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Abstract: The United States Forest Service inventory specialists discovered that since 1972 a significant decline has occurred in growth of natural pine stands in the southeastern United States. This decline was puzzling because neither internal nor external changes in stand conditions were a sufficient explanation. Nor did related observations help solve the puzzle: pine plantations in the same region showed no growth reduction; the decline was not associated with an increased level of pollution; no excessive loss of needles or change in needle coloration were found. Reexamination of the original inventory data that included the latest, third, growth period revealed that high basal area increments during 1961–72 were due to abnormally low basal areas at the 1961 inventory (third inventory). These data suggest forest decline prior to 1961, rather than after this date. A more plausible explanation is the deficiency of the data especially that collected during the third inventory when, for the first time, point sampling was used instead of fixed area plots. An analysis of increments from remeasured plots, numerous outliers, and inconsistencies in relationships between other variables raise further questions about the validity of the data. It seems that the reported forest decline is an artifact of shifting inventory protocols, the complexities of point sampling, and faulty treatment of the data. We need to know the true state of the nation's forests—both over-estimates and under-estimates of decline ultimately defeat sound management. My analysis concludes with the following suggestions for a revision of the Forest Service inventory system: incorporate forest inventory into the wider framework of Geographic Information Systems (GIS); make forest inventory useful to practicing foresters and not just to regional or national planners; use fixed area methods instead of point sampling; establish external quality control and quality assurance procedure, and develop procedures that take into account mutual correlation among plots by utilizing concepts of geostatistics, spatial analysis, and time series analysis.

Resumen: Los especialistas del Inventario del Servicio Forestal de los Estados Unidos descubrieron que desde 1972, ha ocurrido una declinación sin precedentes en el crecimiento de los pinares naturales en el sudeste de los Estados Unidos. Esta disminución era enigmática porque los cambios, tanto externos como internos, en las condiciones de los pinares no resultaban suficientes como justificación. Otras observaciones relacionadas tampoco ayudaron a resolver el enigma: las plantaciones de pinos en la misma región no mostraban una reducción en su crecimiento; la declinación no estaba asociada a un incremento en el nivel de polución; no se observó una excesiva pérdida de agujas ni cambios en la coloración de las mismas. Una reevaluación de los datos originales que incluían el úiltimo y tercer período de crecimiento reveló que los altos incrementos en el área basal, durante el perído 1961–72, se deberían a área basales anormalmente bajas en el inventario de 1961 (tercer inventario). Estos datos sugieren una declinación del bosque anterior a 1961, más que posterior a esta fecha. Una explicación más factible es la deficiencia en los datos, especialmente los colectados durante el período del tercer inventario cuando, por primera vez, fue usado muestreo puntual en lugar de rodales de áreas fijas. El análisis de incrementos en las parcelas medidas nuevamente, numerosos datos fuera de rango, e inconsistencias en las relaciones con otras variables hacen dudar de la validez de los datos. Parece ser que la supuesta disminución de los bosques es un artefacto resultante de cambios en los protocolos del inventario, la complejidad del muestro puntual y la falta de tratamiento de los datos. Necesitamos conocer el verdadero estado de los bosques de nuestra Nación, ya que tanto sobre-estimaciones como sub-estimaciones de la declinación de los bosques, frustran un buen manejo forestal. Mi análisis concluye con las siguientes sugerencias para una revisión del sistema del Inventario del Servicio Forestal: incorporar el inventario forestal dentro del amplio marco de los Sistemas de Información Geográfica (SIG); lograr que el inventario forestal resulte útil para aquellas personas encargadas de trabajos forestales y no sólamente para planificadores a nivel regional y nacional; usar métodos de áreas fijas en lugar de muestreo puntual; establecer un control externo de calidad y procedimientos que aseguren la calidad; desarrolar procedimientos que consideren las correlaciones mutuas entre las parcelas, utilizando conceptos geoestadísticos, análisis espacial, y análisis de series de tiempo.