Intervention Review

Topical anti-inflammatory agents for seborrhoeic dermatitis of the face or scalp

  1. Helena Kastarinen1,*,
  2. Tuija Oksanen1,
  3. Enembe O Okokon2,
  4. Vesa V Kiviniemi3,
  5. Kristiina Airola4,
  6. Johanna Jyrkkä1,
  7. Tuomas Oravilahti1,
  8. Piia K Rannanheimo1,
  9. Jos H Verbeek5

Editorial Group: Cochrane Skin Group

Published Online: 19 MAY 2014

Assessed as up-to-date: 18 SEP 2013

DOI: 10.1002/14651858.CD009446.pub2

How to Cite

Kastarinen H, Oksanen T, Okokon EO, Kiviniemi VV, Airola K, Jyrkkä J, Oravilahti T, Rannanheimo PK, Verbeek JH. Topical anti-inflammatory agents for seborrhoeic dermatitis of the face or scalp. Cochrane Database of Systematic Reviews 2014, Issue 5. Art. No.: CD009446. DOI: 10.1002/14651858.CD009446.pub2.

Author Information

  1. 1

    Finnish Medicines Agency Fimea, Assessment of Pharmacotherapies, Fimea, Finland

  2. 2

    University of Calabar Teaching Hospital, Department of Community Medicine, Calabar, Nigeria

  3. 3

    Finnish Medicines Agency, Assessment of Pharmacotherapies, Kuopio, Finland

  4. 4

    Finnish Medicines Agency Fimea, Assessment of Medicinal Products, Fimea, Finland

  5. 5

    Finnish Institute of Occupational Health, Cochrane Occupational Safety and Health Review Group, Kuopio, Finland

*Helena Kastarinen, Assessment of Pharmacotherapies, Finnish Medicines Agency Fimea, P.O. Box 55, Fimea, 00034, Finland.

Publication History

  1. Publication Status: New
  2. Published Online: 19 MAY 2014




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  2. Abstract
  3. Plain language summary
  4. Résumé scientifique
  5. Résumé simplifié
  6. Laički sažetak


Seborrhoeic dermatitis is a chronic inflammatory skin disorder affecting primarily the skin of the scalp, face, chest, and intertriginous areas, causing scaling and redness of the skin. Current treatment options include antifungal, anti-inflammatory, and keratolytic agents, as well as phototherapy.


To assess the effects of topical pharmacological interventions with established anti-inflammatory action for seborrhoeic dermatitis occurring in adolescents and adults.

Search methods

We searched the following databases up to September 2013: the Cochrane Skin Group Specialised Register, CENTRAL in The Cochrane Library (2013, Issue 9), MEDLINE (from 1946), Embase (from 1974), LILACS (from 1982), and the GREAT database. We searched five trials databases and checked the reference lists of included studies for further references to relevant randomised controlled trials (RCTs).

Selection criteria

We included RCTs in adults or adolescents (> 16 years) with diagnosed seborrhoeic dermatitis of the scalp or face, comparing topical anti-inflammatory treatments (steroids, calcineurin inhibitors, and lithium salts) with other treatments.

Data collection and analysis

Pairs of authors independently assessed eligibility for inclusion, extracted data, and evaluated the risk of bias. We performed meta-analyses if feasible.

Main results

We included 36 RCTs (2706 participants), of which 31 examined topical steroids; seven, calcineurin inhibitors; and three, lithium salts. The comparative interventions included placebo, azoles, calcipotriol, a non-steroidal anti-inflammatory compound, and zinc, as well as different anti-inflammatory treatments compared against each other. Our outcomes of interest were total clearance of symptoms, erythema, scaling or pruritus scores, and adverse effects. The risk of bias in studies was most frequently classified as unclear, due to unclear reporting of methods.

Steroid treatment resulted in total clearance more often than placebo in short-term trials (four weeks or less) (relative risk (RR) 3.76, 95% confidence interval (CI) 1.22 to 11.56, three RCTs, 313 participants) and in one long-term trial (lasting 12 weeks). Steroids were also more effective in reducing erythema, scaling, and pruritus. Adverse effects were similar in both groups.

There may be no difference between steroids and calcineurin inhibitors in total clearance in the short-term (RR 1.08, 95% 0.88 to 1.32, two RCTs, 60 participants, low-quality evidence). Steroids and calcineurin inhibitors were found comparable in all other assessed efficacy outcomes as well (five RCTs, 237 participants). Adverse events were less common in the steroid group compared with the calcineurin group in the short-term (RR 0.22, 95% CI 0.05 to 0.89, two RCTs, 60 participants).

There were comparable rates of total clearance in the steroid and azole groups (RR 1.11, 95% CI 0.94 to 1.32, eight RCTs, 464 participants, moderate-quality evidence) as well as of adverse effects in the short-term, but less erythema or scaling with steroids.

We found mild (class I and II) and strong (class III and IV) steroids comparable in the assessed outcomes, including adverse events. The only exception was total clearance in long-term use, which occurred more often with a mild steroid (RR 0.79, 95% CI 0.63 to 0.98, one RCT, 117 participants, low-quality evidence).

In one study, calcineurin inhibitor was more effective than placebo in reducing erythema and scaling, but there were similar rates in total clearance or adverse events for short-term treatment. In another study, calcineurin inhibitor was comparable with azole when erythema, scaling, or adverse effects were measured for longer-term treatment.

Lithium was more effective than placebo with regard to total clearance (RR 8.59, 95% CI 2.08 to 35.52, one RCT, 129 participants) with a comparable safety profile. Compared with azole, lithium resulted in total clearance more often (RR 1.79, 95% CI 1.10 to 2.90 in short-term treatment, one RCT, 288 participants, low-quality evidence).

Authors' conclusions

Topical steroids are an effective treatment for seborrhoeic dermatitis of the face and scalp in adolescents and adults, with no differences between mild and strong steroids in the short-term. There is some evidence of the benefit of topical calcineurin inhibitor or lithium salt treatment. Treatment with azoles seems as effective as steroids concerning short-term total clearance, but in other outcomes, strong steroids were more effective. Calcineurin inhibitor and azole treatment appeared comparable. Lithium salts were more effective than azoles in producing total clearance.

Steroids are similarly effective to calcineurin inhibitors but with less adverse effects.

Most of the included studies were small and short, lasting four weeks or less. Future trials should be appropriately blinded; include more than 200 to 300 participants; and compare steroids to calcineurin inhibitors or lithium salts, and calcineurin inhibitors to azoles or lithium salts. The follow-up time should be at least one year, and quality of life should be addressed. There is also a need for the development of well-validated outcome measures.


Plain language summary

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Topical anti-inflammatory agents for seborrhoeic dermatitis of the face or scalp

Seborrhoeic dermatitis is an inflammation of the skin that most often affects areas of the body that have a lot of sebaceous glands. These include the skin of the scalp; face; chest; and flexure areas such as the armpits, groin, and abdominal folds. The most typical symptoms of seborrhoeic dermatitis are scaling of the skin and reddish patches. Seborrhoeic dermatitis is fairly common: one to three in 100 people have seborrhoeic dermatitis. The disease is more common in men than in women. Anti-inflammatory, antifungal, and antikeratolytic treatments can be used to treat seborrhoeic dermatitis. The treatment does not cure the disease but relieves the symptoms.

We included 36 randomised controlled trials with 2706 participants, examining the effect of anti-inflammatory treatments on seborrhoeic dermatitis. These trials were short-term; most of them lasting four weeks or less.

Topical steroid treatment (such as hydrocortisone and betamethasone), topical calcineurin inhibitor treatment (such as tacrolimus and pimecrolimus), and topical lithium salts all reduced the symptoms of seborrhoeic dermatitis when compared with placebo treatment. Mild (such as hydrocortisone 1%) and strong (such as betamethasone) steroid compounds were comparable in short-term follow up. Short-term total clearance was achieved with antifungal azole treatment (such as ketoconazole and miconazole), as well as with steroids. Strong steroids were better than azole treatment in reducing erythema, scaling, and pruritus, and were comparable in terms of safety. Steroids were also as effective as calcineurin inhibitors, but side-effects occurred more often with calcineurin inhibitors. We found no differences between calcineurin inhibitors and azole treatments in effectiveness or side-effects. Lithium was more effective than azoles but had a similar frequency of side-effects (one study).

The most common side-effects were burning, itching, erythema, and dryness in all treatment groups.

Topical anti-inflammatory agents are useful in treating seborrhoeic dermatitis. Steroids are the most investigated anti-inflammatories. We still do not know the effects and safety of topical anti-inflammatory treatments in long-term or continuous use. This is regrettable as the disease is chronic in nature. Furthermore, there are no data concerning the effects of different treatments on quality of life.


Résumé scientifique

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Agents anti-inflammatoires topiques pour la dermite séborrhéique du visage ou du cuir chevelu


La dermite séborrhéique est un trouble cutané inflammatoire et chronique qui affecte principalement la peau du cuir chevelu, le visage, la poitrine et les surfaces intertrigineuses, entraînant une desquamation et des rougeurs de la peau. Les options de traitement actuelles comprennent les anti-inflammatoires, les antifongiques et le kératolytique, ainsi que la photothérapie.


Évaluer les effets des interventions pharmacologiques topiques avec des actions anti-inflammatoires établies pour la dermite séborrhéique survenant chez les adolescents et les adultes.

Stratégie de recherche documentaire

Nous avons effectué des recherches dans les bases de données suivantes jusqu'à septembre 2013 : le registre spécialisé du groupe Cochrane sur la peau, CENTRAL, dans la Bibliothèque Cochrane (2013, numéro 9), MEDLINE (depuis 1946), Embase (depuis 1974), LILACS (depuis 1982) et la base de données GREAT. Nous avons effectué des recherches dans les bases de données de cinq essais et vérifié les listes des références bibliographiques des études incluses pour obtenir des références d'essais contrôlés randomisés (ECR) pertinents.

Critères de sélection

Nous avons inclus les ECR sur les adultes ou les adolescents (> 16 ans) présentant un diagnostic de dermite séborrhéique du cuir chevelu ou du visage, qui comparaient des traitements anti-inflammatoires topiques (stéroïdes, immunomodulateurs et sel de lithium) à d'autres traitements.

Recueil et analyse des données

Deux auteurs ont indépendamment évalué l'éligibilité à l'inclusion, extrait les données et évalué le risque de biais. Nous avons effectué des méta-analyses lorsque cela était possible.

Résultats principaux

Nous avons inclus 36 ECR (2 706 participants), dont 31 examinaient les stéroïdes topiques, sept examinaient les immunomodulateurs et trois examinaient le sel de lithium. Les interventions comparées incluaient un placebo, l'azole, le calcipotriol, un composé d'anti-inflammatoires non stéroïdiens et le zinc, ainsi que différents traitements anti-inflammatoires comparés les uns aux autres. Nos critères de jugement d'intérêt étaient la clairance totale des symptômes, l'érythème, la desquamation ou les scores de prurit et les effets indésirables. Le risque de biais dans les études était le plus fréquemment classé comme étant incertain, en raison d'une notification imprécise des méthodes.

Le traitement à base de stéroïdes entraînait une clairance totale plus souvent que le placebo dans des essais à court terme (quatre semaines ou moins) (risque relatif (RR) de 3,76, intervalle de confiance (IC) à 95 % de 1,22 à 11,56, trois ECR, 313 participants) et dans un essai à long terme (durant 12 semaines). Les stéroïdes étaient également plus efficaces pour réduire l'érythème, la desquamation et le prurit. Les effets indésirables étaient similaires dans les deux groupes.

Il pourrait n'y avoir aucune différence entre les stéroïdes et les immunomodulateurs concernant la clairance totale sur le court terme (RR de 1,08, IC à 95 % de 0,88 à 1,32, deux ECR, 60 participants, preuves de faible qualité). Les stéroïdes et les immunomodulateurs étaient également comparables dans tous les autres critères de jugements évalués sur l'efficacité (cinq ECR, 237 participants). Les effets indésirables étaient moins fréquents dans le groupe de stéroïdes par rapport au groupe d'immunomodulateurs à court terme (RR de 0,22, IC à 95 % de 0,05 à 0,89, deux ECR, 60 participants).

Le groupe de stéroïdes et le groupe d'azoles étaient comparables sur les taux de clairance totale (RR de 1,11, IC à 95 % de 0,94 à 1,32, huit ECR, 464 participants, preuves de qualité modérée) ainsi que sur les effets indésirables à court terme, mais moins sur l'érythème ou la desquamation avec les stéroïdes.

Nous avons trouvé des stéroïdes légers (classe I et II) et solides (classe III et IV) comparables dans les critères de jugement évalués, y compris sur les effets indésirables. La seul exception était la clairance totale dans l'utilisation à long terme, qui survenait plus souvent avec des stéroïdes légers (RR de 0,79, IC à 95 % de 0,63 à 0,98, un ECR, 117 participants, preuves de faible qualité).

Dans une étude, les immunomodulateurs étaient plus efficaces que le placebo dans la réduction de l'érythème et de la desquamation, mais les taux de clairance totale ou d'effets indésirables étaient similaires pour le traitement à court terme. Dans une autre étude, les immunomodulateurs étaient comparables aux azoles, lorsque l'érythème, la desquamation ou les effets indésirables étaient mesurés pour un traitement à plus long terme.

Le lithium était plus efficace que le placebo en ce qui concerne la clairance totale (RR de 8,59, IC à 95 % de 2,08 à 35,52, un ECR, 129 participants) avec un profil d'innocuité comparable. Par rapport à l'azole, le lithium entraînait plus souvent une clairance totale (RR de 1,79, IC à 95 % de 1,10 à 2,90 dans le traitement à court terme, un ECR, 288 participants, preuves de faible qualité).

Conclusions des auteurs

Les stéroïdes topiques sont un traitement efficace pour la dermite séborrhéique du cuir chevelu et du visage chez les adolescents et les adultes, sans aucune différence entre les stéroïdes légers et solides dans le court terme. Des preuves indiquent que les immunomodulateurs topiques ou le traitement au sel de lithium seraient bénéfiques. Le traitement aux azoles semble être aussi efficace que les stéroïdes concernant la clairance totale à court terme, mais dans d'autres critères de jugement, les stéroïdes solides étaient plus efficaces. Les immunomodulateurs et le traitement azolé semblaient comparables. Le sel de lithium était plus efficace que l'azole pour achever une clairance totale.

Les stéroïdes sont aussi efficaces que les immunomodulateurs, mais avec moins d'effets indésirables.

La plupart des études incluses étaient de petite taille et de courte durée, quatre semaines ou moins. Les futurs essais devraient être correctement effectués en aveugle, inclure plus que 200 à 300 participants et comparer les stéroïdes aux immunomodulateurs ou au sel de lithium, ainsi que les immunomodulateurs à l'azole ou au sel de lithium. La durée du suivi devrait être d'au moins un an et la qualité de vie devrait être examinée. Les mesures de critères de jugement devraient également être développées afin qu'elles soient correctement validées.


Résumé simplifié

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Agents anti-inflammatoires topiques pour la dermite séborrhéique du visage ou du cuir chevelu

La dermite séborrhéique est une inflammation de la peau qui touche le plus souvent les régions du corps possédant une grande quantité de glandes sébacées. Celles-ci comprennent la peau du cuir chevelu, du visage, du thorax et au niveau des plis tels que les aisselles, l'aine et les abdominaux. Les symptômes de la dermite séborrhéique les plus typiques sont la desquamation de la peau et les plaques rouges. La dermite séborrhéique est relativement courante : une à trois sur 100 personnes souffre de dermite séborrhéique. La maladie est plus fréquente chez les hommes que chez les femmes. Les traitements anti-inflammatoires, antifongiques et antikératolytiques peuvent être utilisés pour traiter la dermite séborrhéique. Le traitement ne soigne pas la maladie, mais soulage les symptômes.

Nous avons inclus 36 essais contrôlés randomisés totalisant 2 706 participants et examinant l'effet des anti-inflammatoires pour traiter la dermite séborrhéique. Ces essais étaient à court terme, la plupart d'entre eux duraient quatre semaines ou moins.

Le traitement à base de stéroïdes topiques (tels que l'hydrocortisone et la bétaméthasone), le traitement à base d'immunomodulateurs topiques (tels que le tacrolimus et le pimecrolimus) et le sel de lithium topique réduisaient les symptômes de la dermite séborrhéique par rapport au traitement sous placebo. Les composés stéroïdes légers (tels que l'hydrocortisone à 1 %) et solides (tels que la bétaméthasone) étaient comparables pour le suivi à court terme. La clairance totale à court terme était atteinte avec le traitement à base d'antifongiques azolés (tels que le kétoconazole et le miconazole), ainsi qu'avec les stéroïdes. Les stéroïdes solides étaient plus efficaces que le traitement azolé dans la réduction d'érythème, de desquamation et de prurit, et étaient comparables en termes d'innocuité. Les stéroïdes étaient également aussi efficaces que les immunomodulateurs topiques, mais les effets secondaires étaient plus fréquents avec les immunomodulateurs topiques. Nous n'avons trouvé aucune différence entre les immunomodulateurs topiques et le traitement azolé concernant l'efficacité ou les effets secondaires. Le lithium était plus efficace que l'azole, mais avait une fréquence similaire d'effets secondaires (une étude).

Les effets secondaires les plus courants étaient les brûlures, les démangeaisons, l'érythème et la sécheresse dans tous les groupes de traitement.

Les agents anti-inflammatoires topiques sont utiles dans le traitement de la dermite séborrhéique. Les stéroïdes sont les anti-inflammatoires les plus étudiés. Nous ne connaissons toujours pas les effets et l'innocuité des traitements anti-inflammatoires topiques dans l'utilisation continue ou à long terme. Ceci est regrettable étant donné que la maladie est de nature chronique. De plus, il n'existe aucune donnée concernant les effets des différents traitements sur la qualité de vie.

Notes de traduction

Traduit par: French Cochrane Centre 6th August, 2014
Traduction financée par: Financeurs pour le Canada : Instituts de Recherche en Santé du Canada, Ministère de la Santé et des Services Sociaux du Québec, Fonds de recherche du Québec-Santé et Institut National d'Excellence en Santé et en Services Sociaux; pour la France : Ministère en charge de la Santé


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Lokalna primjena protuupalnih lijekova za seboroični dermatitis lica i vlasišta

Seboroični dermatitis je upala kože koja najčešće zahvaća dijelove tijela s mnogo lojnih žlijezdi. To uključuje kožu vlasišta, lica, prsiju i pregiba, primjerice pazuha, prepona i nabora na trbuhu. Karakteristični simptomi seboroičnog dermatitisa su ljuštenje kože i crvenkasti osip. Seboroični dermatitis je učestala bolest te zahvaća 1 od 100 osoba, a češći je u muškaraca nego u žena. Može se liječiti protuupalnim, protugljivičnim i protukeratolitičkim pripravcima. Ovo liječenje neće izliječiti seboroični dermatitis, ali će ublažiti simptome.

Cochrane sustavnim pregledom obuhvaćeno je 36 randomiziranih kontroliranih kliničkih istraživanja s ukupno 2706 ispitanika u kojih je ispitivan učinak protuupalnih lijekova na seboroični dermatitis. Ova su istraživanja u trajanju bila kratka, tj. četiri tjedna ili kraća.

Učinak lokalne primjene steroidnih pripravaka (primjerice hidrokortizon ili betametazon), lokalne primjene lijekova koji koče kalcineurin (primjerice takrolimus i pimekrolimus) te lokalne primjene litijevih soli je u odnosu na placebo za svako ispitivano liječenje umanjilo simptome seboroičnog dermatitisa. Blagi (primjerice 1% hidrokortizon) i jaki (primjerice betametazon) pripravci steroida su uspoređeni u kratkotrajnom praćenju. Kratkotrajno poboljšanje je postignuto protugljivičnim pripravcima azola (primjerice ketokonazol i mikonazol), ali i steroidima. Jaki steroidi su bili boljeg učinka nego pripravci azola u smanjenju crvenila, ljuštenja i svrbeža, i bili su slični po učinku na ostale aspekte zdravlja. Steroidi su bili podjednako učinkoviti kao i lijekovi koji koče kalcineurin, ali su nuspojave bile češće kod lijekova koji koče kalcineurin. Nisu nađene razlike između lijekova koji koče kalcineurin i pripravaka azola u učinku ili nuspojavama na ovu bolest. Litij je pokazao bolji učinak u odnosu na pripravke azola i obje vrste lijekova su imala podjednaku učestalost nuspojava (samo jedna studija).

Najčešće nuspojave su bile pečenje, svrbež, crvenilo i suhoća za sve ispitivane vrste lijekova.

Lokalna primjena protu-upalnih lijekova učinkovita je u liječenju seboroičnog dermatitisa. Steroidi su bili najviše ispitivani protuupalni lijekovi. Za sada nisu poznati učinci i ishod po zdravlje kod dugotrajne ili stalne primjene protuupalnih lijekova. Ovo je nepovoljno budući da se radi o kroničnoj bolesti. Također nema podataka o učinku različitih vrsta liječenja na kvalitetu života.

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Hrvatski Cochrane ogranak.
Prevela: Vesna Kušec