Forage Quality as a Limiting Factor for Cattle Grazing in Isolated Dutch Nature Reserves

Authors


Abstract

Most Dutch nature reserves are small, isolated fragments of former semi-natural landscapes. Cattle and other large domestic herbivores are being increasingly (re)-introduced in nature reserves as a tool for vegetation management and as an ecological substitute for extinct wild herbivores. The performance of cattle in these single-landscape areas appears to be seriously limited by a combination of inadequate forage and habitat isolation. Animals cannot move seasonally between different landscape types. We compared the forage quality of three landscape types. Quality parameters included organic matter digestibility and contents of macronutrients: nitrogen (N), phosphorus (P), potassium (K), sodium (K), calcium (Ca), and magnesium (Mg). In landscapes of low fertility, insufficient concentrations were found of P, Na, Ca, and Mg. However, because the assumed maintenance requirements for cattle are possibly overestimated, the prediction of deficiencies for the animals remains uncertain. In landscapes of intermediate fertility, the level of Na is deficient for most of the year. Winter digestibility is inadequate in vegetation remaining ungrazed until winter, whereas in grazed vegetation the quantity of easily-digestible forage is insufficient to satisfy quantitative intake requirements. In landscapes of high fertility, the mineral supply is adequate, but low digestibility in winter will lead to energy shortage. Insufficient forage quality seems to preclude sustained year-round grazing in each of the three landscape types. Single-landscape areas constitute seasonal habitats for cattle, suitable for summer or winter grazing only. Connection of complementary landscapes is essential to create complete year-round habitats for cattle and other large herbivores. The restoration of linkage of summer and winter range by the creation of corridors is the most natural solution. Seasonal grazing with controlled migration or transportation of the herd between winter and summer range reserves is a second-best alternative involving less interference than year-round grazing with supplementation.

Abstract

La mayoría de las reservas naturales holandesas son pequeños fragmentos aislados de paisajes que previamente se encontraban en estado semi-natural. Ganado y otros grandes herbivoros domésticos están siendo (re-) introducidos en las reservas naturales como una herramienta para el manejo de vegetación y como un substituto ecológico de herbívoros autóctonos extinguidos. El desempeño del ganado en estas áreas con un único paisaje parece estar seriamente limitado por una combinación de forraje inadecuado y aislamiento del hábitat. Los animales no pueden moverse estacionalmente entre los distintos tipos de paisajes. La calidad del forraje de tres tipos de paisaje fue comparada. Los parámetros de calidad fueron digeribilidad del material orgánico y contenido de macronutrientes: nitrógeno (N), fósforo (P), potasio (K), calcio (Ca) y magnesio (Mg). En paisajes con boja fertilidad, se encontraron concentraciones insuficientes de P, Na, Ca y Mg. Sin embargo, debido a que los requerimientos de manutención para el ganado son posiblemente sobre-estimaciones, la predicción de deficiencias para los animales permanece incierta. En paisajes de fertilidad intermedia, el nivel de Na es deficiente para la mayor parte del año. La digeribilidad durante el invierno es inadecuada en la vegetación que permanece sin pastorear hasta el invierno, mientras que en la vegetación pastoreada la cantidad de forraje facilmente digerible es insuficiente para satis facer los requerimientos sobre cantidad a ingerir. En paisajes de gran fertilidad, la provisión de minerales es adecuada, pero la baja digeribilidad de invierno lleva a una deficiencia energética. La insuficiente calidad del forraje parece evitar el pastoreo sostenido a lo largo de todo el año en cada uno de los tres tipos de paisaje. Áreas con un único paisaje constituyen hábitats estacionales para el ganado, apropiados sólo para el pastoreo de verano o de invierno. La conexión de paisajes complementarios es escencial para crear hábitats apropiados a lo largo de todo el año para el ganado y otros grandes herbívoros. La restauración de la conexión entre patizales de verano y de inivierno a través de corredores es la solución más natural. El pastoreo estacional con migración controlada o el transporte de los rebaños entre reservas de pastizales invernales y veraniegas es la segunda alternativa que involucra menos interferencia que el pastoreo a lo largo de todo el año con suplementación.

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