“Mobbing” in Hawaiian Monk Seals (Monachus schauinslani): The Value of Simulation Modeling in the Absence of Apparently Crucial Data

Authors


Abstract

Several small populations of Hawaiian monk seals (Monachus schauinslani) exhibit male-biased adult sex ratios and “mobbing,” an aggressive behavior in which adult males injure and often kill adult females and immature seals of both sexes during mating attempts. Mobbing appears to be limiting the growth of some populations of this endangered species. The frequency of mobbing deaths appears to increase as a population’s sex ratio becomes increasingly male-biased, although the exact relationship between these two variables (the mobbing response) is unknown. We developed a stochastic demographic model of a small Hawaiian monk seal population using several different assumptions about the mobbing response. We used the model to explore the origins of male-biased sex ratios in monk seal populations and to determine whether it was possible, given the lack of data on the mobbing response, to evaluate the probable effects of alternative management strategies to address the mobbing problem. Small populations (100 to 200 seals) and those with slower growth rates were more likely to develop male-biased adult sex ratios. Almost all of our modeling scenarios supported the immediate removal of males from populations where mobbing occurs. Our conclusions were relatively unaffected when the assumptions regarding the mobbing response were varied. Thus, a model was helpful even when apparently crucial data were unavailable.

Abstract

Varias poblaciones pequeñas de focas hawaianas (Monachus schauinslani) exhiben proporciones de sexos sesgadas hacia los machos y un comportamiento sexual agresivo “mobbing” en el cual machos adultos hieren y muchas veces matan hembras adultas y focas inmaduras de ambos sexos durante intentos de apareamiento. Este comportamiento parece estar limitando el crecimiento de algunas poblaciones de esta especie en peligro de extinción. La frecuencia de las muertes por comportamiento sexual agresivo parece aumentar a medida que las proporciones de sexos se hacen más y más sesgadas hacia los machos. Sin embargo, la relación exacta entre estas dos variables (la respuesta al comportamiento sexual agresivo) es desconocida. Desarrollamos un modelo demográfico estocástico de una pequeña población de focas hawaianas usando varios supuestos distintos acerca de la respuesta al comportamiento sexual agresivo. Usamos el modelo para explorar los orígenes de las proporciones de sexos sesgados hacia los machos en poblaciones de focas y para determinar si, ante la falta de datos sobre la respuesta al comportamiento sexual agresivo, era posible evaluar los posibles efectos de estrategias de manejo alternativas para enfrentar el problema originado por este comportamiento. Poblaciones pequeñas (100 a 200 focas) y aquellas con tasas de crecimiento más lentas fueron más proclives a desarrollar proporciones de sexos adultos sesgados hacia los machos. Casi todos los escenarios que consideramos con nuestro modelo apoyaron la remoción inmediata de machos de aquellas poblaciones donde ocurre comportamiento sexual agresivo. Nuestras conclusiones fueron relativamente poco sensibles a cambios en los supuestos acerca de la respuesta de comportamiento sexual agresivo. Por consiguiente, el modelo fue útil aún cuando datos aparentemente cruciales no se encontraban disponibles.

Ancillary