The Long-Term Effects of Tiger Poaching on Population Viability

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Abstract

Abstract: Poaching tigers, primarily for their bones, has become the latest threat to the persistence of wild tiger populations throughout the world. Anecdotal information indicates the seriousness of this new threat. It is important, however, to provide a quantitative analysis of poaching as a basis for strong policy action. We therefore created a tiger simulation model to explore the effects of realistic levels of poaching on population viability. The model is an individually based, stochastic spatial model that is based on the extensive data set from Royal Chitwan National Park, Nepal. We found that as poaching continues over time, the probability of population extinction increases sigmoidally; a critical zone exists in which a small, incremental increase in poaching greatly increases the probability of extinction. The implication is that poaching may not at first be seen as a threat but could suddenly become one. Moreover, even if poaching is effectively stopped, tiger populations will still be vulnerable and could go extinct due to demographic and environmental stochasticity. Our model also shows that poaching reduces genetic variability, which could further reduce population viability due to inbreeding depression. The longer poaching is allowed to continue, the more vulnerable a population will be to these stochastic events. At currently reported rates of poaching our analysis indicates that many wild tiger populations will be extirpated during the latter half of the 1990s.

Los efectos a largo plazo de la caza furtiva de tigres sobre la viabilidad poblacional

Abstract

Resumen: La caza furtiva de tigres, principalmente por sus huesos, se ha transformado en la última amenaza para la persistencia de problaciones salvajes de tigres alrededor del mundo. Información anecdótica indica la seriedad de esta nueva amenaza. Es importante, sin embargo proveer un análisis cuantitativo de la caza furtiva como base para una acción política firme. Es por ello que nosotros creamos un modelo de simulación para explorar los efectos de niveles realistas de caza furtiva sobre la viabilidad poblacional. Usamos un modelo espacial estocástico basado en individuos, que esta basado en el extenso conjunto de datos del Parque Nacional Real de Chitwan, en Nepal. Encontramos que a medida que la caza furtiva continúa, la probabilidad de extinción poblacional aumenta sigmoidalmente; existe una zona crítica donde un pequeño incremento en la caza furtiva incrementa en gran medida la probabilidad de extinción. La complicación es que la caza furtiva podría no ser vista al principio como una amenaza, pero pondría de pronto transformarse en una. Más aún, si la caza furtiva es detenida eficientemente, las poblaciones de tigres serían todavia vulnerables y podrían extinguirse debido a la estocasticidad demográfica y ambiental. Nuestro modelo también demuestra que la caza furtiva reduce la variabilidad genética, lo cual podria reducir aún más la viabilidad poblacional debido a la depresión de endocría. Cuanto más tiempo se permita que la caza furtiva continúe, más vulnerables se harán las poblaciones a estos eventos stocásticos. Nuestro análisis indica que al ritmo de las tasas de caza furtiva reportadas en la actualidad, muchas poblaciones de tigres serían eliminadas durante la última mitad de la década de los 90.

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