Intervention Review

Selenium for preventing cancer

  1. Marco Vinceti1,*,
  2. Gabriele Dennert2,
  3. Catherine M Crespi3,
  4. Marcel Zwahlen4,
  5. Maree Brinkman5,
  6. Maurice PA Zeegers6,
  7. Markus Horneber7,
  8. Roberto D'Amico8,
  9. Cinzia Del Giovane8

Editorial Group: Cochrane Gynaecological Cancer Group

Published Online: 30 MAR 2014

Assessed as up-to-date: 15 FEB 2013

DOI: 10.1002/14651858.CD005195.pub3

How to Cite

Vinceti M, Dennert G, Crespi CM, Zwahlen M, Brinkman M, Zeegers MPA, Horneber M, D'Amico R, Del Giovane C. Selenium for preventing cancer. Cochrane Database of Systematic Reviews 2014, Issue 3. Art. No.: CD005195. DOI: 10.1002/14651858.CD005195.pub3.

Author Information

  1. 1

    University of Modena and Reggio Emilia, Department of Diagnostic, Clinical and Public Health Medicine, Modena, Italy

  2. 2

    University of Applied Sciences Dortmund, Public Health and Social Medicine, Department of Applied Social Sciences, Dortmund, Germany

  3. 3

    University of California Los Angeles, Biostatistics, 90095-6900, California, USA

  4. 4

    University of Bern, Institute of Social and Preventive Medicine, Bern, Switzerland

  5. 5

    Cancer Council Victoria, Cancer Epidemiology Centre, Melbourne, Australia

  6. 6

    Maastricht University, Complex Genetics, Maastricht, Netherlands

  7. 7

    Paracelsus Medical University, Klinikum Nuernberg, Department of Internal Medicine, Division of Oncology and Hematology, Nuernberg, Germany

  8. 8

    University of Modena and Reggio Emilia, Italian Cochrane Centre, Department of Diagnostic, Clinical and Public Health Medicine, Modena, Italy

*Marco Vinceti, Department of Diagnostic, Clinical and Public Health Medicine, University of Modena and Reggio Emilia, Via Campi 287, Modena, 41125, Italy.

Publication History

  1. Publication Status: Edited (no change to conclusions), comment added to review
  2. Published Online: 30 MAR 2014




  1. Top of page
  2. Abstract
  3. Plain language summary
  4. Résumé scientifique
  5. Résumé simplifié
  6. Резюме на простом языке


This review is an update of the first Cochrane publication on selenium for preventing cancer (Dennert 2011).

Selenium is a metalloid with both nutritional and toxicological properties. Higher selenium exposure and selenium supplements have been suggested to protect against several types of cancers.


Two research questions were addressed in this review: What is the evidence for:

1. an aetiological relation between selenium exposure and cancer risk in humans? and
2. the efficacy of selenium supplementation for cancer prevention in humans?

Search methods

We conducted electronic searches of the Cochrane Central Register of Controlled Trials (CENTRAL, 2013, Issue 1), MEDLINE (Ovid, 1966 to February 2013 week 1), EMBASE (1980 to 2013 week 6), CancerLit (February 2004) and CCMed (February 2011). As MEDLINE now includes the journals indexed in CancerLit, no further searches were conducted in this database after 2004.

Selection criteria

We included prospective observational studies (cohort studies including sub-cohort controlled studies and nested case-control studies) and randomised controlled trials (RCTs) with healthy adult participants (18 years of age and older).

Data collection and analysis

For observational studies, we conducted random effects meta-analyses when five or more studies were retrieved for a specific outcome. For RCTs, we performed random effects meta-analyses when two or more studies were available. The risk of bias in observational studies was assessed using forms adapted from the Newcastle-Ottawa Quality Assessment Scale for cohort and case-control studies; the criteria specified in the Cochrane Handbook for Systematic Reviews of Interventions were used to evaluate the risk of bias in RCTs.

Main results

We included 55 prospective observational studies (including more than 1,100,000 participants) and eight RCTs (with a total of 44,743 participants). For the observational studies, we found lower cancer incidence (summary odds ratio (OR) 0.69, 95% confidence interval (CI) 0.53 to 0.91, N = 8) and cancer mortality (OR 0.60, 95% CI 0.39 to 0.93, N = 6) associated with higher selenium exposure. Gender-specific subgroup analysis provided no clear evidence of different effects in men and women (P value 0.47), although cancer incidence was lower in men (OR 0.66, 95% CI 0.42 to 1.05, N = 6) than in women (OR 0.90, 95% CI 0.45 to 1.77, N = 2). The most pronounced decreases in risk of site-specific cancers were seen for stomach, bladder and prostate cancers. However, these findings have limitations due to study design, quality and heterogeneity that complicate interpretation of the summary statistics. Some studies suggested that genetic factors may modify the relation between selenium and cancer risk—a hypothesis that deserves further investigation.

In RCTs, we found no clear evidence that selenium supplementation reduced the risk of any cancer (risk ratio (RR) 0.90, 95% CI 0.70 to 1.17, two studies, N = 4765) or cancer-related mortality (RR 0.81, 95% CI 0.49 to 1.32, two studies, N = 18,698), and this finding was confirmed when the analysis was restricted to studies with low risk of bias. The effect on prostate cancer was imprecise (RR 0.90, 95% CI 0.71 to 1.14, four studies, N = 19,110), and when the analysis was limited to trials with low risk of bias, the interventions showed no effect (RR 1.02, 95% CI 0.90 to 1.14, three studies, N = 18,183). The risk of non-melanoma skin cancer was increased (RR 1.44, 95% CI 0.95 to 1.17, three studies, N = 1900). Results of two trials—the Nutritional Prevention of Cancer Trial (NPCT) and the Selenium and Vitamin E Cancer Trial (SELECT)—also raised concerns about possible increased risk of type 2 diabetes, alopecia and dermatitis due to selenium supplements. An early hypothesis generated by NPCT that individuals with the lowest blood selenium levels at baseline could reduce their risk of cancer, particularly of prostate cancer, by increasing selenium intake has not been confirmed by subsequent trials. As the RCT participants were overwhelmingly male (94%), gender differences could not be systematically assessed.

Authors' conclusions

Although an inverse association between selenium exposure and the risk of some types of cancer was found in some observational studies, this cannot be taken as evidence of a causal relation, and these results should be interpreted with caution. These studies have many limitations, including issues with assessment of exposure to selenium and to its various chemical forms, heterogeneity, confounding and other biases. Conflicting results including inverse, null and direct associations have been reported for some cancer types.

RCTs assessing the effects of selenium supplementation on cancer risk have yielded inconsistent results, although the most recent studies, characterised by a low risk of bias, found no beneficial effect on cancer risk, more specifically on risk of prostate cancer, as well as little evidence of any influence of baseline selenium status. Rather, some trials suggest harmful effects of selenium exposure. To date, no convincing evidence suggests that selenium supplements can prevent cancer in humans.


Plain language summary

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Selenium for preventing cancer

Review question

We reviewed the evidence suggesting that selenium can help to prevent cancer. This review updates the first Cochrane review on this topic (Dennert 2011).


Selenium is a naturally occurring element found in crops, animal products and water. Small amounts of selenium are needed for proper human nutrition. Starting in the 1960s, numerous studies reported that people with high levels of selenium in their diet or in their body tissues had lower rates of cancer. Some laboratory studies also suggested that selenium could inhibit the growth of cancer cells. This led to widespread interest and claims that taking selenium supplements could prevent cancer. Over the next decades, many more studies were conducted to compare cancer rates among individuals with high and low selenium levels, and several trials were conducted in which individuals were randomly assigned to receive selenium supplements or placebo and then were followed so their cancer rates could be determined. Particular interest focused on whether selenium could prevent prostate, skin or other specific types of cancer.

Study characteristics

This review includes 55 studies in which adults observed to have high or low selenium levels were followed over time to determine whether they developed cancer, along with eight trials in which adults were randomly assigned to receive selenium supplements or placebo. The evidence is current to February 2013.

Key results

We found limited evidence suggesting that individuals observed to have higher selenium levels have a lower incidence of cancer. However, it is not possible to conclude from these studies that selenium was the reason for the lower cancer risk, because a high selenium level might be associated with other factors that reduce cancer risk, such as a healthier diet or lifestyle. Also, selenium comes in many different chemical forms that have different biological activity, and these studies did not identify which chemical forms were being measured. Selenium levels in body tissues in which people might develop cancer (e.g. the prostate) also were not examined.

The randomised controlled trials that assessed whether taking selenium supplements might prevent cancer differed considerably in methodological quality and are not equally reliable. Several studies reported that individuals receiving selenium supplements decreased their liver cancer risk, but these studies reported insufficient details about their randomisation process and participant follow-up to be convincing. Recent trials that were judged to be well conducted and reliable have found no effects of selenium on reducing the overall risk of cancer or on reducing the risk of particular cancers, including prostate cancer. In contrast, some trials suggest that selenium may increase the risk of non-melanoma skin cancer, as well as of type 2 diabetes, raising concern about the safety of selenium supplements.

Overall, no convincing evidence suggests that selenium supplements can prevent cancer. However, for a full understanding of the role of this metalloid in cancer development, more research is needed on how selenium may act differently in individuals with different genetic backgrounds or nutritional status, and on the different biological activities of the various selenium compounds, which are still largely unknown.


Résumé scientifique

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Sélénium dans la prévention du cancer


Cette revue est une mise à jour de la première publication Cochrane sur le sélénium dans la prévention du cancer(Dennert 2011).

Le sélénium est un métalloïde avec des propriétés nutritionnelles tout comme toxicologiques. Il a été suggéré qu'une exposition supérieure au sélénium ainsi que des suppléments de sélénium pourraient prévenir plusieurs types de cancers.


Deux questions de recherche ont été examinées dans cette revue : Quelles sont les preuves concernant

1. un lien étiologique entre l'exposition au sélénium et le risque de cancer chez l'homme ?
2. l'efficacité de la supplémentation en sélénium pour la prévention du cancer chez l'homme ?

Stratégie de recherche documentaire

Nous avons effectué des recherches électroniques dans le registre Cochrane des essais contrôlés (CENTRAL, 2013, numéro 1), MEDLINE (Ovid, de 1966 à la 1ère semaine de février 2013), EMBASE (de 1980 à la semaine 6 de 2013), CancerLit (février 2004) et CCMed (février 2011). Puisque MEDLINE inclut désormais les revues indexées dans CancerLit, aucune recherche supplémentaire n'a été effectuée dans cette base de données après 2004.

Critères de sélection

Nous avons inclus les études observationnelles prospectives (études de cohorte y compris les études contrôlées de sous-cohorte et les études cas-témoins emboîtés) et les essais contrôlés randomisés (ECR) chez des participants adultes (de 18 ans et plus) en bonne santé.

Recueil et analyse des données

Pour les études observationnelles, nous avons effectué des méta-analyses à effets aléatoires, lorsqu'au moins cinq études ont été trouvées pour un critère de jugement spécifique. Pour les ECR, nous avons effectué des méta-analyses à effets aléatoires lorsque deux ou plusieurs études étaient disponibles. Le risque de biais dans les études observationnelles a été évalué à l'aide de formulaires adaptés à partir de l'échelle Newcastle-Ottawa Quality Assessment Scale pour les études de cohorte et cas-témoins ; les critères spécifiés dans le Cochrane Handbook for Systematic Reviews of Interventions ont été utilisés pour évaluer le risque de biais dans les ECR.

Résultats principaux

Nous avons inclus 55 études observationnelles prospectives (portant sur plus de 1 100 000 participants) et huit ECR (avec un total de 44 743 participants). Pour les études observationnelles, nous avons trouvé une incidence plus faible du cancer (rapport des cotes (RC) résumé 0,69, intervalle de confiance (IC) à 95 % de 0,53 à 0,91, N = 8) ainsi que de la mortalité du cancer (RC 0,60, IC à 95 % 0,39 à 0,93, N = 6) associées à une exposition supérieure au sélénium. L'analyse en sous-groupes selon le sexe n'a fourni aucune preuve solide d'effets différents chez les hommes et les femmes (P = 0,47), bien que l'incidence du cancer ait été plus faible chez les hommes (RC 0,66, IC à 95 % 0,42 à 1,05, N = 6) que chez les femmes (RC 0,90, IC à 95 % 0,45 à 1,77, N = 2). Les diminutions les plus prononcées du risque de cancers spécifiques à un site ont été observées pour les cancers de l'estomac, de la vessie et de la prostate. Cependant, ces résultats présentent des limitations dues à la conception des études, à la qualité et à l'hétérogénéité qui compliquent l'interprétation des statistiques de synthèse. Certaines études ont suggéré que les facteurs génétiques pourraient modifier le rapport entre le sélénium et le risque de cancer — une hypothèse méritant des recherches supplémentaires.

Dans les ECR, nous n'avons trouvé aucune preuve claire que la supplémentation en sélénium ait réduit le risque de tout cancer (risque relatif (RR) 0,90, IC à 95 % 0,70 à 1,17, deux études, N = 4 765) ou de la mortalité liée au cancer (RR 0,81, IC à 95 % 0,49 à 1,32, deux études, N = 18 698), et ce résultat a été confirmé lorsque l'analyse était restreinte aux études à faible risque de biais. L'effet sur le cancer de la prostate était imprécis (RR de 0,90, IC à 95 % 0,71 à 1,14, quatre études, N = 19 110), et lorsque l'analyse était limitée aux essais à faible risque de biais, les interventions n'ont montré aucun effet (RR 1,02, IC à 95 % 0,90 à 1,14, trois études, N = 18 183). Le risque de cancer de la peau non mélanomateux était augmenté (RR 1,44, IC à 95 % 0,95 à 1,17, trois études, N = 1 900). Les résultats de deux essais — le Nutritional Prevention of Cancer Trial (NPCT) et le Selenium and Vitamin E Cancer Trial (SELECT) — ont aussi soulevé des inquiétudes concernant une possible augmentation due aux suppléments de sélénium du risque de diabète de type 2, d'alopécie et de dermatite. L'essai NPCT avait généré au début une hypothèse selon laquelle les personnes avec les niveaux les plus faibles de sélénium dans le sang au départ pourraient réduire leur risque de cancer, en particulier de cancer de la prostate, en augmentant leur apport en sélénium ; celle-ci n'a pas été confirmée par les essais ultérieurs. Les participants des ECR ayant été principalement de sexe masculin (94 %), les différences dus au sexe n'ont pas pu être évaluées de manière systématique.

Conclusions des auteurs

Bien qu'une association inverse entre l'exposition au sélénium et le risque de certains types de cancer ait été trouvée dans certaines études observationnelles, cela ne peut pas être considéré comme la preuve d'une relation causale, et ces résultats doivent être interprétés avec prudence. Ces études ont de nombreuses limitations, notamment des problèmes avec l'évaluation de l'exposition au sélénium et à ses diverses formes chimiques, l'hétérogénéité, le biais de confusion ainsi que d'autres biais. Des résultats contradictoires, y compris des associations inverses, nulles et directes, ont été rapportés pour certains types de cancer.

Les ECR évaluant les effets de la supplémentation en sélénium sur le risque de cancer ont généré des résultats contradictoires, bien que les études les plus récentes, qui se distinguent par leur faible risque de biais, n'aient trouvé aucun effet bénéfique sur le risque de cancer, plus spécifiquement sur le risque de cancer de la prostate, ainsi que peu de preuves d'une quelconque influence du niveau de sélénium au départ. Plutôt, certains essais suggèrent des effets néfastes de l'exposition au sélénium. À ce jour, aucune preuve convaincante ne suggère que les suppléments de sélénium puissent prévenir le cancer chez l'homme.


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Le sélénium dans la prévention du cancer

Question de la revue

Nous avons examiné les preuves suggérant que le sélénium pouvait aider à prévenir le cancer. Cette revue met à jour la première revue Cochrane sur ce sujet (Dennert 2011).


Le sélénium est un élément trouvé naturellement dans les produits agricoles et d'origine animale et dans l'eau. De petites quantités de sélénium sont nécessaires pour une alimentation humaine correcte. À partir des années 1960, de nombreuses études ont rapporté que les personnes présentant des niveaux élevés de sélénium dans leur régime alimentaire ou dans les tissus du corps avaient des taux plus faibles de cancer. Certaines études en laboratoire ont également suggéré que le sélénium pourrait inhiber la croissance des cellules cancéreuses. Cela a suscité un grand intérêt et des affirmations sur la prévention du cancer par une supplémentation en sélénium. Les décennies suivantes, de nombreuses autres études ont été effectuées pour comparer les taux de cancer chez les personnes avec des niveaux élevés et faibles de sélénium, et plusieurs essais ont été réalisés dans lesquels les gens ont été aléatoirement choisis pour recevoir soit des suppléments en sélénium ou un placebo, puis ont été suivis afin de déterminer leurs taux de cancer. Une attention particulière a été portée à la question de savoir si le sélénium pourrait prévenir le cancer de la prostate, de la peau ou d'autres types spécifiques de cancer.

Caractéristiques des études

Cette revue inclut 55 études dans lesquelles des adultes avec des niveaux établis élevés et faibles de sélénium ont été suivis au fil du temps afin de déterminer s'ils développaient un cancer, ainsi que huit essais dans lesquels des adultes ont été aléatoirement assignés pour recevoir soit des suppléments en sélénium ou un placebo. Les preuves sont à jour en février 2013.

Résultats principaux

Nous avons trouvé des preuves limitées suggérant que les individus avec des niveaux établis élevés de sélénium avaient une incidence plus faible de cancer. Cependant, il n'est pas possible de conclure de ces études que le sélénium était la raison de cette réduction du risque de cancer, car un niveau élevé de sélénium pourrait être associé à d'autres facteurs qui réduisent le risque de cancer, tels qu'un régime alimentaire ou un mode de vie plus sains. Aussi, le sélénium se présente dans de nombreuses formes chimiques dont les activités biologiques sont différentes, et ces études n'ont pas identifié quelles formes chimiques étaient mesurées. Enfin, les niveaux de sélénium dans les tissus corporels dans lesquels le cancer pourrait se développer (par exemple la prostate) n'ont également pas été examinés.

Les essais contrôlés randomisés ayant évalué si la prise de suppléments de sélénium pouvait prévenir le cancer variaient considérablement en termes de qualité méthodologique et ne sont pas tous aussi fiables. Plusieurs études ont rapporté que les personnes recevant des suppléments de sélénium avaient une diminution du risque de cancer du foie, mais ces études ne rapportaient pas suffisamment de détails sur leurs processus de randomisation et le suivi des participants pour être convaincantes. Les essais récents considérés comme bien réalisés et fiables n'ont trouvé aucun effet du sélénium sur la réduction du risque global de cancer ou sur la réduction du risque de certains cancers, y compris le cancer de la prostate. En revanche, certains essais suggèrent que le sélénium pourrait augmenter le risque de cancer de la peau non mélanomateux, ainsi que du diabète de type 2, ce qui soulève des inquiétudes concernant la sécurité des suppléments de sélénium.

Dans l'ensemble, aucune preuve convaincante ne suggère que les suppléments de sélénium puissent prévenir le cancer. Cependant, pour comprendre pleinement le rôle de ce métalloïde dans le développement d'un cancer, des recherches supplémentaires sont nécessaires sur les façons d'agir potentiellement différentes du sélénium chez les individus avec différents terrains génétiques ou statuts nutritionnels, ainsi que sur les activités biologiques différentes des divers composés de sélénium, encore largement méconnues.

Notes de traduction

Traduit par: French Cochrane Centre 8th July, 2014
Traduction financée par: Financeurs pour le Canada : Instituts de Recherche en Santé du Canada, Ministère de la Santé et des Services Sociaux du Québec, Fonds de recherche du Québec-Santé et Institut National d'Excellence en Santé et en Services Sociaux; pour la France : Ministère en charge de la Santé


Резюме на простом языке

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Селен для профилактики рака

Вопрос обзора

Мы рассмотрели доказательства, позволяющие предположить, что селен может помочь предотвратить развитие рака. Этот обзор обновляет первый Кокрейновский обзор на эту тему (Деннерт 2011).


Селен является натуральным элементом, содержится в зерновых культурах, продуктах животного происхождения и воде. Небольшое количество селена необходимо для сбалансированного питания человека. Начиная с 1960-х, многочисленные исследования сообщали, что у людей с высокими уровнями селена в питании или в тканях тела была более низкая частота рака. Некоторые лабораторные исследования также позволяли предполагать, что селен может подавлять рост раковых клеток. Это привело к широкому распространению интереса [к этому элементу] и утверждениям, что употребление добавок селена может предотвратить развитие рака. В течение последующих десятилетий были проведены многие другие исследования для сравнения частоты рака среди лиц с высоким и низким уровнями селена, и было проведено несколько клинических испытаний, в которых люди были рандомизированы [случайно распределены] в группы, получающие добавки селена или плацебо, и затем наблюдались  с целью определения частоты рака. Особенный интерес был сосредоточен на том, мог ли селен предотвращать развитие рака простаты, рака кожи или других типов рака.

Характеристика исследований

Этот обзор включает 55 исследований, в которых взрослых с высокими или низкими уровнями селена наблюдали в течение длительного периода времени, чтобы определить, развился ли у них рак, и 8 клинических испытаний, в которых взрослые были рандомизированы [случайно распределены] в группы, получающие добавки селена или плацебо. Доказательства актуальны по февраль 2013 года.

Основные результаты

Мы обнаружили ограниченные доказательства, позволяющие предположить, что лица с более высоким уровнем селена имеют более низкую заболеваемость раком. Однако, из этих исследований невозможно сделать вывод, что селен был причиной более низкого риска рака, потому что высокий уровень селена может быть связан с другими факторами, снижающими риск развития рака, такими как более здоровый образ жизни или здоровое питание. Кроме того, селен существует во многих различных химических формах, которые имеют различную биологическую активность, и в этих исследованиях не указывали, содержание каких химических форм измеряли. Уровень селена в тканях тела, в которых может развиться рак (например, предстательной железы), также не определяли.

Рандомизированные контролируемые испытания, которые оценивали, может ли прием добавок селена предотвратить развитие рака, значительно отличались по качеству методологии и не являются одинаково надежными. Несколько исследований сообщали, что у людей, получающих добавки селена, снизился риск развития рака печени, но эти исследования недостаточно сообщали о деталях процесса рандомизации и наблюдении участников, чтобы эти результаты были убедительными. Недавние клинические испытания, которые были оценены как хорошо организованные и надежные, обнаружили отсутствие влияния селена на уменьшение общего риска рака или на уменьшение риска определенного типа рака, включая рак предстательной железы [простаты]. Напротив, некоторые клинические испытания позволяют предположить, что селен может увеличивать риск немеланомного рака кожи, так же как и сахарного диабета 2 типа,  вызывая озабоченность в отношении безопасности добавок селена.

В целом, нет убедительных доказательств, позволяющих предположить, что добавки селена могут предотвратить развитие рака. Однако, для полного понимания роли этого металлоида/полуметалла в развитии рака, необходимо больше исследований о том, как по-разному может действовать селен у лиц с различными генетическими особенностями или пищевым статусом, и исследований по различной биологической активности разнообразных соединений селена, которые до сих пор, в значительной степени, не известны.

Заметки по переводу

Перевод: Нурхаметова Диляра Фархадовна. Редактирование: Юдина Екатерина Викторовна. Координация проекта по переводу на русский язык: Казанский федеральный университет - аффилированный центр в Татарстане Северного Кокрейновского Центра. По вопросам, связанным с этим переводом, пожалуйста, обращайтесь к нам по адресу: