Population Declines and Range Contractions among Lowland Farmland Birds in Britain

Authors


Abstract

We used extensive atlas and census data to assess trends in the distribution and population levels of birds on lowland farmland in Britain between the late 1960s and early 1990s. Many species of farmland birds have become less widespread or have declined in numbers, or both, but few have become more wide-spread or have increased. Of the 28 species classified as farmland birds the distributions of 24 contracted between 1970 and 1990. Of the 18 farmland species for which it was possible to assess population change, 15 were less abundant in 1990 than in 1970. Seven of the species were estimated to have undergone population decreases of at least 50%. Farmland species showing the largest population declines tended also to show substantial range contractions. Farmland species underwent an appreciably larger contraction of distribution than species associated with any other habitat. Furthermore, farmland species tended to decrease in abundance, whereas woodland species tended to increase. Population declines among farmland birds became evident in the mid- to late 1970s, a period when several fundamental changes were taking place in British agricultural practices. These included a great reduction in the spring sowing of cereals, a simplification of crop rotations, increased use of chemical pesticides and inorganic fertilizers, and more-intensive grassland management. We suggest that the declines of farmland bird species have been caused or aggravated by this pervasive intensification of agriculture. Existing research on declining farmland birds, however, indicates that there is no single mechanism underlying the population changes. We identify priorities for research, focusing mainly on relationships between bird populations and agricultural practices, but we also recognize a need for a better understanding of the role of predation.

Abstract

En el presente estudio utilizamos datos extensivos de atlas y censos, para evaluar las tendencias en la distribución y niveles poblacionales de aves que habitan tierras bajas agrícolas, en Gran Bretaña a finales de 1960 y principios de 1990. Muchas especies de aves que habitan tierras agrícolas han disminuído su extensión o han declinado en abundancia, o ambas cosas al mismo tiempo, sin embargo, algunas pocas se han extedido más o han aumentado en abundancia. De las 28 especies clasificadas como aves que habitan tierras agrícolas, la distribución de 24 se ha contraído entre 1970 y 1990. De las 18 especies de tierras agrícolas para las cuales fue posible evaluar cambios poblacionales, 15 fueron menos abundantes en 1990 que en 1970. Se estimó que 7 de las especies han sufrido declinaciones poblacionales de por lo menos un 50%. Las especies de tierras agrícolas que muestran las declinaciones poblacionales más pronunciadas, tendieron a mostrar también contracciones substanciales en su área de distribución. Las especies agrícolas han sufrido una contracción apreciablemente mayor en su distribución que las especies asociadas con cualquier otro hábitat. Mas aún, las especies de tierras agrícolas tendieron a decrecer en abundancia mientras que las especies de bosques tendieron a aumentar. La declinación poblacional entre aves de tierras agrícolas se hizo evidente a mediados y fines de la década de los 70’s, un período durante el cual estaban ocurriendo muchos cambios fundamentales en las prácticas agrícolas británicas. Estos cambios incluyeron una gran reducción en la siembra primaveral de cereales, una simplificación en la rotación de las cosechas, un aumento en el uso de pesticidas químicos y fertilizantes inorgánicos y un manejo más intensivo de las pasturas. Sugerimos que la declinación de las especies de aves de tierras agrícolas, ha sido causada o aumentada por esta intensificación de la agricultura. Sin embargo, las investigaciones existentes sobre las aves de tierras agrícolas en declinación indican que no existe un mecanismo único responsable estos cambios poblacionales. Identificamos prioridades para la investigación, enfatizando principalmente las relaciones entre poblaciones de aves y prácticas agrícolas, pero también reconocemos que es necesario una mejor comprensión del papel que juega de la predación.

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