisation. One smaller, poorer quality trial found benefit for antibiotics over placebo for some outcomes. Only one of the five included trials had a low risk of bias. Antibiotics may be justified in children who are very unwell and requiring intensive care admission. Antibiotics need to be used cautiously owing to the potential for side effects, cost to the patient and the community and increasing bacterial resistance to antibiotics.



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Antibióticos para la bronquiolitis en niños

La bronquiolitis es una enfermedad respiratoria grave y potencialmente mortal que suele afectar a los niños muy pequeños. A menudo es causada por el virus sincitial respiratorio (VSR). Los antibióticos no se recomiendan para la bronquiolitis a menos que haya preocupación por complicaciones como la neumonía bacteriana secundaria o la insuficiencia respiratoria. Sin embargo, se utilizan en tasas del 34% al 99% en los casos sin complicaciones.


Evaluar la efectividad de los antibióticos para la bronquiolitis.

Estrategia de búsqueda

Se hicieron búsquedas en el Registro Cochrane Central de Ensayos Controlados (Cochrane Central Register of Controlled Trials) (CENTRAL 2010, número 4) que incluye el registro especializado del Grupo Cochrane de Infecciones Respiratorias Agudas (Acute Respiratory Infection Group) y en la Database of Abstracts of Reviews of Effects, MEDLINE (enero 1966 hasta noviembre 2010), EMBASE (1990 hasta diciembre 2010) y en Current Contents (2001 hasta diciembre 2010).

Criterios de selección

Ensayos controlados aleatorios (ECA) que compararan los antibióticos con placebo en niños menores de dos años con diagnóstico de bronquiolitis, mediante criterios clínicos (incluida la dificultad respiratoria precedida por síntomas de coriza con o sin fiebre). Los resultados clínicos primarios incluyeron el tiempo hasta la resolución de los signos o los síntomas (marcadores pulmonares como la dificultad respiratoria, sibilancias, crepitaciones, saturación de oxígeno y fiebre). Los resultados secundarios incluyeron los ingresos al hospital, la duración de la estancia hospitalaria, los nuevos ingresos, las complicaciones o los eventos adversos y los hallazgos radiológicos.

Obtención y análisis de los datos

Dos autores de la revisión analizaron los resultados de búsqueda de forma independiente.

Resultados principales

Cinco estudios (543 participantes) cumplieron los criterios de inclusión. Un estudio asignó al azar a 52 niños a la ampicilina o al placebo y no encontró ninguna diferencia significativa entre los dos grupos para la duración de la enfermedad. Un estudio pequeño (21 niños) con riesgo alto de sesgo potencial asignó al azar a los niños con infección por VSR comprobada a la claritromicina o al placebo y encontró que la claritromicina puede reducir el nuevo ingreso al hospital (antibióticos 8% versus placebo 44%; prueba exacta de Fisher; P = 0,081). Los dos estudios (267 niños) que proporcionaron datos adecuados sobre la duración de la estancia hospitalaria no revelaron ninguna diferencia entre los antibióticos y el control (diferencia de medias agrupada 0,34; IC del 95%: −0,71 a 1,38). Dos estudios asignaron al azar a los niños a la ampicilina intravenosa, a la eritromicina oral y al control y no encontraron ninguna diferencia para la mayoría de las medidas de los síntomas. Ninguno de los ensayos informó muertes.

Conclusiones de los autores

Esta revisión encontró muy pocas pruebas para apoyar el uso de antibióticos para la bronquiolitis. Se justifica la realización de estudios de investigación para identificar un posible subgrupo pequeño de pacientes que presenten complicaciones causadas por la bronquiolitis, como la insuficiencia respiratoria, y que puedan beneficiarse con los antibióticos.


Traducción realizada por el Centro Cochrane Iberoamericano



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Antibiotiques pour le traitement de la bronchiolite chez l'enfant


La bronchiolite est une maladie respiratoire grave et potentiellement mortelle qui affecte généralement les bébés. Elle est souvent causée par le virus respiratoire syncytial (VRS). Les antibiotiques ne sont pas recommandés dans la bronchiolite, à moins que l'on ne craigne des complications telles qu'une pneumonie bactérienne secondaire ou une insuffisance respiratoire. Néanmoins, ils sont utilisés dans 34 à 99 % des cas non compliqués.


Évaluer l'efficacité des antibiotiques dans la bronchiolite.

Stratégie de recherche documentaire

Nous avons consulté le registre Cochrane des essais contrôlés (CENTRAL, 2010, numéro 4), qui inclut le registre spécialisé du groupe Cochrane sur les infections respiratoires aiguës, ainsi que la base des résumés des revues systématiques hors Cochrane, MEDLINE (janvier 1966 à novembre 2010), EMBASE (1990 à décembre 2010) et Current Contents (2001 à décembre 2010).

Critères de sélection

Les essais contrôlés randomisés (ECR) comparant des antibiotiques à un placebo chez des enfants de moins de deux ans présentant une bronchiolite diagnostiquée et utilisant des critères cliniques (y compris une détresse respiratoire précédée de symptômes de coryza avec ou sans fièvre). Les principaux critères de jugement cliniques incluaient le délai de résolution des signes ou symptômes (les marqueurs pulmonaires incluaient la détresse respiratoire, la respiration sifflante, les râles crépitants, la saturation du sang en oxygène et la fièvre). Les critères de jugement secondaires incluaient les hospitalisations, la durée du séjour à l'hôpital, les réhospitalisations, les complications ou les événements indésirables et les résultats radiologiques.

Recueil et analyse des données

Deux auteurs de revue ont analysé les résultats des recherches de manière indépendante.

Résultats Principaux

Cinq études (543 participants) remplissaient nos critères d'inclusion. Une étude randomisait 52 enfants pour de l'ampicilline ou un placebo et ne rapportait aucune différence significative entre les deux groupes concernant la durée de la maladie. Une petite étude (21 enfants) présentant un risque de biais potentiellement plus élevé randomisait des enfants atteints d'infection au VRS établie pour de la clarithromycine ou un placebo, et indiquait que la clarithromycine pourrait réduire les réhospitalisations (8 % pour les antibiotiques contre 44 % pour le placebo ; méthode exacte de Fisher ; P = 0,081). Les deux études (267 enfants) qui apportaient des données adéquates concernant la durée de séjour à l'hôpital ne montraient aucune différence entre les antibiotiques et le contrôle (différence moyenne combinée de 0,34 ; IC à 95%, entre -0,71 et 1,38). Deux études randomisaient des enfants pour de l'ampicilline intraveineuse, de l'érythromycine orale ou un contrôle et ne rapportaient aucune différence concernant la plupart des mesures des symptômes. Aucun des essais ne rapportait de décès.

Conclusions des auteurs

Cette revue a identifié des preuves très limitées concernant l'efficacité des antibiotiques dans la bronchiolite. Des recherches visant à identifier un éventuel petit sous-groupe de patients présentant des complications suite à une bronchiolite, notamment une insuffisance respiratoire, et qui pourraient bénéficier de l'administration d'antibiotiques, sont justifiées.


Résumé simplifié

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Antibiotiques pour le traitement de la bronchiolite chez l'enfant

Antibiotiques pour le traitement de la bronchiolite chez les bébés

La bronchiolite est une maladie respiratoire grave qui affecte souvent les nourrissons. Elle est généralement causée par le virus respiratoire syncytial (VRS) et constitue le motif d'hospitalisation le plus fréquent chez les bébés de moins de six mois. Les bébés présentent généralement un écoulement nasal, de la toux, un essoufflement et des signes de détresse respiratoire pouvant engager le pronostic vital. Bien que la bronchiolite soit d'origine virale, des antibiotiques sont prescrits dans 34 à 99 % des cas. Il se peut que les médecins prescripteurs comptent sur les effets anti-inflammatoires attribués à certains antibiotiques ou qu'ils craignent une infection bactérienne secondaire, en particulier chez les enfants qui présentent un état grave et nécessitent une admission en soins intensifs.

Cette revue systématique a permis d'identifier cinq essais (543 participants) comparant des antibiotiques à un placebo ou à une absence d'antibiotiques. Deux de ces essais comparaient également des antibiotiques intraveineux et oraux. Deux essais rapportaient que les antibiotiques n'étaient pas plus efficaces que le placebo pour réduire la durée de la bronchiolite et de l'hospitalisation. Deux études plus récentes comparant des antibiotiques à une absence d'antibiotiques ne rapportaient aucune amélioration en termes de durée de la maladie ou de l'hospitalisation. Un essai plus petit et de moins bonne qualité rapportait des bénéfices sous antibiotiques par rapport au placebo concernant certains critères de jugement. Un seul des cinq essais inclus présentait un faible risque de biais. Des antibiotiques pourraient être justifiés chez les enfants présentant un état très grave et nécessitant une admission en soins intensifs. Les antibiotiques doivent être utilisés avec précaution en raison de leurs effets secondaires potentiels, du coût pour le patient et la société et de l'augmentation de la résistance bactérienne aux antibiotiques.

Notes de traduction

Traduit par: French Cochrane Centre 1st December, 2012
Traduction financée par: Instituts de Recherche en Sant� du Canada, Minist�re de la Sant� et des Services Sociaux du Qu�bec, Fonds de recherche du Qu�bec-Sant� et Institut National d'Excellence en Sant� et en Services Sociaux