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The gray wolf is a large, highly mobile predator whose original geographic range included most of the Northern Hemisphere. High rates of genetic exchange probably characterized even distantly-separated populations in the past, but recent population declines and habitat fragmentation have isolated previously contiguous populations, especially in the Old World. We examine mitochondrial DNA (mtDNA) variability among twenty-six populations of wolves from throughout their geographic range. We find eighteen mtDNA genotypes in gray wolves, seven of these are derived from hybridization with coyotes, four are confined to the New World, six are confined to the Old World and one is shared by both areas. Genetic differentiation among wolf populations is significant but small in magnitude. In the Old World, most localities have a single unique genotype, whereas in the New World several genotypes occur at most localities and three of the five genotypes are nearly ubiquitous. The pattern of genetic differentiation in the gray wolf contrasts with that of another large, highly vagile canid, the coyote, in which genetic differentiation among populations is not significant even among widely separated localities. We suggest that the difference between these two species reflects the rapid, recent increase in coyote numbers and expansion of their geographic range, and the coincident decline in gray wolf populations. Apparent genetic differences among extant wolf populations may be a recent phenomenon reflecting population declines and habitat fragmentation rather than a long history of genetic isolation.

El lobo gris es un predador grande y altamente móbil cuyo distribución geográfica original abarcaba la mayor parte del Hemisferio Norte. Es muy probable que en el pasado, altas tasas de intercambio genético caracterizaran, incluso, poblaciones muy distantes. Sin embargo, recientes declinaciones poblacionales y fragmentación del habitat han aislado poblaciones que antiguamente se escontraban, contiguas, especialmente en el Viejo Mundo. Examinamos la variabilidad en el ADN mitocondrial (mtDNA) de 26 poblaciones de lobos existentes a lo largo de toda su area de distribucion geográfica. Encontramos 18 genotipos de mtDNA en lobos grises, de estos 7 son derivados de hibridación con coyote, 4 están confinados al Nuevo Mundo, 6 están confinados al Viejo Mundo y uno está presente en ambas areas. La diferenciación genética entre poblaciones de lobos es significativa pero de pequeña magnitud. En el Viejo Mundo, la mayoria de las localidades tienen un único genotipo específico para cada loalidad, mientras que en el Nuevo Mundo, la mayoria de las localidades poseen varios genotipos, y tres de los cinco son aproximadamente cosmopolitas. El patrón de diferenciación genética en el lobo gris contrasta conaquel de otro cánido grande y altamente móvil, el coyote, en el cual la diferenciación genética entre poblaciones no es significativa incluso en el casode localidades muy distantes. Sugerimos que la diferencia entre estas dos especies refleja el rápido y reciente incremento en el número de coyotes, la expansión en su distribución geográfica y la declinación en las poblaciones de lobos grises que ocurrió coincidentemente. La diferenciación genética entre las poblaciones de lobos existentes en la actualidad, puede ser un fenómeno reciente que refleja, antes que una largo historia de aislamiento genético, la declinación poblacional y fragmentación del habitat.