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This paper reviews the history and evolution of the United States National Wildlife Refuge System, perhaps the largest and oldest wildlife conservation system in the world. The refuge system is guided by the doctrine of compatibility, which permits only those uses on a refuge which are “compatible with the purposes for which the refuge was established.” Memoranda and documents spanning the last 100 years were examined, and key refuge personnel interviewed, to understand the historical basis for current refuge policies. Topics of particular importance were the origins of the compatibility doctrine, the origin and meaning of the sanctuary concept, and the means by which refuges were established.

Through time, the refuge system has shifted from a policy of strict protection of wildlife to a policy of integrating public uses of refuges. The doctrine of compatibility has evolved to facilitate public use of wildlife refuges. Increasingly, the needs for recreation and resource use have interfered with the purposes far which refuges were established. A legislative solution may be needed to ensure that these areas are protected and remain viable reserves for wildlife and natural communities.

The sustained conservation of reserve areas often represents a delicate balance between political constraints and biological realities. The examination of the National Wildlife Refuge System not only has ramifications for North American conservation, but illustrates many of the problems and pitfalls facing conservation and land management worldwide.

Se reseña la historia y la evolución del Sistema Nacional de Refugios de Vida Silvestre de los Estados Unidos. El Sistema de Refugios es guiado por la doctrina de compatibilidad, que sólo permite aquellos usos del refugio que sean “compatibles con los propósitos para los cuales el refugio fue establecido.” Memoranda y documentos que abarcan los últimos 100 años fueron examinados y personal clave de los refugios fue entrevistado a los efectos de comprender las bases históricas de las corrientes políticas de los refugios. Preguntas particularmente importantes fueron: (1) los orígenes de la doctrina de compatibilidad, (2) el orígen y significado del concepto de santuario, y (3) los medios a través de los cuales fueron establecidos los refugios.

A través del tiempo, el Sistema de Refugios ha cambiado de una política de protección estricta de la vida silvestre a una política de integración con el uso público de los refugios. La doctrina de compatibilidad ha evolucionado para facilitar el uso público de los refugios de vida silvestre. Las necesidades de recreación y uso de recursos han interferido crecientemente con los propósitos para los cuales los refugios fueron establecidos. Una solución legislativa sería necesaria para asegurar que éstas áreas sean protegidos y permanezcan como reservas viables para la vida silvestre y las comunidades naturales.

La conservación sostenida de reservas naturales representan frecuentemente un delicado balance entre limitantes políticas y realidades biológicas. El examen del sistema Nacional de Refugios no sólo tiene ramificaciones para la conservación en Norte América, sino que también ilustra muchos de los problemas y peligros latentes que enfrenta la conservación y el manejo de tierras a nivel mundial.