Strategies to improve recruitment to randomised controlled trials

  • Review
  • Methodology




Recruiting participants to trials can be extremely difficult. Identifying strategies that improve trial recruitment would benefit both trialists and health research.


To quantify the effects of strategies to improve recruitment of participants to randomised controlled trials.

Search methods

We searched the Cochrane Methodology Review Group Specialised Register (CMR) 2010, Issue 2, part of The Cochrane Library (online) (searched 16 April 2010); MEDLINE, Ovid (1950 to March Week 5 2010) (searched 14 April 2010); EMBASE, Ovid (1980 to 2010 Week 14) (searched 14 April 2010); ERIC, CSA (1966 to 14 April 2010); Science Citation Index Expanded, ISI Web of Science (1975 to 14 April 2010); Social Sciences Citation Index, ISI Web of Science (1975 to 14 April 2010); National Research Register (online) (Issue 3 2007) (searched 3 September 2007); C2-SPECTR (searched 9 April 2008) and PubMed 'Related citations' (searched 4 June 2010)

Selection criteria

Randomised and quasi-randomised controlled trials of methods to increase recruitment to randomised controlled trials. This includes non-healthcare studies and studies recruiting to hypothetical trials. We excluded studies aiming to increase response rates to questionnaires or trial retention, or which evaluated incentives and disincentives for clinicians to recruit patients.

Data collection and analysis

We extracted data on: the method evaluated; country in which the study was carried out; nature of the population; nature of the study setting; nature of the study to be recruited into; randomisation or quasi-randomisation method; and numbers and proportions in each intervention group. We used a risk or odds ratio and their 95% confidence interval (CI) to describe the effect in individual trials. We assessed heterogeneity between trial results.

Main results

We identified 45 eligible trials (18 new to this update) with more than 41,239 participants. There were 40 studies involving interventions aimed directly at trial participants, while five evaluated interventions aimed at people recruiting participants. All studies were in health care.

Some interventions were effective in increasing recruitment: telephone reminders to non-respondents (odds ratio (OR) 1.95, 95% CI 1.04 to 3.66; two trials, 1058 participants), use of opt-out, rather than opt-in, procedures for contacting potential trial participants (RR 1.39, 95% CI 1.06 to 1.84; one study, 152 participants) and open designs where participants know which treatment they are receiving in the trial (RR 1.22, 95% CI 1.09 to 1.36; two studies, 4833 participants). However, some of these strategies have disadvantages, which may limit their widespread use. For example, opt-out procedures are controversial and open designs are by definition unblinded. The effects of many other recruitment strategies are unclear; examples include the use of video to provide trial information to potential participants and modifying the training of recruiters. Many studies looked at recruitment to hypothetical trials and it is unclear how applicable these results are to real trials.

Authors' conclusions

There are promising strategies for increasing recruitment to trials: telephone reminders; requiring potential participants to opt-out of being contacted by the trial team regarding taking part in a trial, rather than them having to opt-in, and open designs. Some strategies (e.g. open trial designs) need to be considered carefully before use because they also have disadvantages. For example, opt-out procedures are controversial and open designs are by definition unblinded.

Plain language summary

Strategies to recruit participants to randomised trials

Many trials do not recruit sufficient participants and this can make it more difficult to use the results of the research in practice. Effective strategies for improving recruitment would be of great benefit to researchers designing and running trials. This review did find some strategies that can increase recruitment to trials. Researchers could telephone non-respondents to remind them about the trial. The research team could use opt-out, rather than opt-in, procedures for contacting potential trial participants, or they could use an open design where participants know which treatment they are receiving in the trial, rather than having some of them receive a placebo or dummy intervention to mask this. However, some of these effective strategies have disadvantages, which may limit their widespread use. The effect of many other recruitment strategies is unclear. Many studies have looked at recruitment to mock trials and it is difficult to know how their findings would apply to real trials. It would be better if more researchers included an evaluation of recruitment strategies in real trials.

எளியமொழிச் சுருக்கம்

சீரற்ற சமவாய்ப்பு சோதனைகளில் பங்கேற்பாளர்களை சேர்க்கக் கூடிய உத்திகள்

பல சோதனைகள் போதுமான பங்கேற்பாளர்களை சேர்ப்பதில்லை மற்றும் இது, ஆராய்ச்சியின் முடிவுகளை நடைமுறையில் பயன்படுத்துவதற்கு மிகவும் கடினமாக்குகிறது. சோதனைகள் வடிவமைத்து மற்றும் இயக்கும் ஆராய்ச்சியாளர்களுக்கு, ஆள் சேர்க்கையை மேம்படுத்துவதற்கான திறன் வாய்ந்த உத்திகள் பெரும் பயனாக இருக்க முடியும். சோதனைகளில், ஆள் சேர்க்கையை அதிகரிக்கக் கூடிய சில உத்திகளை இந்த திறனாய்வு கண்டு பிடித்தது. பதிலளிக்காதவர்களுக்கு, அந்த சோதனை பற்றி ஆராய்ச்சியாளர்கள் தொலைபேசி மூலம் ஞாபகப்படுத்தலாம். சாத்தியமான சோதனை பங்கேற்பாளர்களை ஆராய்ச்சி குழுவினர் தொடர்பு கொள்ள , தேர்வுசெய்தலுக்கு பதிலாக விலகுதல் நடைமுறைகளை பயன்படுத்தலாம், அல்லது சில பங்கேற்பாளர்களை போலி சிகிச்சை அல்லது செயல்படா சிகிச்சை தலையீட்டை பெற செய்து மறைப்பதற்கு பதிலாக, தாங்கள் எந்த சிகிச்சையை சோதனையில் பெறுகிறோம் என்று அவர்கள் தெரிய செய்கிற ஒரு வெளிப்படையான ஆய்வு வடிவத்தை பயன்படுத்தலாம். எனினும், இந்த சில பயனுள்ள உத்திகளில் உள்ள குறைகள் அவற்றின் பரவலான பயன்பாட்டை கட்டுப்படுத்தக் கூடும். ஏனைய பல ஆள் சேர்க்கை உத்திகளின் விளைவு தெளிவின்றி இருக்கிறது. பல ஆய்வுகள் போலி சோதனைகள் மூலம் ஆள் சேர்க்கையை ஆராய்ந்தன, மற்றும் அவற்றின் கண்டுபிடிப்புகள் உண்மையான சோதனைகளில் எவ்வாறு நடைமுறைபடுத்த முடியும் என்பதை தெரிந்து கொள்வது கடினமாக உள்ளது. உண்மையான சோதனைகளில், ஆள் சேர்க்கை உத்திகளின் மதிப்பீட்டை அதிக ஆய்வாளர்கள் சேர்த்தால் சிறப்பாக இருக்கும்.

மொழிபெயர்ப்பு குறிப்புகள்

மொழி பெயர்ப்பாளர்கள்: தங்கமணி ராமலிங்கம், ப்ளசிங்டா விஜய், சிந்தியா ஸ்வர்ணலதா ஸ்ரீகேசவன், ஸ்ரீகேசவன் சபாபதி.