Parasitism at the Landscape Scale: Cowbirds Prefer Forests

Authors


Abstract

Landscape-scale examination of parasitism patterns of Brown-headed Cowbirds (Molothrus ater) revealed heterogeneous parasitism rates across the mosaic of a forest and associated old-field communities. In a two year study in Dutchess County, New York, we found a significantly higher parasitism rate in the forest-interior community (n = 301 nests; 17 species) than on the species in the adjacent and nearby old field and edge (n = 328 nests; 15 species; 32.3% versus 6.5%; p < 0.0001). Cowbirds invaded a mature 1300-ha forest stand even when their traditional host species were available in adjacent old-field and edge habitats. The forest and old-field study areas were located in a 38,000-ha township with 55% forest cover and contained numerous agriculture, dairy, and horse farms that provided favorable habitat for cowbirds. Within-forest examination of parasitism patterns revealed four aspects of cowbird parasitism that contrasted with patterns described in other regions: (1) parasitism was concentrated significantly more often on ground- and low-nesting (nests ≤ 1 m) forest species than on medium- and high-nesting species (nests> 1 m; 35.01% versus 29.93%; p = 0.0393); (2) parasitism was not significantly greater on Neotropical migrant species than on short-distance migrants and residents; (3) the parasitism rate was not higher in nests close to edges; and (4) the parasitism level was low on certain forest species (such as Wood Thrush) that have experienced high parasitism levels in the Midwest. From a management perspective these data suggest that cowbirds exhibit regional differences in host and habitat use; the target host community of a particular cowbird population is unpredictable at the landscape scale; and a landscape scale should be used in designing cowbird studies to accurately assess local population dynamics.

Abstract

Un exámen a escala de paisaje de los patrones de parasitismo de Molothrus ater, reveó tasas de parasitismo heterógenenas a través de un mosaico de bosques y comunidades asociadas a campos de laboreo. En un estudio de dos años en el condado de Dutchess, New York, encontramos una tasa de parasitismo significativamente más alta en la comunidad del interior del bosque (n = 301 nidos; 17 especies) que en las especies de los campos adyacentes y de los bordes (n = 328 nidos; 15 especies) (32.3% vs 6.5%; p < 0.0001). Molothrus ater invadió un rodal maduro de bosque de 1300 ha, aún cuando sus especies huéspedes tradicionales se encontraban disponibles en los hábitats de los campos adyacentes y de los bordes. Las áreas de estudio del bosque y del campo estaban localizadas en 38,000 ha de un municipio con 55% de cobertura boscosa y numerosos campos dedicados a la agricultura, granjas lecheras y cría de caballos, lo que proveyó de un ambiente favorable para Molothrus ater. El exámen de los patrones de parasitismo dentro del bosque reveló cuatro aspectos del parasitismo de Molothrus ater que contrastaron con los patrones descritos en otras regiones: (1) el parasitismo se concentró significativamente más a menudo en especies del bosque que anidan a nivel del suelo y a bajas alturas (nidos < 1 m), que en especies que anidan a alturas medias y altas (nests> 1 m)(35.01% vs 29.93%; p = 0.0393); (2) el parasitismo no fue significativamente mayor en las especies migratorias neotropicales que en las especies migratorias de corta distancia y residentes; (3) la tasa de parasitismo no fue más alta en los nidos cercanos a los bordes y (4) el nivel de parasitismo fue más bajo en ciertas especies del bosque (por ejemplo tordos del bosque), que han experimentado altos niveles de parasitismo en el oeste medio. Desde ana perspectiva de manejo, estos datos sugieren que Molothrus ater exhibe diferencias regionales en huéspedes y en el uso del hábitat; la comunidad huésped destinataria de una población particular de Molothrus ater es imprededble a una escala de palsaje y, por último, se debería utilizar la escala paisajistica en et diseño de estudios de Molothrus ater con el propósito de estimar con presición la dinámica de la población local.

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