Interventions for increasing the proportion of health professionals practising in rural and other underserved areas

  • Conclusions changed
  • Review
  • Intervention


  • Liesl Grobler,

    Corresponding author
    1. Stellenbosch University, Centre for Evidence-based Health Care, Faculty of Medicine and Health Sciences, Cape Town, Western Cape, South Africa
    • Liesl Grobler, Centre for Evidence-based Health Care, Faculty of Medicine and Health Sciences, Stellenbosch University, PO Box 241, Tygerberg, Cape Town, Western Cape, 8000, South Africa.

    Search for more papers by this author
  • Ben J Marais,

    1. University of Sydney, Marie Bashir Institute for Infectious Diseases and Biosecurity, Sydney, Australia
    2. University of Sydney, Children’s Hospital at Westmead, Sydney, Australia
    Search for more papers by this author
  • Sikhumbuzo Mabunda

    1. University of Cape Town/Western Cape Department of Health, Rondebosch, South Africa
    Search for more papers by this author



The inequitable distribution of health professionals, within countries, poses an important obstacle to the optimal functioning of health services.


To assess the effectiveness of interventions aimed at increasing the proportion of health professionals working in rural and other underserved areas.

Search methods

We searched the Cochrane Central Register of Controlled Trials (CENTRAL, including specialised register of the Cochrane Effective Practice and Organisation of Care Group; March 2014), MEDLINE (1966 to March 2014), EMBASE (1988 to March 2014), CINAHL (1982 to March 2014), LILACS (February 2014), Science Citation Index and Social Sciences Citation Index (up to April 2014), Global Health (March 2014) and the World Health Organization (WHO) International Clinical Trials Registry Platform (ICTRP) (June 2013). We also searched reference lists of all papers and relevant reviews identified, and contacted authors of relevant papers regarding any further published or unpublished work.

Selection criteria

Randomised trials, non-randomised trials, controlled before-and-after studies and interrupted time series studies evaluating the effects of various interventions (e.g. educational, financial, regulatory or support strategies) on the recruitment or retention, or both, of health professionals in underserved areas.

Data collection and analysis

Two review authors independently screened titles and abstracts and assessed full texts of potentially relevant studies for eligibility. Two review authors independently extracted data from eligible studies.

Main results

For this first update of the original review, we screened 8945 records for eligibility. We retrieved and assessed the full text of 125 studies. Only one study met the inclusion criteria of the review. This interrupted time series study, conducted in Taiwan, found that the implementation of a National Health Insurance scheme in 1995 was associated with improved equity in the geographic distribution of physicians and dentists. We judged the certainty of the evidence provided by this one study very low.

Authors' conclusions

There is currently limited reliable evidence regarding the effects of interventions aimed at addressing the inequitable distribution of health professionals. Well-designed studies are needed to confirm or refute findings of observational studies of educational, financial, regulatory and supportive interventions that might influence healthcare professionals' decisions to practice in underserved areas. Governments and medical schools should ensure that when interventions are implemented, their impacts are evaluated using scientifically rigorous methods to establish the true effects of these measures on healthcare professional recruitment and retention in rural and other underserved settings.








我们检索了Cochrane Effective Practice and Organisation of Care Group (至2014年3月), the Cochrane Central Register of Controlled Trials(CENTRAL),the Database of Abstracts of Reviews of Effectiveness (至2007年7月),MEDLINE(1966年-2014年3月),EMBASE(1988年-2014年3月),CINAHL(1982年-2014年3月)及LILACS(2014年2月),科学引文索引和社会科学引文索引(2014年4月),全球健康(2014年3月)和世界卫生组织(WHO)国际临床试验注册平台(2013年6月)。还检索了所有文章和相关综述的参考文献,并联系了将出版或尚未出版的相关文章的作者。











Plain language summary

Interventions for increasing the proportion of health professionals practicing in rural and underserved areas

What was the aim of this review?

The aim of this Cochrane review was to find out whether strategies to increase the number of health professionals working in rural and underserved areas are effective. Researchers in The Cochrane Collaboration searched for all new studies that could answer this question, given that the previous review done in 2009 did not identify any high certainty evidence.

What did the review conclude?

We were only able to identify one new study with very low certainty of evidence. Therefore, we remain uncertain about the effects of these types of strategies. Well conducted interventional studies with appropriate control or comparison groups are needed to assess critically the impact of strategies to increase the number of health professionals working in underserved areas.

What was studied in the review?

All countries have areas that are relatively underserved by health professionals; mostly among rural communities and the urban poor. This problem is seen across the world, but is particularly serious in low- and middle-income countries.

While some health professionals choose to work in underserved areas, we need strategies to persuade more of them to do so. Different strategies have been used. For example, some medical schools try to recruit more students with a rural background or arrange for students to practice in rural settings in the hope that graduates will return to those areas to practice. Scholarships, grants, loan repayment schemes and higher salaries have been offered to attract health professionals to underserved areas, while countries also utilise mandatory redeployment strategies. Although some strategies have shown promise, there is a lack of well-designed studies to measure the short-term and long-term effectiveness of these strategies in a rigorous fashion.

What are the main results of the review?

This review found one new study that evaluated the effect of a National Health Insurance scheme on the distribution of health professionals in Taiwan. Before the implementation of National Health Insurance, people living in rural areas were less able to afford medical costs than their urban counterparts. The implementation of a National Health Insurance scheme made medical care more affordable for all Taiwanese citizens in both urban and rural areas. This may have led to better geographical distribution of health professionals. However, we assessed the certainty of the evidence to be very low. Therefore, we are uncertain about the effects of National Health Insurance schemes on the distribution of health professionals.

How up-to-date is this review?

The review authors searched for studies that had been published up to April 2014.
















Laienverständliche Zusammenfassung

Interventionen zur Erhöhung des Anteils von Gesundheitsfachleuten, die in ländlichen und unterversorgten Gebieten praktizieren

Was was das Ziel dieses Reviews?

Zweck dieses Cochrane-Reviews war, festzustellen, ob Strategien zur Erhöhung der Anzahl der Gesundheitsfachleute, die in ländlichen und unterversorgten Gebieten arbeiten, wirksam sind. Cochrane-Autoren suchten alle neue Studien, die diese Frage beantworten konnten, da im letzten Review aus dem Jahr 2009 keine einigermaßen sichere Evidenz gefunden werden konnte.

Schlussfolgerungen des Reviews

Wir fanden nur eine einzige neue Studie mit einer sehr geringen Qualität der Evidenz. Daher bleiben wir in Bezug auf die Wirkung dieser Art von Strategien weiterhin im Ungewissen. Es besteht Bedarf an einwandfrei durchgeführten interventionellen Studien mit geeigneten Kontroll- oder Vergleichsgruppen, um die Wirkung von Strategien zur Erhöhung der Anzahl von Gesundheitsfachleuten, die in unterversorgten Gebieten arbeiten, kritisch beurteilen zu können.

Was wurde in dem Review untersucht?

In allen Ländern gibt es Bereiche, die mit Gesundheitsfachleuten relativ unterversorgt sind. Meistens handelt es sich dabei um ländliche Gemeinschaften und die armen Gebiete in den Städten. Dieses Problem ist weltweit zu beobachten, aber in Ländern mit niedrigem und mittlerem Einkommen ist es besonders gravierend.

Zwar gibt es Gesundheitsfachleute, die sich dafür entscheiden, in unterversorgten Gebieten zu arbeiten, jedoch benötigen wir Strategien, um mehr von ihnen dazu zu bewegen. Dazu werden verschiedene Strategien angewendet. Zum Beispiel versuchen einige medizinische Hochschulen, mehr Studenten mit ländlichem Hintergrund zu gewinnen, oder für Studenten Praktika im ländlichen Kontext einzurichten, in der Hoffnung, dass sie nach Abschluss ihres Studiums in diese Gebiete zurückkehren werden, um dort zu praktizieren. Oft werden Stipendien, Studienbeihilfen, Tilgungspläne für Darlehen und höhere Gehälter angeboten, um Gesundheitsfachleute für unterversorgte Gebiete zu gewinnen, wobei manche Länder auch Gesundheitsfachleuten Arbeitsorte zuweisen. Zwar zeigen manche Strategien vielversprechende erste Ergebnisse, jedoch mangelt es an gut geplanten Studien für eine gründlich durchgeführte Messung der kurzfristigen und langfristigen Wirkung dieser Strategien.

Was sind die wesentlichen Ergebnisse dieses Reviews?

Für diesen Review fanden wir eine neue Studie, welche die Wirkung eines staatlichen Krankenversicherungssystems auf die Verteilung von Gesundheitsfachleuten in Taiwan bewertet. Vor Einführung der staatlichen Krankenversicherung (National Health Insurance) konnten sich die Bewohner ländlicher Gebiete im Gegensatz zu den Stadtbewohnern kaum die medizinischen Ausgaben leisten. Mit der Einführung der staatlichen Krankenversicherung wurde die medizinische Versorgung für alle taiwanesischen Bürger bezahlbarer, in der Stadt wie auf dem Land. Das hat möglicherweise zu einer besseren geographischen Verteilung der Gesundheitsfachleute geführt. Wir beurteilten die Qualität der Evidenz allerdings als sehr gering. Demnach haben wir im Hinblick auf die Wirkung von nationalen Krankenversicherungssystemen auf die Verteilung von Gesundheitsfachleuten keine Gewissheit.

Wie aktuell ist dieser Review?

Die Review-Autoren suchten nach Studien, die bis April 2014 publiziert wurden.

Anmerkungen zur Übersetzung

Freigegeben durch Cochrane Schweiz.