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Critics of the Endangered Species Act have asserted that is protects an inordinate number of subspecies and populations, in addition to full species, and that the scientific rationale for listing decisions is absent or weak. We reviewed all U.S. plants and animals proposed for listing or added to the endangered species list from 1985 through 1991 to determine the relative proportion of species, subspecies, and populations, and their rarity at time of listing. Approximately 80% of the taxa added to the list were full species, 18% were subspecies, and 2% were distinct populations segments of more widespread vertebrate species. The proportion of subspecies and populations was considerably higher among birds and mammals than among other groups. The median populations size at time of listing for vertebrate animals was 1075 individuals; for invertebrate animals it was 999. The median population size of a plant at time of listing was less than 120 individuals. Earlier listing of declining species could significantly improve the likelihood of successful recovery, and it would provide land managers and private citizens with more options for protecting vanishing plants and animals at less social or economic cost.

Los críticos del Acta de Especies en Peligro de Extinción han afirmado que, además de proteger especies, esta proteje un número excesivo de subespecies y poblaciones, y que la justificatión científica en el proceso de elección de las especies a listar está ausente o es débil. Hemos revisado todas las plantas y animales de USA que fueron propuestos para listar o adicionados a la lista de especies en peligro de extinción entre 1985 y 1991 a los efectos de determinar la proporción relativa de especies, subespecies y poblaciones, y su rareza en el momento del listado. Aproximadamente un 80 porciento de los taxones adicionados a la lista fueron especies; 18 porciento fueron subespecies y 2 porciento fueron segmentos poblacionales diferentes de las especies de vertebrados más comunes. La proporción de subespecies y poblaciones fue considerablemente más alta entre pájaros y mamiferos que entre otros grupos. La mediana del tamaño poblacional en el momento del listado fue de 1.075 individuos; para animales invertebrados fue de 999. La mediana del tamaño poblacional de las plantas en el momento del listado fue menor que 120 individuos. Listados de especies en declinación anteriores podrían mejorar significativamente la posibilidad de una recuperación exitosa, y proveería a los administradores de tierras y ciudadanos privados con más opciones para proteger plantas y animales en proceso de desaparición a un costo social o económico menor.