Modified Cave Entrances: Thermal Effect on Body Mass and Resulting Decline of Endangered Indiana Bats (Myotis sodalis)

Authors


Abstract

Entrances to many caves occupied by the endangered Indiana bat (Myotis sodalis) have been modified to control human access. We show that modifying cave entrances can degrade the bats’ winter habitat, we demonstrate one mechanism by which this damage occurs, and we document a restoration experiment. We compared a large bar population in an unmodified cave with a small, reduced bat population in a cave with warm winter temperatures resulting from an entrance wall that impeded air exchange. In the modified cave, mean winter temperature at the hibernation site was 5.0° C higher than in the unmodified cave, bats entered hibernation at a 5% higher body mass, bats lost 42% more mass and the frequency distribution of late-winter mass was truncated, with no bats weighing less than 5.4 g. The results describe unacceptable extremes for hibernation: subfreezing temperatures and warm temperatures causing mass-loss rates of more than 0.009 g/day. Over a decade following removal of the entrance-constricting wall, the population increased from 2,000 to 13,000 bats. Previous recommendations, based on common-sense observation, to open blocked cave entrances are confirmed by this study. The similar case of Coach Cave, Kentucky, offers the potential for recovery of 100,000 Indiana bats.

Abstract

Las entradas a muchas cavernas ocupadas por el murciélago en peligro de extinción de Indiana (Myotis sodalis) han sido modificadas para controlar el acceso humano. Nosotros demostramos que la modificación de la entrada a las cavernas puede degradar el hábitat invernal de los murciélagos, demostramos un mecanísmo a través del cual este daño es producido y documentamos un experimento de recuperación. Comparamos una gran población de murciélagos de una cueva no modificada con una poblacion pequeña y reducida de murciélagos de una cueva con temperaturas invernales más elevadas provocadas por una pared ubicada en la entrada que impide la renovación del aire. En la cueva modificada, las temperaturas invernales medias en los sitios de hibernación fueron 5.0° C más altas que en la cavernas no modificadas, los murciélagos entraron en hibernación con una masa corporal 5% mayor, perdieron un 42% más de masa corporal y la distribución de frecuencia de la masa corporal de la última parte del invierno fue truncada con una ausencia total de murciélagos que pesasen menos de 5.3 g. Los resultado demuestran extremosa inaceptables para la hibernación: temperatura por encima de los 0° C y temperatura cálidas que causa una pérdida de masa corporal superior a los O.O09g/dia. Una década después de la remoción de la pared que obstruía parcialmente la entrada, la población aumentó de 2.000 a 13.000 murciélagos. Recomendaciones previas y basadas en sentido común para abrir las entradas obstruidas de las cavernas son confirmadas por el presente estudio. El caso semejante de la Caverna Coach, en Kentucky, ofrece un potencial para la recuperación de 100,000 murciélagos de Indiana.

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