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Population fluctuations in relation to seasonal habitat preferences of the Swainson's spurfowl, Pternistis swainsonii

Authors


Percy FitzPatrick Institute, University of Cape Town, Rondebosch 7701, South Africa, E-mail: tmcrowe@botzoo.uct.ac.za

Abstract

Counts on Swainson's spurfowl Pternistis swainsonii were made during 1998–1999 within an intensive, fine-grained, agricultural landscape to estimate population parameters, seasonal dispersion and habitat preferences. Radio-transmitters were fitted to four birds to note habitat use and home ranges within the Summer breeding season. During Winter, population densities peaked, and birds exploited agricultural crops extensively. At the onset of Spring, densities dropped as birds paired to establish non-overlapping breeding territories over a number of habitats with apparently sufficient cover and ‘natural’ food. Expanding grazed grassland appears to be the greatest threat to Swainson's spurfowl due to a lack of cover and food. The matrix of habitats within the landscape plays important roles in the success of this opportunistic spurfowl. Agricultural crops in the Winter sustain the population until the following Summer when natural savanna and ungrazed grasslands provide complementary foraging, nesting and roosting sites.

Résumé

En 1998-1999, on a procédéà des comptages de Francolins de Swainson dans un territoire très morcelé vouéà l'agriculture intensive, pour estimer divers paramètres, la dispersion saisonnière et les préférences en matière d'habitat de la population. On a équipé quatre oiseaux de radio-émetteurs pour relever l'utilisation de l'habitat et la répartition des territoires pendant la saison de reproduction estivale. Pendant l'hiver, la densité de population marque un pic, et les oiseaux exploitent largement les récoltes. Au début du printemps, la densité diminue au moment où les oiseaux s'apparient pour établir des territoires de reproduction qui ne se recouvrent pas dans un certain nombre d'habitats où la couverture végétale et la nourriture “naturelle” semblent suffisantes. L'extension des terres pâturées semble présenter la plus grave menace pour les Francolins de Swainson, en raison du manque d'abri et de nourriture. La matrice d'habitats au sein du territoire joue un rôle important dans le succès de ce francolin opportuniste. Les récoltes alimentent la population pendant l'hiver et jusqu'à l'été, lorsque la savane naturelle et les prairies non pâturées fournissent des sites complémentaires pour la nourriture, les nids et les perchoirs.

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