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Much current controversy exists about the role that foreign debt plays in deforestation in Latin America. In an attempt to familiarize concerned biologists with this issue, we present an overview of the proposed positive and negative effects that foreign debt has had on neotropical forest loss. From the literature, we identify three main hypotheses as to how the large external debts of developing Latin American countries may contribute to deforestation. We find that (1) countries have not increased exports of tropical timber and beef in response to rising debt; (2) external debts have contributed to economic stagnation and an associated increase in poverty in Latin America, which in turn has caused the degradation of marginal lands, but the role of debt in this process cannot be isolated from other important contributing factors; and (3) while debt payments have probably led to governmental budget cutbacks in environmental spending, historically spending in these areas has not been high. On the positive side, we found that (1) innovative debt-for-nature swaps have traded devalued debt for a commitment and funds to create and protect nature reserves; and (2) debt could be exchanged for forestry and agricultural sectoral reform, which would have very large positive effects on the conservation and management of forests.

En el presente existe mucha controversia sobre el rol que la deuda externa juega en la deforestación de América Latina. En un intento de familiarizar a biólogos interesados en este tema nosotros presentamos una reseña sobre los efectos positivos y negativos que la deuda externa ha tenido en la pérdida de selvas Neotropicales. A partir de la literatura sobre el tema, nosotros identificamos tres hopótesis principales sobre como las grandes deudas externas de los países en vias de dasarrollo de América Latina contribuirían a la deforestación. Encontramos que (1) los países no han incrementado las exportaciones de madera tropical y carne como respuesta a la creciente deuda, (2) las deudas externas han contribuido al estancamiento económico y al asociado incremento de la pobreza en América Latina, lo que a su vez ha causado la degradación de las tierras marginales; sin embargo, el rol de la deuda en este proceso no puede ser aislado de otros importantes factores cotribuyentes, y (3) si bien los pagos de la deuda probablemente han producido recortes en el presupuesto de gastos relativos a medio ambiente, históricamente los gastos en estas áreas no han sido altos. Desde un punto de vista positivo, (1) el innovativo troque de deuda por naturaleza ha intercambiado deuda devaluada por un compromiso y fondos para crear y proteger reservas naturales y (2) la deuda puede ser intercambiada por una reforma en los sectores de bosques y agricultura, la cual puede tener un gran efecto positivo en la conservación manejo de los bosques.