Ranking Conservation and Timber Management Options for Leadbeater’s Possum in Southeastern Australia Using Population Viability Analysis

Authors


Abstract

The conservation of the endangered Leadbeater’s Possum, Gymnobelideus leadbeateri, is one of the most contentious forestry issues in Australia. The challenge is to identify strategies to conserve the species in the significant portion of its range in the central highlands of Victoria (southeastern Australia) where timber harvesting occurs. We used ALEX, a simulation program for population viability analysis, to explore the effectiveness of potential forest management strategies to enhance the persistence of G. leadbeateri in areas of wood production. Our study focused on the relationship between the risk of metapopulation extinction and (1) the number and spatial arrangement of 50-ha logging areas that could be reserved from timber harvesting and (2) the impacts of post-fire salvage logging in reserved areas. We modeled complex patch structures within two forest blocks (Murrindindi and Steavenson) that were based on maps of both existing patches of suitable habitat for G. leadbeateri and the location of potential logging areas. We recorded high values for the probability of extinction of metapopulations of G. leadbeateri when existing strategies for the conservation of the species within the Murrindindi and Steavenson Forest Blocks were modeled. Exclusion of salvage logging operations from burned, old-growth forests significantly improved the species’ prospects of survival in both the short and long term. Withdrawal of timber harvesting from some proposed logging coupes made a significant, positive long-term contribution to metapopulation persistence. But there will be a delay of at least 150 years until areas set aside now make a significant contribution to metapopulation persistence. This is the time required for existing stands of regrowth to develop old-growth characteristics that are an essential habitat component for G. leadbeateri. We examined the effectiveness of different designs for setting aside a total reserved area of 300 ha. These ranged from a single 300-ha reserve to 12, 25-ha reserves. Populations in smaller reserves were vulnerable to extinction from demographic stochasticity and environmental variability. Conversely, a small number of larger reserves were susceptible to destruction in a single, catastrophic wildfire, highlighting the need for several dispersed reserves. Analyses of the sensitivity of various management options to variations in fire frequency and extent, movement capability, and a wide range of other factors indicated that the conservation strategy that gave the best relative outcome for G. leadbeateri was both to set aside several 50 to 100-ha reserves in every forest block and to preclude post-fire salvage logging operations from these areas if they burned in a wildfire.

Abstract

La conservación de Gymnobelideus leadbeateri, una especie en peligro, es uno de los problemas forestales más controvertidos en Australia. El desafío consiste en identificar estrategias para conservar la especie dentro de una porción significativa de su área de distribución en las Tierras Altas Centrales de Victoria (sudeste de Australia), dónde se lleva a cabo la explotación maderera. En el presente trabajo, utilizamos un programa de simulación del análisis de la viabilidad poblacional, conocido como “ALEX”, para explorar la efectividad de las estrategias de manejo del bosque como potenciales destinadas a mejorar la persistencia de G. leadbeateri en las áreas de producción de madera. Nuestro estudio se concentró en la relación entre el riesgo de extinción de la metapoblación y 1. el número y ordenamiento espacial de áreas de tala de 50 ha que podrían reservarse para la explotación maderera y 2. el impacto de las talas, con fines de salvataje, posteriores a los incendios en áreas reservadas. Modelamos estructuras complejas de parches dentro de dos bloques de bosque (Murrindindi y Steavenson) que estuvieron basadas en mapas de los parches de hábitat adecuado para G. leadbeateri existentes y en la localización de áreas potenciales para la tala. Registramos valores muy altos para la probabilidad de extinción de las metapoblaciones de G. leadbeateri, cuando fueron modeladas las estrategias existentes para la conservación de la especie dentro de los bloques de bosque de Murrindindi y Steavenson. La exclusión de las operaciones de tala de salvataje posteriores a la quema de los bosques primarios, mejoraron significativamente las perspectivas de supervivencia para la especie a corto y largo plazo. La suspensión de la tala de ciertas áreas dónde se habían propuesto cortes, contribuyó significativamente a la persistencia a largo plazo de la metapoblación. Sin embargo, habrá que esperar por lo menos 150 años para que las áreas que sean elegidas como reserva en el presente, puedan contribuir significativamente a la persistencia de la metapoblación. Este es el tiempo requerido por los rodales en recuperación existentes para poder desarrollar las características de bosques primarios, que son un componente esencial del hábitat de G. leadbeateri. Analizamos la efectividad de distintos diseños para proteger un área total bajo reserva de 300 ha. Estas comprendieron desde una reserva única de 300 ha hasta 12 reservas de 25 ha cada una. Las poblaciones en las reservas más pequeñas fueron vulnerables a la extinción debido a la estocasticidad demográfica y a la variabilidad ambiental. En forma opuesta, un pequeño número de reservas de grandes dimensiones fueron susceptibles a ser destruídas durante un solo incendio catastrófico poniendo de manifiesto la necesidad de mantener varias reservas dispersas. Se analizó la sensitividad de las distintas opciones de manejo a las variaciones en la frecuencia y extensión de incendios, la capacidad de movimiento y un amplio rango de otros factores. Estos análisis indicaron que la estrategia de conservación que produjo el mejor resultado relativo para G. leadbeateri, fue la de proteger varias reservas de 50–100 ha en cada bloque de bosque y evitar las prácticas de tala de salvatage en estas áreas si fuesen quemadas en un incendio natural

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