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Keywords:

  • Crustacean adaptation;
  • East Usambara;
  • tree-hole

Abstract

An undescribed species of freshwater crab with a remarkable life history was studied over 2 years in areas of natural forest in the East Usambara Mountains, north-east Tanzania. It was found occupying the water-filled boles (tree holes) of several tree species at altitudes between 150 and 900 m asl, a single tree species Myrianthus holstii accounted for 26% of all trees identified as such. There was no apparent association with other freshwater bodies. The ‘tree-hole crab’ is largely nocturnal but will also forage by day during periods of heavy rainfall, leaving its tree hole in search of leaf-litter molluscs. Once located it carries pieces of the snail shell back to the tree hole and releases these into the water filled bole which is typically acidic. This releases calcium ions (Ca2+) into solution from the snail shell resulting in a more neutral solution (mean pH = 6.6, standard deviation (s) = 0.46, n = 25). This act provides a source of dissolved calcium for the development of exoskeletons following ecdysis. Significant differences were found between depth (P = 0.01) and height (P = 0.05) of occupied and unoccupied water-filled tree holes. This is the first record of a crab exhibiting such behaviour in East Africa.

Résumé

On a étudié pendant deux ans une espèce de crabe d'eau douce non encore décrite qui mène une vie tout à fait remarquable, dans des zones de forêt naturelle dans les East Usambara Mountains, au nordest de la Tanzanie. On a découvert qu'il occupait les creux remplis d'eau de plusieurs espèces d'arbres à des altitudes comprises entre 150 et 900m, l'espèce Myrianthus holstii comptant à elle seule pour 26% des arbres identifiés comme tels. On n'a constaté aucune association avec un autre organisme aquatique. Le “crabe des trous d'arbres” est principalement nocturne, mais il cherche aussi sa nourriture le jour en période de fortes pluies, quand il quitte son trou à la recherche de mollusques dans la litière de feuilles. Quand il les a localisés, il emporte des morceaux de coquille vers son trou où il les laisse dans l'eau qui est habituellement acide. Ceci libère des ions de calcium (Ca2+ ) de la coquille du mollusque et favorise une solution plus neutre (pH moyen = 6.6, s = 0.46, n = 25). Ceci constitue une source de calcium dissous nécessaire au développement de l'exosquelette après la mue. On a relevé des différences significatives entre la profondeur (P = 0.01) et la hauteur (P = 0.05) des trous d'arbres occupés et non occupés. C'est la première fois que l'on rapporte l'existence d'un crabe qui présente un tel comportement en Afrique de l'Est.