Agricultural Land Use and Grassland Habitat in Illinois: Future Shock for Midwestern Birds?

Authors


Abstract

Populations of many common grassland birds in the midwestern United States have been declining in recent decades. These declines have been particularly pronounced in Illinois, where the prairie has been severely fragmented and disturbed by farming. This article describes transitions in agricultural land use in Illinois since the early 1800s, their effects on grassland habitat, and responses by avifauna. Furthermore, factors affecting nesting by birds are considered from a landscape perspective for a study area in central Illinois during the period (1973–1981) when cropping became so intensive that grassland persisted primarily as linear edges. There was a paucity of avifauna nesting on grassy edge habitats on the study area, with a mean of 2.2 nests per ha, representing only eight species. Nest densities and species diversity were highest on study plots where grassland was nearby, where cover types were heterogeneous, and where there were corridors connecting plots to the surrounding landscape. Nest success was variable from year to year, and for Ring-necked Pheasants (Phasianus colchicus) the average annual nest success on edge habitats was positively related to the total amount of grassy cover (including hay and small grains) per nesting pleasant. The findings suggest that it is too simplistic to conclude that linear habitats, compared to field settings, are “predator traps.” Responses by birds to habitat deteríoration in Illinois may foretell future trends elsewhere in North America where farming practices are becoming more intensive.

Abstract

Las Poblaciones de muchas aves comunes de los pastizales del oeste medio de los Estados Unidos han venido declinando en décadas recientes. Estas declinaciones han sido particularmente pronunciadas en Illinois, dónde la pradera ha sido severamente fragmentada y perturbada por el uso agrícola. Este artículo describe las transiciones en el uso agrícola de la tierra en Illinois desde principios del 1800s, sus efectos en el hábitat de los pastizales y las respuestas de la avifauna. Más aún, los factores que afectan la nidificación de las aves son considerados desde una perspectiva paisajística para un área de estudio en Illinois central durante el período (1973–1981) cuando el cultivo se hizo tan intensivo que los pastizales persistieron, primariamente, como bordes lineares. Hubo c una escasez en la nidificación de la avifauna en los bordes de los hábitats herbáceos en el área de estudio, con una media de 2.2 nidos por ha, representando solamente 8 especies. La densidad de los nidos y la diversidad de especies fueron más altos en los plots de estudio dónde el pastizal se encontraba en las inmediaciones, dónde los tipos de cobertura fueron heterogéneos y dónde existían corredores que conectaban los plots con el paisaje lindante. El éxito de los nidos fué variable de año en ano y, para los faisanes de cuello anillado, el promedio del éxito anual de los nidos en los bordes de los hábitats estuvo positívamente relacionado con la cantidad total de la cubierta herbácea (incluyendo heno y pequeños granos) por faisán nidificante. Los hallazgos sugieren que es muy simplístico concluir que, comparados con los ambientes depasturas, los hábitats lineares son “trampas de predadores.” Las respuestas de las aves al deterioro del hábitat en Illinois puede predecir futuras tendencies en otros sitios en Norte America dónde las práctices de agricultura están siendo más intensivas.

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