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Abstract: We mapped the geographical distributions of 93 endangered species of cacti from the Chihuahuan Desert Region. We divided the region into grids of 30 minutes latitude by 30 minutes longitude and calculated species frequencies for each grid. The grids with the highest species richness values are aggregated in areas of moderate elevation, particularly towards the southeastern and to a lesser extent, the eastern margins of the Chihuahuan Desert Region, in northern San Luis Potosi and the southern portions of Coahuila, Nuevo Leén, and Tamaulipas. This vast area constitutes the most important nucleus of cactus species concentration in the continent. Species richness decreases toward the western segment of the Chihuahuan Desert Region and from the Cuatro Ciénegas region to the north and northwest. Another important area is the Queretaroan-Hidalgoan Arid Zone, where several grids containing an important assemblage of endangered species occur. Climatic factors, such as minimum temperatures and mean annual precipitation, explain the current distribution patterns of these plants, and the recent Pleistocene climatic episodes appear to have played a determinant role in the existence of areas of high species concentration and in the proliferation of narrow endemics. Special actions are urgently needed to conserve the endangered Cactaceae of this region. We propose that a carefully selected network of small areas would be an appropriate approach for the conservation of these plants. But species richness cannot be taken as the sole criterion in the determination of protected areas. Additional criteria, such as degree of endemicity, degree of threat to species and areas, habitat diversity, and biogeographic congruence with other plant and animal groups, should be analyzed before these areas are selected. Propagation in botanical gardens using scientific criteria and commercial propagation would be additional methods of conservation.

Cactáceas Amenazadas en el Desierto Chihuahuense: I. Patrones de Distribución

Resumen: Se integraron las distribuciones geográficas de 93 especies de cactáceas amenzadas de la Región del Desierto Chihuahuense. Esta región se subdividió en cuadros de 30 minutos de latitud por 30 minutos de longitud y se calcularon las frecuencias de especies para cada uno de los cuadros. Los cuadros con los mayores valores de riqueza de especies están agregados en áreas de altitud moderada, ubicados particularmente hacia los márgenes sureste, y en menor medida, este de la Región del Desierto Chihuahuense, en el norte de San Luis Potosí, y en el sur de Coahuila, Nuevo León y Tamaulipas. Esta vasta área constituye el núcleo de concentración de especies de cactáceas amenazadas más importante del continente. A partir de esta área, la riqueza de especies decrece hacia el segmento oeste de la Región del Desierto Chihuahuense y de la región de Cuatro Ciénegas hacia el norte y noroeste. Además, en la Zona Arida Queretano-Hidalguense, la cual es considerada como una disyunción del Desierto Chihuahuense, se localizan varios cuadros con un importante contingente de especies amenazadas. Algunos factores climáticos, tales como temperaturas mínimas y precipitación promedio anual, explican los patrones de distribución actuales de estas plantas, y los eventos climáticos del Pleistoceno parecen haber jugado un papel determinante en la existencia de áreas de alta concentración de especies y en la proliferación de endemismos restringidos. Se requieren acciones especiales para protegar a las cactáceas amenazadas de la Región del Desierto Chihuahuense. Se propone que un enfoque apropiado para la conservación de estas plantas podria ser la selección cuidadosa de una red de pequeñas áreas. Sin embargo, la riqueza de especies no es el único criterio en la determinación de áreas protegidas. Existen criterios adicionales tales como la frecuencia de endemismos, el grado de amenaza de áreas y especies en particular, la diviersidad de hábitats y la congruencia biogeográfica con otros grupos de plantas y antimales, los que deberán ser analizados antes de que estas áreas sean seleccionadas. La propagación en jardines botánicos con criterios científicos, así como la propagación comercial, podrían ser métodos adicionales de conservación.