Delayed Sexual Maturity and Demographics of Blanding's Turtles (Emydoidea blandingii): Implications for Conservation and Management of Long-Lived Organisms

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Abstract

Abstract: A study of Blanding's turtles conducted during 27 of the last 37 years provided demographic data sufficient to examine how life-history characteristics may constrain population responses of long-lived organisms. Eight independent estimates of annual adult survivorship exceeded 93%. Nest survival was variable and ranged from 0.0 to 63% annually, with a mean of 44% from 1976 to 1984 and 3.3% from 1985 to 1991. Recruitment of juveniles and adults was sufficient to replace individuals estimated to have died during the study. A life table for the population resulted in a cohort generation time of 37 years and required a 72% annual survivorship of juveniles between 1 and 13 years of age to maintain a stable population. Population stability was most sensitive to changes in adult or juvenile survival and less sensitive to changes in age at sexual maturity, nest survival, or fecundity. The results from the present study indicate that life-history traits of long-lived organisms consist of co-evolved traits that result in severe constraints on the ability of populations to respond to chronic disturbances. Successful management and conservation programs for long-lived organisms will be those that recognize that protection of all life stages is necessary. Programs such as headstarting or protection only of nesting sites, in the absence of programs to reduce mortality of older juveniles and adults, appear to be less than adequate to save long-lived organisms such as sea turtles and some tortoises. The concept of sustainable harvest of already-reduced populations of long-lived organisms appears to be an oxymoron.

Abstract

Resumen: Un estudio de las tortugas de Blanding conducido durante 27 de los últimos 37 años aportó datos demográficos suficientes para examinar como las características de la historia de vida pueden limitar las respuestas poblacionales de organismos longevos. Ocho estmaciones independientes de la supervivencia anual de adultos excedió el 93%. La supervivencia en el nido fue variable y estuvo entre 0.0 y 63% anual, con una media de 44% para el período 1976–1984 y 3.3% para el período 1985–1991. El reclutamiento de juveniles y adultos fue suficiente para reemplazar individuos que se estimó murieron durante el estudio. Una tabla de vida para la población resultó en un período de regeneración de 37 años, y requirió un 72% de supervivencia anual de juveniles entre 1 y 13 años de edad para mantener una población estable. La estabilidad poblacional fue más sensible a cambios en supervivencia de adultos ojuveniles y menos sensible a cambios en edad de maduracion sexual, supervivencia en nidos o fecundidad. Los resultados del estudio presente indican que las características de la historia de vida de organismos longevos consiste en caracteres coevolucionados que resultan en limitaciones severas sobre la habilidad de las poblaciones para responder a perturbaciones crónicas. Programas de manejo y conservación exitosos para organismos longevos serán aquellos que reconozcan que se necesita la protección de todos los estadíos de vida. Programas tales como “headstarting” o protección de los sitios de anidamiento solamente, en ausencia de programas para reducir la mortalidad de juveniles mayores y adultos, parecen ser poco adecuados para salvar organismos longevos tales como las tortugas marinas y algunus otras tortugas. El concepto de cosecha sostenible de poblaciones ya reducidas de organismos longevos parece ser una incongruencia.

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