Effects of Fishing on the Ecosystem Structure of Coral Reefs

Authors

  • CALLUM M. ROBERTS

    Corresponding author
    1. Eastern Caribbean Center, University of the Virgin Islands, St. Thomas, U.S. Virgin Islands 00802, U.S.A.
      * Present address: Department of Environmental Economics & Environmental Management, University of York, York Y01 5DD, U.K.
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* Present address: Department of Environmental Economics & Environmental Management, University of York, York Y01 5DD, U.K.

Abstract

Abstract: Overfishing is considered one of the three most significant threats to coral reef ecosystems. Exponentially increasing human populations in the tropics have placed enormous demands upon reefs as a food source. At high intensities, termed ecosystem or Malthusian overfishing, fishing causes major direct and indirect effects on the community structure of fishes and other organisms. It reduces species diversity and leads to local extinctions not only of target species but also of other species not fished directly. Conceivably it could also lead to global extinctions. Loss of keystone species, such as predators of echinoderms, through fishing, can lead to major effects on reef processes, such as accretion of calcium carbonate. Ultimately, sustained heavy fishing may lead to loss of entire functional groups of species, resulting in impairment of the potentially important ecosystem functions provided by those groups. Overfishing has been shown to interact with other agents of disturbance to reduce the ability of reefs to recover from natural occurrences such as hurricanes. Effective management of fishing will require a deeper understanding of the effects of exploitation than we now possess. Research initiatives are underway to examine the responses of fish populations to fishing, generally responses to protection from fishing. There is, however, an urgent need to look beyond fish communities and to consider the entire reef ecosystem. Studies that integrate population and community biology with ecosystem processes will provide a much better understanding of the effects of biodiversity loss on reef function and will improve our ability to manage these complex systems.

Efecto de la pesca sobre la estructura ecosistémica de los arrecifes de coral

Abstract

Resumen: La sobrepesca es considerada como una de las tres amenazas más significativas para los arrecifes de coral. En los trópicos, las poblaciones humanas en incremento exponencial han impuesto demandas enormes sobre los arrecifes como fuentes de alimentos. A intensidades de pesca altas, denominadas sobrepesca ecosistémica o Maltusiana, la pesca causa importantes efectos directos e indirectos en la estructura de la comunidad de peces y otros organismos. La sobrepesca reduce la diversidad de especies y lleva a la extinción local tanto de las especies pescadas como de otras especies no pescadas en forma directa. En forma concebible puede también llevar a extinciones globales. La pérdida de especies clave por medio de la pesca, tales como predadores de equinodermos, puede tener ejectos importantes sobre los procesos biológicos del arrecife, tales como la acumulación de carbonato de calcio. En última instancia, la pesca intensiva sostenida puede llever a la pérdida de grupos funcionales de especies enteras, lo que resulta en la pédida de las funciones ecosistémicas potencialmente importantes provistas por estas especies. Se ha demostrado que la sobrepesca interactúa con otros agentes perturbadores para reducir la habilidad de los arrecifes para recuperarse de fenómenos naturales como los huracanes. El manejo pesquero efectivo requerirá de un entendimiento más profundo de los efectos de la explotación. Se están llevando a cabo iniciativas de investigación para examinar las respuestas de las poblaciones de peces a la pesca, se trata generalmente de estudios sobre la respuesta de las poblaciones a la protección de la pesca. Existe sin embargo, una necesidad urgente de mirar más alla de las comunidades de peces y considerar a la totalidad del ecosistema. Los estudios que integran la biología de poblaciones y comunidades con los procesos ecosistémicos, proveerián de un mejor entendimiento de los efectos de la pérdida de la biodiversidad sobre las funciones de los arrecifes y mejorarián nuestra habilidad para manejar estos sistemas complejos.

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