Managing Species Diversity in Tallgrass Prairie: Assumptions and Implications

Authors


Abstract

Conservation and restoration ecology efforts may conserve or restore a particular image of a community, a variety of plausible images, or maximum biological diversity. The choice is a policy decision that should reflect relevant history and sound science. Here I argue that common methods of conserving and restoring tallgrass prairie have a weak scientific rationale, are not consistent with plausible history, and threaten prairie biodiversity. Dormant-season burns and grazer exclusion are human interventions that may promote artificially consistent dominance of large grasses utilizing the C4 photosynthetic pathway, thereby relegating hundreds of other prairie plants to small populations that are vulnerable to local extinction. I recommend an experimental approach to large remnant conservation and restoration in which varied conditions alter dominance, thereby increasing short-term species richness. I also recommend prescribed burning during the summer, to simulate the timing of lightning fire, and light-to-moderate grazing by different ungulates, to simulate historical grazing history. Both should favor plants that are consistently infrequent or rare in many managed prairies. Varied regimes of burn season, burn interval, and large-mammal grazing should promote greater overall species diversity and should more realistically represent varied conditions under which grassland taxa evolved.

Abstract

Los esfuerzos de conservación y de la ecología de restauración pueden conservar o restaurar una imágen particuar de una comunidad, una variedad de imágenes posibles, o la diversidad biológica máxima. La elección es una desición de manejo que debería reflejar una historia relevante y una cencia sólida. Yo sostengo que los métodos comunes de conservación y restauración de las praderas de “tallgrass” tienen un fundamento cientifico débil, no son consistentes con una historia plausible y ponen en peligro la biodiversidad de la pradera. La quema durante la estación latente y la exclusión del pastoreo son intervenciones humanas que podrian promover artificialmente la dominancia consistente de pastos altos utilizando la ruta fotosintética del C4, y, por consiguiente, relegando cientos de otras plantas de las praderas a pequeñas poblaciones que son vulnerables a la extinción local. Yo recomiendo una aproximación experimental a la conservación y restauración de grandes remanentes en los cuales, diversas condiciones alteran la dominancia y por consiguiente incrementan la riqueza de especies a corto plazo. También recomiendo el tratamiento de quemas durante el verano para simular el tiempo de ignición y duración del fuego a los efectos de moderar el pastoreo por diferentes ungulados y asi simular la historia de pastoreo. Ambos deberian favorecer plantas que son consistentemente poco frecuentes o raras en muchas de las praderas bajo manejo. Regímenes diversificados de estación de quema, intervalos de quema y pastoreos por grandes mamiferos debería promover una mayor diversidad global de especies y representar más realísticamente las condiciones variadas bajo las cuales los taxones de praderas evolucionaron.

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