Ecological Redundancy and Long-Term Dynamics of Vertebrate Predators in Semiarid Chile

Authors


Abstract

In the semidesert of Aucó, Chile, four strigiform, six falconiform, and two fox species joined the suite of endothermic vertebrate predators at various times from 1987 to 1994. Different falconiforms entered and exited the suite at times roughly correlated with long-term fluctuations in the density of small mammals, but strigiforms and foxes remained resident throughout the 7 years. Using detailed data on diets (trophic guild structure) and on resident status of the 12 predator species, we assessed whether the combination of these two criteria, if obtained in a shorter study, would have been adequate to make reasonable decisions about which species should be conserved were it possible to conserve only a subset of the 12. In particular, we evaluated whether ecological redundancy, as gauged by high diet similarity, would provide a reasonable basis for concentrating on the conservation of some species more than others. Guild structure of the predator suite at Aucó remained consistent through the first 3 years of the study, but then shifted markedly, such that conservation strategies based on apparent ecological redundancy (in diet) early on would have been misguided in the long term. Although transient species sometimes were redundant with residents, in other years the same transients played unique trophic roles, so the apparently rational strategy of concentrating conservation efforts on less-mobile, resident species would have left gaps in ecosystem function. Likewise, a short-term, intensive inventory of Aucó’s predators would have underestimated in some years and overestimated in others the richness of species, depending on prey resources there. We conclude that no short-term data would have provided adequate bases for focusing conservation efforts on some species or particular habitat patches. Although realistically no such decision-making process can be delayed until a 7-year (or longer) data set has been accumulated, we suggest that short-term studies of species assemblages be used cautiously when making conservation decisions.

Abstract

En la localidad semidesértica de Aucó (Chile), cuatro especies de strigiformes, seis de falconiformes y dos de zorros constituyeron un conjunto variable de depredadores endotérmicos en diversos períodos desde 1987 a 1994. Diferentes falconiformes ingresaron o salieron del conjunto en tiempos aproximadamente correlacionados con fluctuaciones de largo plazo en la densidad de micromamíferos, pero las especies strigiformes y los zorros permanecieron como residentes a lo largo de los siete años. Usando datos detallados sobre dietas (estructura gremial trófica) y estados residencia de las 12 especies de predadores, determinamos si es que la combinación de estos dos criterios, obtenidos en un estudio a corto plazo, hubiera sido adecuado para tomar decisiones razonables dada la eventual necesidad de conservar solo un subconjunto de dichas especies. Específicamente, evaluamos si redundancia ecológica, estimada como alta similitud dietaria, proveería una base razonable para concentrarse en la conservación de algunas especies más que en otras. La estructura gremial del conjunto de depredadores en Aucó permaneció constante durante los primeros tres años del estudio pero a continuación cambió marcadamente, de manera que estrategias de conservación basadas en la aparente redundancia ecológica (en dieta) encontrada al principio habrían sido inadecuadas largo plazo. Aunque las especies transitorias algunas veces fueron redundantes con las residentes, en otros años las mismas especies transtorias tuvieron papeles tróficos únicos, de manera que la estrategia aparentemente racional de concentrar los esfuerzos de conservación en las especies residentes menos móviles habría dejado vacíos importantes en la función del ecosistéma. De forma similar, un inventario intensivo a corto plazo del número de especies de depredadores de Aucó los habría subestimado en algunos años y sobrestimado en otros, dependiendo de los niveles de recursos presa. Concluimos que ningún estudio corto plazo habría provisto las bases adecuadas para enfocar los esfuerzos de conservación en algunas especies o en parches de hábitat particulares. Aunque realistamente ningún proceso de toma de decisiones debe paralizarse hasta que se acumule una base de datos de siete años o más, sugerimos que los estudios de corto plazo elosa de ensambles de especies deben usarse muy cautamente cuando se toman decisiones sobre conservación biológica.

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