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The southern and south-central African terrestrial orchid genus Herschelia contains several rare and endangered species. The distribution patterns of the species were assessed and classified into the Rabinowitz rarity categories. The degree of rarity was correlated with habitat types and with the phylogenetic history. Of the 16 species recognized, two are too poorly known to be assessed further. Of the remainder, three species are shown to be “metaspecies,” which can be interpreted as being ancestral to five narrowly endemic species. A. strong correlation between the age of the habitats, the relative age of the species, and the degree of rarity was demonstrated. I review the phylogenetic criteria for prioritizing species for conservation, and I develop a new criterion, the ability of a species to speciate into “new” environments. This suggests that it might be better to conserve metaspecies, which are found in the mountains, rather than the autapomorphic daughter species, which are found in the ephemeral habitats of the lowlands.

El género terrestre de orquídeas Herschelia del sur y centro-sur de Africa contiene varias especies raras y amenazadas de extinción. Los patrones de distribución de las especies fueron evaluados y clasificados en las categorías de rareza de Rabinowitz. El grado de rareza estuvo correlacionado con los tipos de hábitats y con la historia filogenética. De las 16 especies reconocidas, dos eran muy poco conocidas como para ser evaluadas en más profundidad. De las restantes, se demuestra que tres especies son “metaespecies”, lo cual se puede interpretar como que son ancestrales a cinco especies estrechamente endémicas. Se demonstró una fuerte correlación entre la edad de los hábitats, la edad relativa de la especie, y el grado de rareza. Se revisan los criterios filogenéticos para la priorización de especies a conservar y se desarrolla un nuevo criterio, la habilidad de una especie para especiarse en nuevos ambientes. Esto sugiere que podría ser mejor conservar metaespecies, las cuales se encuentran en las montañas, antes que las especies autapomórficas que se encuentran en los hábitats efímeros de las tierras bajas.