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Abstract: Life history characteristics of many herbaceous understory plants suggest that such species recover slowly from major perturbations such as clear cutting. We examined herbaceous cover and richness in the understories of nine primary (“old-growth”) forests in the southern Appalachian Mountains and of nine comparable secondary forests, ranging in age from 45 to 87 years since clear cutting. Neither cover nor richness increased with age in the secondary forests. This suggests three possibilities: (1) that recovery is so slow or variable among sites that 87 years is insufficient time to detect it; (2) that such forests will never recover to match remnant primary forests because climatic conditions are different today than when the forests became established; or (3) that herbaceous plants colonize pit and mound microtopography caused by the death of trees, so that recovery must await the growth, death, and decomposition of the trees of the secondary forest. Whatever the mechanism, herbaceous understory communities in the mixed-mesophytic forests of the Appalachians appear unlikely to recover within the present planned logging cycles of 40–150 years, suggesting a future loss of diversity of understory herbaceous plants.

Resumen: Las características del período de vida de numerosas plantas herbáceas, sugiere que estas especies se recuperan lentamente de grandes perturbaciones como la tala debosques. Nosotros examinamos la cubierta herbácea y abundancia en el sotobosque de nueve bosques primarios (antiguo crecimiento) en los Montes Apalaches del Sur, y los comparamos con nueve bosques secundarios que no han sido talados por periodos que van de 45 a 87 años. La riqueza y la abundancia no han aumentado con el tiempo en el bosque secundario. Esto sugiere tres posibilidades: (1) que la recuperación es tan lenta o variable entre sitios que 87 años resultan insuficientes para detectarla, (2) que este tipo de bosques nunca se recuperará al nivel de los bosques primarios originales, ya que las condiciones climáticas actuales son diferentes a las existentes cuando los bosques fueron origináriamente establecidos, o (3) que plantas herbáceas colonizan la microtopografía del suelo que ha sido removido a causa de la descomposición de los árboles muertos, y por consiguiente la recuperación debe esperar el crecimiento, muerte y descomposición de los bosques secundarios. Cualquiera sea el mecanismo, la cubierta herbácea de las comunidades de bosques mesofíticos mixtos en los Apalaches, no parece estar recuperándose dentro del ciclo previsto para la tala de árboles que es de 40 a 150 años. Esto sugiere una pérdida futura en la diversidad de las plantas que conforman la cubierta herbácea.