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Abstract: White-tailed deer (Odocoileus virginianus) populations are currently extremely high in the upper Great Lakes region, and browsing may have severe negative effects on many forest species, including the eastern hemlock (Tsuga canadensis), a former forest dominant. We suggest that this problem must be examined in an expanded spatial and temporal context. It may be incorrect to generalize from limited evidence on one scale of observation (stand level) to explain a regional, long-term failure of tree species regeneration. We reviewed hemlock life-history characteristics, its long-term behavior on a regional scale, and evidence from recent studies in the context of long-term forest ecosystem processes. We then conducted 400-year computer simulations within a neutral model framework (see Caswell 1976), relative to browsing, to test whether other factors might adequately explain the lack of hemlock regeneration in the northern lake states. The results suggest that browsing is not the critical step blocking hemlock forest re-establishment on a regional scale. We suggest that the interaction of climate, disturbance, hemlock life history, ecosystem processes, and historical land use produce positive feedbacks that prevent hemlock regeneration usually before deer browsing can occur. There is need to modify current single-species forest management and silviculture, and to manage forests at a landscape scale in a way that maintains regional biodiversity and sustainable forest ecosystems. These modifications should include reduced deer levels and maintenance of larger patches of mature ecosystems. But we caution against broadly invoking the negative effects of any single factor such as browsing as a basis for management changes without a thorough assessment of all factors.

Resumen: Las poblaciones actuales de ciervos Odocoileus virginianus están muy arriba en la región superior de los Grandes Lagos, y el ramoneo puede tener severos efectos negativos para muchas especies forestales incluyendo el abeto del este (Tsuga canadensis), un exdominador del bosque. Sin embargo sugerimos que este problema debe ser examinado en un contexto espacial y temporal expandido. Sería incorrecto generalizar evidencias limitadas a una escala de observación (nivel de stand) para explicar el fracaso de regeneración a largo plazo de una especie de árbol. Hemos revisado las características de la historia de vida del abeto, comportamiento a largo plazo a una escala regional, y evidencia a partir de estudios recientes en el contexto de procesos a largo plazo de ecosistemas forestales. Luego simulamos 300 años usando el contexto del modelo neutral (sensu Caswell 1976), en relación al ramoneo, para testear si otros factores podrían explicar adecuadamente la falta de regeneración de abetos en el norte de los Estados de los Lagos. Los resultados sugieren que el ramoneo no es el paso crítico que liga el reestablecimiento del bosque de abeto a una escala regional. Sugerimos que la interacción del clima, perturbaciones, historia de vida del abeto, procesos ecosistémicos, y uso histórico de la tierra produce retroalimentaciones positivas que previenen la regeneración del abeto usualmente antes que el ramoneo por ciervos pueda llegar a ocurrior. Es necesario modificar el manejo y la silvicultura monoespecíficos, y manejar los bosques a una escala del paisaje de forma tal que mantenga la biodiversidad regional y los ecosistemas forestales sostensibles. Estas modificaciones deberían incluir niveles reducidos de ciervos y el mantenimiento de patches más grandes de ecosistemas maduros. Sin embargo, prevenimos contra la invocación amplia de los efectos negativos de cualquier factor en particular, tal como el ramoneo, como la base de los cambios de manejo sin una exhaustiva evaluación de todos los factores.