On the Origin of Brucellosis in Bison of Yellowstone National Park: A Review

Authors

  • Mary Meagher,

  • Margaret E. Meyer


Abstract

Brucellosis caused by Brucella abortus occurs in the free-ranging bison (Bison bison) of Yellowstone and Wood Buffalo National Parks and in elk (Cervus elaphus) of the Greater Yellowstone Area. As a result of nationwide bovine brucellosis eradication programs, states and provinces proximate to the national parks are considered free of bovine brucellosis. Thus, increased attention has been focused on the wildlife within these areas as potential reservoirs for transmission to cattle. Because the national parks are mandated as natural areas, the question has been raised as to whether Brucella abortus is endogenous or exogenous to bison, particularly for Yellowstone National Park. We synthesized diverse lines of inquiry, including the evolutionary history of both bison and Brucella, wild animals as Brucella hosts, biochemical and genetic information, behavioral characteristics of host and organism, and area history to develop an evaluation of the question for the National Park Service. All lines of inquiry indicated that the organism was introduced to North America with cattle, and that the introduction into the Yellowstone bison probably was directly from cattle shortly before 1917. Fistulous withers of horses was a less likely possibility. Elk on winter feedgrounds south of Yellowstone National Park apparently acquired the disease directly from cattle. Bison presently using Grand Teton National Park probably acquired brucellosis from feedground elk.

Abstract

La brucelosis causada por Brucella abortus afecta al bisonte (Bison bison) de los Parques Nacionales Yellowstone y “Wood Buffalo” y al alce (Cervus elaphus) de la Gran Area del Yellowstone. Como resultado de programas de erradicación de la brucelosis a lo largo de toda la Nación, los estados y provincias próximos a los parques nacionales son considerados como libres de brucelosis bovina. Como concecuencia de esto, se ha prestado maás atención a la vida silvestre dentro de estas áreas como posibles reservorios para la transmisión de brucelosis al ganado. Dado que los parques nacionales son asignados por mandatos como áreas naturales, ha surgido el interés en determinar si Brucella abortus es endógena o exógena al bisonte, en particular en lo que respecta al Parque Nacional Yellowstone. Nosotros sintetizamos varias líneas de investigación, que incluyen la historia evolutiva tanto del bisonte como de Brucella, el estudio de animales salvajes como portadores de Brucella, la información bioquímica y genética, las características de comportamiento del portador y del organismo, y la historia del área a los efectos de desarrollar una evaluación del problema para el Servicio de Parques Nacionales. Todas las líneas de investigación indicaron que el organismo fue introducido en América del Norte con el ganado, y que la transmisión al bisonte americano ocurrió directamente a partir del ganado poco despues de 1917. La transmisión a partir de cruzeras fistulosas de caballos fue una posibilidad menos probable. Los alces que habitan las áreas de pastoreo invernales al sur del Parque Nacional Yellowstone aparentemente adquirieron la enfermedad directamente del ganado. Los bisontes que usan en la actualidad el Parque Nacional “Grand Teton” probablemente adquirireron la brucelosis a partir de alces de las áreas de pastoreo.

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