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Many tropical nature reserves are woefully understaffed or exist only on paper. Without effective implementation, tropical reserves cannot count on in situ enforcement and consequently are subject to a wide range of invasive threats. Weak institutional structures are aggravated by reserve designs that facilitate rather than discourage unlawful human activities. Taking into account severe financial and institutional constraints, we consider the current status of forest reserves in lowland Amazonia. We ask how the criteria by which reserves are delimited may affect the efficiency with which the contained areas are defended. In a GIS analysis, we found that 40 to 100% of the area of all existing nature reserves in Brazilian Amazonia are directly accessible via navigable rivers and/or functional roads. Such access greatly facilitates the illegal harvest and conversion of forest resources in a region where each guard is responsible for protecting an area larger than the State of Delaware. Cost-effective defense of large areas can be achieved through appropriate delimitation of reserves along watershed divides and by efficient deployment of limited infrastructure and personnel. Given current and probable future levels of financial resources allocated to reserve maintenance in Amazonia, any new nature reserves in this region should be designed and situated so that their defensibility is maximized. Defensibility criteria should complement site considerations based on biological criteria, such as presumed centers of diversity and endemism.

Muchas reservas naturales tropicales se encuentran desastrosamente atendidas o existen sólamente en papeles. Sin una implementación efectiva, las reservas tropicales no pueden contar con una implementación in situ de la ley y en consecuencia estan sujetas a un amplio espectro de amenazas invasoras. Las estructuras institucionales débiles se ven agravadas por diseños de reservas que facilitan más que desalientan las actividades humanas fuera de la ley. En este estudio, consideramos el estado actual de las reservas de bosques en las tierras bajas de la Amazonía, tomando en cuenta las severas restricciones financieras e institucionales. Nos preguntamos cómo el criterio por el cual las reservas son delimitadas puede afectar la eficiencia con la cual las áreas contenidas son defendidas. A través de un análisis de SIG, encontramos que entre un 40 y un 100% del área de todas las reservas naturales existentes en la Amazonía Brasileña resulta directamente accesible por medio de ríos navegables y/o rutas funcionales. Este tipo de acceso facilita la recolección ilegal y la conversión de recursos forestales en una región dónde cada guardia es responsable de proteger un área mayor que el Estado de Delaware. Una defensa de grandes áreas, eficiente desde un punto de vista de costos, se puede lograr a través de una delimitación adecuada de las reservas a lo largo de las lineas divisorias de aguas y mediante un empleo eficiente de los limitados recursos de infraestructura y personal. Dados los niveles de los recursos financieros presentes y probablemente futuros, dedicados al mantenimiento de las reservas en Amazonía; cada nueva reserva natural en esta región debe ser diseñada y localizada de tal forma que su defensa sea maximizada. Los criterios de defensa deben complementar las consideraciones del sitio basadas en criterios biológicos, tales como presumibles centros de diversidad y endemismo.