A Diverse and Endangered Aquatic Ecosystem of the Southeast United States

Authors


Abstract

We document the biodiversity and conservation status of an extraordinarily diverse and endangered ecosystem in the United States that has failed to attract the same attention as tropical ecosystems—the rivers and streams of Alabama and adjoining states. Relative to North America as a whole, Alabama is a highlight of aquatic diversity supporting 38% of native fresh water fishes, 43% of native freshwater gill-breathing snails, 60% of native mussels, and 52% of native freshwater turtles. Of these, 41%, 77%, 34%, and 22% of the fishes, snails, mussels, and turtles, respectively, are endemic to Alabama and an adjacent state. Like many tropical systems of developing nations, this fauna is in an imperiled state, with 10%, 65%, 69%, and 43% of Alabama’s fishes, gill-breathing snails, mussels, and turtles, respectively, considered either extinct, endangered, threatened, or of special concern. Unlike tropical systems, however, little effort has been made to protect the taxa and their habitats. Only 40% of fishes, 1% of gill-breathing snails, 32% of mussels, and 20% of freshwater turtles are formally listed as either threatened or endangered via the U.S. Endangered Species Act of 1973; no critical habitat has been protected. Clearly, the biodiversity crisis in not limited to tropical systems of developing nations. Although the Endangered Species Act of 1973 helps to ensure a future of sustainable diversity, efforts must be made to hasten recognition, protection, and recovery of critical habitat, particularly for hotspots such as the aquatic systems of Alabama.

Abstract

En este trabajo documentamos el estado de la biodiversidad y conservación de un ecosistema extraordinariamente diverso y en peligro dentro de los Estados Unidos que no ha atraído la misma atención que los ecosistemas tropicales—los ríos y corrientes de Alabama y los estados colindantes. En relación con América del Norte, Alabama es un elemento descollante en cuanto a diversidad acuática manteniendo un 38% de los peces dulceacuícolas nativos, un 43% de los caracoles dulceacuícolas que respiran por medio de branquias, un 60% de los mejillones nativos, y un 52% de las tortugas dulceacuícolas nativas. De estos peces, caracoles, mejillones y tortugas, un 41%, 77%, 34% y 22% respectivamente, son endémicos a Alabama y a un estado lindero. Como tantos otros sistemas tropicales de naciones en desarrollo, esta fauna esta en un estado de riesgo con un 10% de los peces, un 65% de los caracoles que respiran por medio de branquias, un 69% de los mejillones y un 43% de las tortugas son considerados extinctos, en peligro, amenazados o de especial preocupación. Sin embargo, y a diferencia de muchos sistemas tropicales, se ha hecho poco esfuerzo para proteger los taxones y sus hábitats. Solo 40% de los peces, 1% de los caracoles que respiran por medio de branquias, 32% de los mejillones, y 20% de las tortugas dulceacuícolas estan formalmente listados como en peligro o amenazadas por medio del Acta de Especies en Peligro de 1973; hasta el momento no se ha protegido ningun hábitat crítico. Es claro que la crisis de biodiversidad no está limitada a sistemas tropicales de naciones en desarrollo. Si bien El Acta 1973 de Especies en Peligro de ayuda a asegurar una futura diversidad sustentable, se deben hacer esfuerzos para acelerar el reconocimiento, protección y recuperación de hábitats críticos, particularmente de areas tales como el sistema acuático de Alabama.

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