Knowledge and Perceptions in Costa Rica Regarding Environment, Population, and Biodiversity Issues

Authors

  • Karen D. Holl,

    1. Department of Biology, Virginia Polytechnic Institute and State University, Blacksburg, VA 24061, U.S.A.
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    • §

      Current address: Center for Conservation Biology, Department of Biological Sciences, Stanford University, Stanford, CA 95305, U.S.A.

  • Gretchen C. Daily,

    1. Energy and Resources Group, Room 100, Building T-4, University of California, Berkeley, CA 94720, U.S.A.
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  • Paul R. Ehrlich

    1. Department of Biological Sciences, Stanford University, Stanford, CA 94305, U.S.A.
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Abstract

Public understanding of general environment- and population-related issues is critical for successful conservation efforts. We interviewed 300 residents of Costa Rica, distributed among three socioeconomic groups, to survey knowledge and perceptions about the environment. We focused on Costa Rica because it is an international model for sustainable development and because of its direct economic interest in biodiversity preservation for ecotourism. Our results indicate that Costa Ricans generally have a limited awareness of environment- and population-related problems. In all socioeconomic groups environmental problems were considered less important than various other problems, but 91% of respondents indicated a willingness to pay more for water or electricity if the extra money were used to protect biodiversity. Residents of San Jose’s lower-class neighborhoods more strongly perceived the effects of population growth and environmental degradation than did residents of urban, upper-class, or rural neighborhoods. Of those interviewed, 69% thought the rate of population growth should decrease. Only 52% of those surveyed, however, perceived any link between population size or growth rate and environmental quality; of those, 33% could not describe the link. Our findings and others suggest a number of ways to enhance the effectiveness of environmental education programs worldwide: (1) include information on the relationship between population and environmental quality; (2) explain the socioeconomic implications of environmental degradation; (3) in addition to formal education, utilize the mass media more; (4) tailor messages to local circumstances.

Abstract

El entendimiento de los problemas del medio ambiente y de la población es indispensable para el éxito en los esfuerzos de conservación. Entrevistamos a 300 costarricenses de tres diferentes niveles económicos, para evaluar el conocimiento y las percepctones sobre el medio ambiente. Escogimos Costa Rica, parque es un modelo internacional para el desarollo sostenible y por su interés económico directo de preservar la biodiversidad para el ecoturismo. Nuestros resultados muestran que, en general, los costarricenses tienen un conocimiento limitado de los problemas poblacionales y ambientales. La mayoría de los entrevistados en todos los grupos económicos consideraron los problemas del medio ambiente de menor importancia que otros problemas, pero el 91% de estas personas indicaron que pagarían más dinero por el agua o la electricidad si el dinero se gastara para proteger la biodiversidad. Las consecuencias del crecimiento de la poblacion y la degradación del medio ambiente son percibidos más fuertemente por los residentes de los barrios de nivel económico bajo de San José que por los residentes de barrios urbanos de nivel económico alto y de los barrios rurales. El 69% de los entrevistados, indicaron que la tasa de crecimiento de la población debe disminuir. Sin embargo, solamente el 52% de los entrevistados notaron una relación entre el tamaño o la tasa de crecimiento de la población y la calidad del medio ambiente; de estos, solamente el 33% pudieron describir esta relación. Los resultados de ésta y otras encuestas sugieren varias maneras de mejorar la eficada de los programas de educación ambiental en todo el mundo: (1) incluir información sobre la relación entre población y la calidad del medio ambiente; (2) explicar las consecuencias socioeconómicas de la degradación del medio ambiente; (3) aumentar la utilización de los medios de comunicación masiva; (4) formular información educativa para la situación local.

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