The Sweetwater Rattlesnake Round-Up: A Case Study in Environmental Ethics

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Abstract

Abstract: This study is an ethical analysis and evaluation of an ecologically and environmentally intrusive social phenomenon, the Sweetwater (Texas) Jaycees Rattlesnake Round-Up, an annual event that results in the killing of thousands of rattlesnakes (Crotalus atrox). The largest and most publicized of several such festivals in the United States, the Sweetwater Round-Up has developed into a huge community extravaganza with lucrative benefits to the local economy. After overviews of the Round-Up and of recent biological research, the main reasons justifying the practice are evaluated from both a local and environmental perspective. Because the annual take has remained high, the proponents claim that the Round-Ups are not reducing the rattlesnake population but are in fact “helping the balance of nature.” Although probably false due to lost reproductive potential, this claim cannot be decisively refuted due to a lack of reliable scientific data. Therefore, recommendations are made for restructuring the rattlesnake hunt to obtain scientifically credible data. Paramount is that the time span and territory be limited, because otherwise conclusions based on annual take cannot be made. Recommendations are also presented for conducting additional research and for limiting the ecological impact of the festival while at the same time preserving its economic and social benefits.

Abstract

Resumen: Este estudio es un análisis ético y una evaluación de un fenómeno social intrusivo tanto en sentido ecológico como ambiental: el rodeo de la serpiente de cascabel “Jaycees” en Sweetwater (Texas); un evento anual que tiene como resultado la matanza de miles de serpientes de cascabel (Crotalus atrox). El rodeo de Sweetwater, el festival más grande y más publicitado en su tipo, se ha convertido en un evento espectacular con beneficios lucrativos para la economia local. Las principles razones de esta práctica son evaluadas desde una perspectiva tanto local como ambiental. Dado que la captura anual ha permanecido alta, los adherentes afirman que los rodeos no están reduciendo la población de serpientes de cascabel, sino que por el contrario están contribuyendo al equilibrio de la naturaleza. A pesar de que muy probablemente esta afirmación sea falsa, debido a la pérdida del potencial reproductivo, no es posible refutarla por la falta de datos científicos confiables. Por consiguiente, se hacen recomendaciones para reestructurar la caza de la serpiente de cascabel a los efectos de obtener datos científicos confiables. Resulta importante limitar el tiempo y el territorio ya que en caso contrario no se pueden obtener conclusiones basadas en la captura anual. También se presentan recomendaciones para llevar a cabo investigaciones adicionales y para limitar el impacto ecológico del festival preservando al mismo tiempo sus beneficios económicos y sociales.

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