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Changes in miombo woodland cover in and around Sengwa Wildlife Research Area, Zimbabwe, in relation to elephants and fire

Authors


: Isaac N. Mapaure, Tropical Resource Ecology Programme, Department of Biological Sciences, University of Zimbabwe, PO Box MP 167, Mount Pleasant, Harare, Zimbabwe. Tel./fax: +2634333334; E-mail: mapaure@trep.co.zw

Abstract

One of the consequences of impacts of elephants and fire on woodlands is a change in woody cover, which often results in major challenges for wildlife managers. Changes in miombo woodland cover in and around Sengwa Wildlife Research Area (SWRA) between 1958 and 1996 were quantified by analyzing aerial photographs. Woody cover in SWRA decreazed from 95.2% in 1958 to 68.2% in 1996, with a lowest mean of 62.9% in 1983. The annual absolute rate of woody cover change in SWRA increazed from −1.1% per annum between 1958 and 1964 to a recovery of 1.6% per annum between 1993 and 1996, while the annual relative rate increazed from −1.1% per annum between 1958 and 1964 to 3.3% per annum between 1993 and 1996. There was a strong negative correlation between elephant densities and woody cover in SWRA, suggesting that loss of woody cover was mainly due to elephants. Woodland recovery after 1983 was due to reductions in elephant populations through legal and illegal off-take and reductions in fire frequency. Surrounding areas experienced less woody cover losses than SWRA, mainly due to tree removal by locals whose densities increazed after the eradication of tsetse fly in the 1970s.

Résumé

Une des conséquences de l'impact des éléphants et des feux sur les forêts s'exprime par un changement du couvert ligneux qui pose souvent de fameux défis pour les gestionnaires de la faune. Les changements du couvert forestier à Miombo, qui sont survenus à l'intérieur et aux alentours de l'Aire de Recherche sur la Faune de Sengwa (SWRA) entre 1956 et 1996, ont été quantifiés grâce à l'analyse de photos aériennes. Le couvert forestier de la SWRA a diminué de 95.2% en 1958 à 68.2% en 1996, la moyenne la plus basse étant observée en 1983, avec 62.9%. Le taux annuel absolu de changement du couvert forestier dans la SWRA est passé de – 1.1% par an entre 1958 et 1964 à une restauration de 1.6% par an entre 1993 et 1996, tandis que le taux annuel relatif augmentait de – 1.1% par an entre 1958 et 1964 à 3.3% par an entre 1993 et 1996. Il existait une forte corrélation négative entre la densité des éléphants et le couvert forestier de la SWRA, ce qui laisse supposer que la perte de couvert forestier était due principalement aux éléphants. La restauration de la forêt après 1983 était due à des réductions des populations d'éléphants suite à des prélèvements, légaux ou non, et à une baisse de la fréquence des feux. Les zones adjacentes ont subi de moins fortes pertes du couvert forestier que la SWRA, et celles-ci étaient principalement dues à des coupes faites par les locaux dont la densité a augmenté suite à l'éradication de la mouche tsé-tsé dans les années 1970.

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