Rates of Deforestation in Los Tuxtlas, a Neotropical Area in Southeast Mexico

Authors


*Present address: Instituto de Geografía, UNAM, Ap. Post. 70-2XX, Mexico 04510, D.F.

Abstract

Abstract: On the basis of ground surveys, aerial photographs (for 1967 and 1976), and satellite imagery (for 1986), maps of rain forest distribution were developed for the northern part of the Sierra de Los Tuxtlas (Veracruz, southeast Mexico).

Forest coverage maps for 1967, 1976, and 1986 show dramatic deforestation proceeding up from the lowlands, with the remaining natural vegetation now increasingly restricted to the high, steep, and less accessible parts of the Sierra. From the digitizing of the maps it was estimated that (1) during the nearly 20 years of this analysis the vegetation was reduced by 56%, and (2) by early 1986, approximately 84% of the original forest area had been lost.

The derived annual deforestation rates (expressed as the percentage of remaining forest that is cleared per year) were 4.2% for the interval 1967–1976 and 4.3% for 1976–1986. Were these trends and rates to continue, only 8.7% of the original vegetation would persist by the year 2000, and then only in the form of an archipelago of very small forest fragments of which the largest would be the now-protected areas (e.g, the Los Tuxtlas Biological Station with only 640 ha), and the most inaccessible tracts.

Immediate action is urgently needed to protect these small but rich remnants and preserve them as foci of potential biological inocula for future ecorestoration of these, the northernmost tropical forests on the continent.

Abstract

Resumen: A partir de muestreos a campo, fotografías aereas (para 1967–1976) e imágenes satelitarias (para 1986), se produjeron mapas de distribución de la selva tropical húmeda, de la porción más norteña de la Sierra de los Tuxtlas (Veracruz, sureste de México).

Mapas de cobertura vegetal para 1967, 1976 y 1986 muestran una dramática deforestación procedente de las tierras bajas, encontrándose la vegetación natural remanente, cada vez más restringida a los sectores más inaccesibles de las Sierras. A partir de la digitalización de los mapas se estimó que: (1) en los casi 20 años que comprende el presente estudio, la vegetación se redujo en un 56%, y (2) hacia los inicios de 1986, aproximadamente el 84% de la selva original se había perdido.

Las tasas anuales de deforestación (expresadas como porcentaje de selva remanente que es cortada por año) fueron estimadas en un 4.2% para el intervalo 1967–1976 y 4.3% para 1976–1986. Si estas tendencias se mantienen, para el año 2000 quedará solamente un 8.7% de la selva original. Aún más, esta selva original se reducirá a pequeños fragmentos, en forma de archipielagos, de los cuales los mayores coincidirán con las areas actualmente bajo protección y aquellas zonas más inaccesibles.

Es necesaria una acción urgente para proteger estos remanentes pequeños, pero de gran riqueza y preservarlos como focos de inóculo biológico potencial para la futura restauración ecológica de estas forestas, que constituyen el límite más boreal de distribución de la selva tropical húmeda en el continente americano.

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