Intervention Review

Pharmacological treatment for Attention Deficit Hyperactivity Disorder (ADHD) in children with comorbid tic disorders

  1. Tamara Pringsheim1,*,
  2. Thomas Steeves2

Editorial Group: Cochrane Developmental, Psychosocial and Learning Problems Group

Published Online: 13 APR 2011

Assessed as up-to-date: 29 JAN 2010

DOI: 10.1002/14651858.CD007990.pub2

How to Cite

Pringsheim T, Steeves T. Pharmacological treatment for Attention Deficit Hyperactivity Disorder (ADHD) in children with comorbid tic disorders. Cochrane Database of Systematic Reviews 2011, Issue 4. Art. No.: CD007990. DOI: 10.1002/14651858.CD007990.pub2.

Author Information

  1. 1

    University of Calgary, Clinical Assistant Professor, Department of Clinical Neurosciences and Pediatrics, Calgary, Alberta, Canada

  2. 2

    University of Toronto, Department of Medicine, Toronto, ON, Canada

*Tamara Pringsheim, Clinical Assistant Professor, Department of Clinical Neurosciences and Pediatrics, University of Calgary, Alberta Children's Hospital, C4-431, 2888 Shaganappi Trail NW, Calgary, Alberta, AB T3B 6A8, Canada.

Publication History

  1. Publication Status: New
  2. Published Online: 13 APR 2011




  1. Top of page
  2. Abstract
  3. Plain language summary
  4. Resumen
  5. Résumé scientifique
  6. Résumé simplifié


Attention Deficit Hyperactivity Disorder (ADHD) is the most prevalent of the comorbid psychiatric disorders that complicate tic disorders. Medications commonly used to treat ADHD symptoms include the stimulants methylphenidate and amphetamine; nonstimulants, such as atomoxetine; tricyclic antidepressants; and alpha agonists. Due to the impact of ADHD symptoms on the child with tic disorder, treatment of ADHD is often of greater priority than the medical management of tics. However, for many decades clinicians have been reluctant to use stimulants to treat children with ADHD and tics for fear of worsening their tics. 


To assess the effects of pharmacological treatments for ADHD on ADHD symptoms and tic severity in children with ADHD and comorbid tic disorders. 

Search methods

We searched CENTRAL (The Cochrane Library 2009, Issue 4), MEDLINE (1950 to July 2009), EMBASE (1980 to July 2009), CINAHL (1982 to July 2009), PsycINFO (1806 to July Week 4 2009) and BIOSIS Previews (1985 to July 2009). Dissertation Abstracts (searched via Dissertaation Express), and the metaRegister of Controlled Trials were searched (30 July 2009).

Selection criteria

We included randomized, double-blind, controlled trials of any pharmacological treatment for ADHD used specifically in children with comorbid tic disorders. We included both parallel group and cross-over study designs.

Data collection and analysis

Two authors independently extracted data using standardized forms.

Main results

We included a total of eight randomized controlled studies in the review but were unable to combine any of these in meta-analysis. Several of the trials assessed multiple agents. Medications assessed included methylphenidate, clonidine, desipramine, dextroamphetamine, guanfacine, atomoxetine, and deprenyl. All treatments, with the exception of deprenyl, were efficacious in treating symptoms of ADHD. Tic symptoms improved in children treated with guanfacine, desipramine, methylphenidate, clonidine, and the combination of methylphenidate and clonidine. Fear of worsening tics limited dose increases of methylphenidate in one study. High dose dextroamphetamine appeared to worsen tics in one study, although the length of this study was limited.

Authors' conclusions

Methylphenidate, clonidine, guanfacine, desipramine and atomoxetine appear to reduce ADHD symptoms in children with tics. Although stimulants have not been shown to worsen tics in most people with tic disorders, they may nonetheless exacerbate tics in individual cases. In these instances, treatment with alpha agonists or atomoxetine may be an alternative. Although there is evidence that desipramine is effective for both tics and ADHD in children, safety concerns will likely continue to limit its use in this population.   


Plain language summary

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Medications for Attention Deficit Hyperactivity Disorder in children with tics

As many as half of all children with tic disorders also have Attention Deficit Hyperactivity Disorder (ADHD). Symptoms of ADHD are often more disabling for children than their tics. Historically, the reported ability of stimulant medications to worsen tics has limited their use in children who have both a chronic tic disorder and ADHD. To evaluate evidence for this reported phenomenon we searched for clinical trials of medications for ADHD used specifically in children with tic disorders. The trials indicate that a number of stimulant and non-stimulant medications are safe and effective treatments for ADHD symptoms and do not worsen tics. High dose stimulants may transiently worsen tics in some children, and worsening tics may limit dose increases of stimulants in some children, but in the majority of children both tics and ADHD symptoms improve with use of stimulant medications.



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Tratamiento farmacológico para el trastorno de hiperactividad y déficit de atención (THDA) en niños con tics comórbidos

El trastorno de hiperactividad y déficit de atención (THDA) es el más prevalente de los trastornos psiquiátricos comórbidos que complica los tics. Los fármacos empleados comúnmente para tratar los síntomas del THDA incluyen estimulantes como el metilfenidato y la anfetamina; no estimulantes, como la atomoxetina; antidepresivos tricíclicos; y agonistas alfa. Debido al impacto de los síntomas del THDA en el niño con tics, a menudo el tratamiento del THDA es de mayor prioridad que el tratamiento médico de los tics. Sin embargo, durante muchas décadas los médicos han sido reacios al uso de estimulantes para tratar a los niños con THDA y tics por temor al empeoramiento de los tics.


Evaluar los efectos de los tratamientos farmacológicos para el THDA en cuanto a los síntomas del THDA y la gravedad de los tics en los niños con THDA y tics comórbidos.

Estrategia de búsqueda

Se hicieron búsquedas en CENTRAL (The Cochrane Library 2009, número 4), MEDLINE (1950 hasta julio 2009), EMBASE (1980 hasta julio 2009), CINAHL (1982 hasta julio 2009), PsycINFO (1806 hasta julio Week 4 2009) y en BIOSIS Previews (1985 hasta julio 2009). Se realizaron búsquedas en Dissertation Abstracts (realizadas a través de Dissertation Express) y el metaRegister of Controlled Trials (30 de julio de 2009).

Criterios de selección

Se incluyeron ensayos controlados aleatorios doble ciego de cualquier tratamiento farmacológico para el THDA utilizado específicamente en niños con tics comórbidos. Se incluyeron ensayos con diseño de grupos paralelos y cruzados (crossover).

Obtención y análisis de los datos

Dos autores extrajeron los datos de forma independiente mediante formularios estandarizados.

Resultados principales

Se incluyó un total de ocho estudios controlados aleatorios en la revisión aunque no fue posible combinarlos en un metanálisis. Varios de los ensayos evaluaron agentes múltiples. Los fármacos evaluados incluyeron el metilfenidato, la clonidina, la desipramina, la dextroanfetamina, la guanfacina, la atomoxetina y el deprenil. Todos los tratamientos, con la excepción del deprenil, fueron eficaces para el tratamiento de los síntomas del THDA. Los tics mejoraron en los niños tratados con guanfacina, desipramina, metilfenidato, clonidina y la combinación del metilfenidato y la clonidina. El temor al empeoramiento de los tics limitó los aumentos de la dosis del metilfenidato en un estudio. La dextroanfetamina en dosis alta pareció empeorar los tics en un estudio, aunque la duración del mismo fue limitada.

Conclusiones de los autores

El metilfenidato, la clonidina, la guanfacina, la desipramina y la atomoxetina parecen reducir los síntomas del THDA en los niños con tics. Aunque no se ha demostrado que los estimulantes empeoren los tics en la mayoría de las personas que los presentan, aún así pueden exacerbar los tics en casos individuales. En estos casos, el tratamiento con agonistas alfa o atomoxetina puede ser una alternativa. Aunque hay pruebas de que la desipramina es efectiva tanto para los tics como para el THDA en los niños, los problemas de seguridad probablemente llegarán a limitar su uso en esta población.


Traducción realizada por el Centro Cochrane Iberoamericano


Résumé scientifique

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Traitement pharmacologique dans le trouble déficitaire de l'attention avec hyperactivité (TDAH) chez les enfants présentant des tics comorbides


Le trouble déficitaire de l'attention avec hyperactivité (TDAH) est le trouble mental le plus fréquemment associé aux tics. Les traitements pharmacologiques couramment utilisés dans le traitement des symptômes du TDAH sont le méthylphénidate et l'amphétamine, des médicaments stimulants ; des médicaments non stimulants tels que l'atomoxétine ; les antidépresseurs tricycliques ; et les agonistes alpha. Compte tenu de l'impact des symptômes du TDAH chez les enfants souffrant de tics, le traitement du TDAH est souvent plus urgent que la prise en charge médicale des tics.Néanmoins, pendant de nombreuses décennies, les cliniciens ont été réticents à l'idée d'utiliser des stimulants pour traiter les enfants atteints de TDAH et de tics, par crainte d'aggraver les tics.


Évaluer les effets des traitements pharmacologiques du TDAH sur les symptômes du TDAH et la gravité des tics chez les enfants atteints de TDAH et de tics comorbides.

Stratégie de recherche documentaire

Nous avons consulté CENTRAL (Bibliothèque Cochrane 2009, numéro 4), MEDLINE (1950 à juillet 2009), EMBASE (1980 à juillet 2009), CINAHL (1982 à juillet 2009), PsycINFO (1806 à la 4ème semaine de juillet 2009) et BIOSIS Previews (1985 à juillet 2009). Nous avons également effectué des recherches dans Dissertation Abstracts (via Dissertation Express) et le méta-registre des essais contrôlés (30 juillet 2009).

Critères de sélection

Nous avons inclus les essais contrôlés randomisés en double aveugle portant sur n'importe quel traitement pharmacologique dans le TDAH, spécifiquement utilisé chez des enfants souffrant de tics comorbides. Nous avons inclus des études en groupes parallèles et des études croisées.

Recueil et analyse des données

Deux auteurs ont extrait les données de manière indépendante à l'aide de formulaires standardisés.

Résultats principaux

Nous avons inclus un total de huit études contrôlées randomisées dans la revue, mais n'avons pas été en mesure de les combiner en une méta-analyse.Plusieurs essais évaluaient différents agents. Les médicaments évalués étaient le méthylphénidate, la clonidine, la désipramine, la dextroamphétamine, la guanfacine, l'atomoxétine et le déprenyl. Tous les traitements, à l'exception du déprenyl, étaient efficaces dans le traitement des symptômes du TDAH. Les symptômes des tics s'amélioraient chez les enfants recevant de la guanfacine, de la désipramine, du méthylphénidate, de la clonidine et une combinaison de méthylphénidate et de clonidine. La crainte d'aggraver les tics limitait l'augmentation des doses de méthylphénidate dans une étude. Des doses élevées de dextroamphétamine semblaient aggraver les tics dans une étude, mais la durée de cette étude était limitée.

Conclusions des auteurs

Le méthylphénidate, la clonidine, la guanfacine, la désipramine et l'atomoxétine semblaient réduire les symptômes du TDAH chez les enfants souffrant de tics.Bien que les stimulant ne semblent pas aggraver les tics chez la plupart des patients, ils pourraient cependant les exacerber dans certains cas individuels.Dans ce cas, un traitement alternatif à base d'agonistes alpha ou d'atomoxétine pourrait être envisagé. Bien qu'il ait été démontré que la désipramine était efficace dans le traitement des tics et du TDAH chez l'enfant, son utilisation devrait rester limitée chez cette population en raison des problèmes de sécurité qui lui sont associés.


Résumé simplifié

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Médicaments pour le traitement du trouble déficitaire de l'attention avec hyperactivité chez les enfants souffrant de tics

Jusqu'à 50 % de tous les enfants souffrant de tics sont également atteints de trouble déficitaire de l'attention avec hyperactivité (TDAH). Chez ces enfants, les symptômes du TDAH sont souvent plus incapacitants que les tics.Historiquement, l'aggravation des tics associée aux médicaments stimulants a limité leur utilisation chez les enfants souffrant à la fois de tics chroniques et de TDAH.Pour évaluer les preuves étayant ce phénomène, nous avons recherché des essais cliniques portant sur des traitements pharmacologiques dans le TDAH spécifiquement utilisés chez des enfants souffrant de tics.Ces essais indiquaient que plusieurs médicaments stimulants et non stimulants étaient sûrs et efficaces dans le traitement des symptômes du TDAH et n'aggravaient pas les tics. Des doses élevées de stimulants pourraient provisoirement accentuer les tics chez certains enfants, et l'aggravation des tics pourrait limiter l'augmentation des doses de stimulants dans certains cas mais, chez la majorité des enfants, les tics et les symptômes du TDAH s'améliorent avec la prise de stimulants.

Notes de traduction

Traduit par: French Cochrane Centre 1st May, 2013
Traduction financée par: Pour la France : Minist�re de la Sant�. Pour le Canada : Instituts de recherche en sant� du Canada, minist�re de la Sant� du Qu�bec, Fonds de recherche de Qu�bec-Sant� et Institut national d'excellence en sant� et en services sociaux.