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Genetic variation was examined in Helonias bullata, a threatened perennial plant species that occurs in isolated wetland habitats. Fifteen populations representing the species’ geographic range were sampled. Genetic diversity was low for the species (Hes = 0.053) as well as within populations (Hep = 0.029). Of the 33 allozyme loci examined, 11 (33%) were polymorphic, while on average only 12.8% (4) of the loci were polymorphic within populations. The number of alleles per polymorphic locus was 2.36 for the species and averaged 2.09 across populations. For every genetic parameter calculated, variation in H. bullata was lower than that typically found for narrowly distributed plant species. The lowest levels of genetic diversity were found in northern areas that were colonized following the last glacial epoch. The number of genotypes detected per population ranged from three to 21, with a mean of 13 for this clonally reproducing species. We found a relatively high proportion of total genetic diversity (30.6%) among populations and a significant correlation (p < 0.002) between genetic distance and geographic distance. Genetic drift phenomena appear to play a major role in the population genetics of this species. Anomalously, several populations that appeared most limited in size and vigor were genetically most variable, perhaps because they represent older, relictual populations. Life-history characteristics of H. bullata coupled with low levels of genetic diversity and the degradation and disappearance of wetlands threaten the existence of this species.

Se examinó la variabilidad genética de Helonias bullata, una especie de planta perenne que se da en hábitats de humedales aislados. Se muestrearon quince poblaciones que representan el área de distribución geográfica de la especie. La diversidad genética fue baja tanto para la especie en su totalidad (Hes = 0.053) como para cada población (Hep = 0.029). De los 33 locus de aloenzimas examinados, 11 (33%) fueron polimórficos, mientras que en promedio solo 12.8% (4) de los locus fueron polimórficos dentro de las poblaciones. El número de alelos por locus polimórfico fue 2.36 para la especie y promedió 2.09 a lo largo de las poblaciones. Para cada parámetro genético calculado, la variación en H. bullata fue menor que aquella típica de especies vegetales con una distribución reducida. Los niveles de diversidad genética menores fueron encontrados en las áreas del norte que fueron colonizadas luego de la era glacial. El número de genotipos detectados por población varió entre 3 y 21, con una media de 13 para esta especie que se reproduce clonalmente. Una proporción alta de la diversidad genética total (30.6%) se debió a la variabilidad entre poblaciones y se encontró una correlación significativa (P < 0.002) entre la distancia genética y la distancia geográfica. El fenómeno de deriva genética parece jugar un rol importante en la genética poblacional de esta especie. En forma inesperada, varias poblaciones que parecian más limitadas en tamaño y vigor fueron las mas variables genéticamente, posiblemente porque ellas representan poblaciones relictas mas antiguas. Las características de la historia natural de H. bullata juntamente con los bajos niveles de diversidad genética y la degradación y desaparición de humedales ponen en peligro la existencia de esta especie.