Quantitative Ethnobotany and Amazonian Conservation

Authors


Abstract

We use quantitative ethnobotanical data to compare the usefulness of six floristically distinct forest types to mestizo people at Tambopata, southeast Peru. We aim to evaluate which forest types are most useful, and why. Ethnobotanical data were collected with informants in inventory plots and analyzed using a new technique that uses a two-tier calculation process to derive an “informant indexed” estimate of each species’ use value. Use values are estimated based on the degree of consistency between repeated interviews of each informant and between different informants. We show that (1) in 6.1 ha, 94% of woody stems are “useful” to mestizos. (2) Based on percentages of useful plants per plot, there is little difference between each forest type. (3) Simply calculating the percent of useful plants is misleading, however, because most species have minor uses, and only a few are exceptionally useful. (4) Using the informant indexing technique, we demonstrate significant differences between each forest type’s utility. Mature forests of present and former floodplains are more useful than other forest types, mostly due to their importance as sources of construction materials and food. (5) Lower floodplain is more useful medicinally, swamp more important commercially, and terra firme sandy more important technologically; they are not easily substituted for some of these uses. (6) On average, 80% of the value of forest plant products to mestizos is subsistence value; only 20% is commercial. We conclude that (1) to maintain cultural autonomy, Amazonian people may need access to all local forest types, and (2) present and former floodplain forests in western Amazonia should be a conservation priority. We make these broad conclusions on the basis of evidence of: (1) ethnoecological similarities among mestizo cultures in Peruvian Amazonia; (2) the similarity of family-level floristic composition at Tambopata and elsewhere in western Amazonia, (3) rapid floodplain deforestation; and (4) floodplain resource overextraction. Conservationists should focus on helping communities gain control of floodplain resources.

Abstract

Se empleó datos etnobotánicos cuantitativos para comparar la utilidad de seis tipos de bosques floristicamente distintos, con plantas usadas por la población mestiza en Tambopata, sureste de Peru. Datos etnobotánicos fueron registrados de informantes en parcelas inventariadas, usando una nueva técnica que considera un procedimiento simple para obtener un estimado del valor de uso de cada especie. Los valores de uso se basan en el grado de consistencia de entrevistas reiteradas con uno y varios informantes (Phillips & Gentry, 1993a). L’os resultados muestran que (1) en 6.1 ha, 94% de individuos arbóreos son “útiles” a la población. (2) Basados en el porcentaje de plantas útiles por plot, hay muy escasa diferencia entre tipos de bosque. (3) El porcentaje de plantas útiles incluye sin embargo una mayoría de especies a las que se les da usos menores, y son muy pocas las especies que brindan mayor utilidád, por lo tanto los calculos de porcentaje de plantas útiles son errónios. (4) Empleando la técnica del indice de utilidad, se encontraron diferencias significativas entre la utilidad de diferentes tipos de bosque. Las áreas de bosque maduro en zonas con suelos y terrazas aluviales proveen más plantar muy útiles que otros tipos de bosque, debido mayormente a su importancia como fuentes de material de construcción y alimentos. (5) Las áreas aluviales más bajas tienen mayor valor como proveedoras de plantas medicinales, las áreas pantanosas son útiles para productos comerciales y las de “terra firme” con mayor posibilidad de uso tecnológico; algunos de estos usos no son facilmente sustituibles. (6) En promedio, un 80% del valor de los productos del bosque son valor de subsistenceia, solo 20% del valor del bosque es valor comercial. Se obtienen las siguientes conclusiones (1) para mantener autonomia cultural, la población amazónica necesita tener acceso a todos los tipos de bosques locales, y (2) las zonas de bosques aluviales, actuales y pasadas, de la region amazónica, deben priorizarse para la conservación. Arribamos a estas conclusiones amplias basados en; (1) la similitud de la etnoecológica de la población mestiza de la Amazonia Peruana; (2) la similitud florística al nivel de familia, del área de estudio con el resto de la Amazonia peruana; (3) el rápido proceso de deforestación en las zonas de bosque aluvial; y (4) sobroexplotación de los recursos de las áreas aluviales. Por tanto, la recomendación a los conservacionistas es ayudar a las comunidades a adquirir el control de los recursos en estas zonas.

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