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Nature conservation in densely populated areas, as in western Europe, faces the continuous loss and fragmentation of suitable habitats for wild species. Current conservation measures have not been successful in countering this threat to biological diversity, so a new concept for nature conservation is required. I propose using the habitat requirements of large herbivores as a key to the design of large-scale nature reserves. Large herbivores can have a significant influence on vegetation composition and thus act as keystone species. Moreover, they require large tracts of land and can be considered an umbrella species group for the preservation of other plants and animals. I review the present status of nature reserves in the European Union concerning size distribution and the occurrence of large herbivores and their predators. I argue that habitat fragmentation and the increased management costs of maintaining seminatural areas necessitate an enlargement of existing reserves, a process-oriented management approach, and a minimization of human influence for the long-term preservation of biological diversity.

La conservación de la naturaleza en áreas densamente pobladas, como Europa occidental, enfrenta una contínua pérdida y fragmentación de hábitats adecuados para las especies silvestres. Medidas de conservación comunes no han podido contrarrestar esta amenaza para la diversidad biológica y por lo tanto se requiese de un nuevo concepto para la conservación de la naturaleza. Propongo usar los requerimientos de hábitat de los grandes herbívoros como una clave para el diseño de reservas naturales a gran escala. Los grandes herbívoros pueden tener influencias significativas sobre la composición vegetal y por lo tanto actúan como especies clave. Mas aún, ellas requieren de grandes porciones de tierra y pueden ser consideradas como un grupo de especies cuya protección conduciría también a la preservación de otras plantas y animales. Se presenta una revisión del estado actual de las reservas de la naturaleza en la Unión Europea, en lo que atañe a su distribución de tamaños y la ocurrencia de grandes herbívoros y sus depredadores. Argumento que la fragmentación del hábitat y los incrementos en los costos del manejo destinados a mantener áreas seminaturales requieren de una ampliación de las reservas existentes, una estrategia de manejo orientada hacia los procesos ecosistémicos y una minimización de la influencia humana. Sólo así se podrá lograr la preservación a largo plazo de la diversidad biológica.