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The largest African Great Lakes, Tanganyika, Malawi, and Victoria, which have the richest lacustrine fish faunas of any of the world’s lakes, provide a unique comparative series for studies of evolutionary mechanisms, community ecology, and fish behavior. Their colorful littoral fishes are also known to aquarists worldwide. This paper examines the origins of their fish diversity, looking at the history of the lakes, colonization from river systems, and evolution of endemic faunas within each lake. All three lakes support fisheries of great socioeconomic importance for the rapidly rising human populations. The paper also examines the vulnerability of the faunas to fishing pressures and introductions of exotic species. In Malawi and Victoria, bottom-trawling has altered the cichlid species composition. The loss of an estimated 200 taxa of endemic cichlid species from Lake Victoria’s fauna, following introductions of exotic fishes (tilapias and predatory centropomid Lates) 40 years ago, stresses the need to protect the unique fish faunas in Lakes Tanganyika and Malawi.

Las Grandes Lagos Africanos más extensos, Tanganyika, Malawi y Victoria, que poseen la mayor riqueza lacustre del mundo en cuanto a fauna de peces, proveen una serie comparativa única para el estudio de mecanismos evolutivos, ecología de comunidades y comportamiento de peces. Sus peces litorales multicolores son también conocidos ampliamente en el mundo por acuaristas. Este trabajo examina los orígenes de la diversidad de los peces, examinando la historia de los lagos, la colonización desde los ríos y la evolución de faunas endémicas dentro de cada lago. Los tres lagos mantienen pesquerías de gran importancia socio-económica para las poblaciones humanas en rápido crecimiento. Se examina también la vulnerabilidad de la fauna a las presiones de la pesca y a la introducción de especies exóticas. En Malawi y Victoria la pesca demersal de arrastre ha alterado la composición de especies de cíclidos. La pérdida de unas 200 taxa de especies endémicas de cíclidos de la fauna del lago Victoria, que siguió a la introducción de peces exóticos (tilapias y el centrómido predador Lates), cuarenta años atrás enfatiza la necesidad de proteger la fauna de peces, única en su género, de los lagos Tanganyika y Malawi.