Vegetation changes during a 36-year period in northern Chobe National Park, Botswana

Authors


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    Correspondence : S.R. Moe, Department of Biology and Nature Conservation, Agricultural University of Norway PO Box 5014, 1432 Aas, Norway. E-mail: stein.moe@ibn.nlh.no

    Present addresses : D.K. Mosugelo, Department of Wildlife and National Parks, PO Box 131, Gaborone, Botswana; E-mail: dmosugelo@hotmail.com ; C. Nellemann, Department of Biology and Nature Conservation, Agricultural University of Norway PO Box 5014, 1432 Aas, Norway; E-mail: christian.nellemann@ninalil.ninaniku.no ; S. Ringrose, Directorate of Research and Development, University of Botswana, Private Bag 0022, Gaborone, Botswana; E-mail: ringsue@noka.ub.bw

Abstract

Changes in vegetation cover in northern Chobe National Park (Botswana) were assessed using aerial photographs from 1962, 1985 and 1998, with subsequent ground proofing. In addition, cumulative browsing by elephants and the occurrence of fire scars were recorded on random vegetation sites within shrubland (n = 20) and mixed woodland (n = 20). Coverage of woodland vegetation decreased from 60% to 30% between 1962 and 1998, while shrubland vegetation increased from 5% to 33% during the same period. During the study period, woodland has gradually retreated away from the river front. While riparian forest covered a continuous area along the riverfront in 1962, only fragments were left in 1998. We found a significant decrease in browse use with increasing distance to the Chobe river for Combretum apiculatum, Combretum elaeagnoides, Combretum mossambicense and other woody plants combined (all P < 0.0001). The occurrence of fire (P < 0.0001) and basal area (P < 0.0001) were positively related to distance to the river. Elephant browsing occurred on >70% of available stems within 2 km from the river, while less than 20% of the trees had fire scars in the same zone. Beyond 7 km from the river, elephant browsing was reduced to >50% of available stems, while more than 50% of the trees had fire scars. The density of any of the shrubs was not related to distance to the river neither within shrubland (all P > 0.05) nor within mixed woodlands (all P > 0.05).

Résumé

On a évalué les changements du couvert végétal au nord du Parc National de Chobe (Botswana) au moyen de photographies aériennes prises en 1962, en 1985 et en 1998, avec une vérification ultérieure au sol. On a aussi relevé dans des sites pris au hasard l'usage alimentaire qu'en font les éléphants et les traces de feux, dans des zones arbustives (n = 20) et des zones arborées mixtes (n = 20). Le couvert végétal dans les zones arborées a diminué de 60% à 30% entre 1962 et 1998, alors qu'il augmentait de 5% à 33% dans les zones arbustives pendant la même période. Pendant la période que couvre l'étude, les zones arborées se sont progressivement éloignées de la rivière. Alors que la forêt riveraine couvrait une surface continue le long de la rivière en 1962, il n'en restait que des fragments en 1998. Nous avons relevé une diminution significative du broutage par les éléphants au fur et à mesure qu'on s'éloignait de la rivière Chobe pour les Combretum apiculatum, Combretum elaeagnoides, Combretum mossambicense et d'autres plantes ligneuses prises ensemble (toutes P < 0.0001). La survenue des feux (P < 0.0001) et la zone de base (P < 0.0001) étaient liées positivement à la distance jusqu'à la rivière. Le broutage des éléphants s'observait sur plus de 70% des pousses disponibles jusqu'à une distance de deux kilomètres de la rivière, alors que moins de 20% des arbres portaient des marques de feux dans la même zone. Au delà de 7 kilomètres de la rivière, le broutage des éléphants était réduit à moins de 50% des pousses disponibles alors que plus de 50% des arbres portaient des cicatrices dues aux feux. La densité d'aucun arbuste n'était liée à la distance jusqu'à la rivière, ni dans la zone arbustive (ensemble P > 0.05) ni dans la zone arborée mélangée (ensemble P > 0.05).

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