Effects of Tropical Cyclonic Storms on Flying Fox Populations on the South Pacific Islands of Samoa

Authors


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Abstract

The South Pacific islands of Samoa have two extant flying fox species, Pteropus samoensis and P. tonganus. Following two severe cyclonic storms, we examined their differential behavioral responses and evaluated the effectiveness of recently established reserves in providing refugia. Although the cyclones disrupted activity patterns and foraging behavior for both species, comparisons with pre-storm data suggested that the more common, widely distributed P. tonganus experienced more severe population declines than the endemic P. samoensis. This differential mortality could be explained by a combination of ecological and behavioral factors. P. tonganus had a greater tendency to enter villages to feed on fallen cultivated fruits, making it more vulnerable to human hunting and predation by domestic animals. In addition, P. samoensis appeared to use survival strategies not observed in P. tonganus. Leaves, which were far more available than flowers or fruits in the immediate post-storm period, comprised a major part of the post-storm diet of P. samoensis. This species also fed on the fleshy bracts of a storm-resistant native liana, (Freycinetia reineckei). In contrast, a seasonally important food of P. tonganus is nectar from the delicate flowers of Syzygium inophylloides (asi), a canopy tree that is very vulnerable to wind damage and has become increasing scarce with the clearing of lowland forest. Rainforest reserves, established prior to the storms, served as adequate refugia for local P. samoensis populations, which appeared to feed relatively close to their roosts, primarily in native forest, but did not protect P. tonganus populations, which traveled outside reserves to forage in areas lacking hunting bans. Although wind damage was patchy and not consistent between storms, areas of high topographic complexity (e.g., volcanic cones and deep valleys) were the most likely to retain areas with some foliage and should be given priority in the design of future reserves.

Abstract

Las islas del Pacífico Sur de Samoa tienen dos especies existentes de zorros voladores, Pteropus samoensis y P. tonganus. Luego de dos severas tormentas ciclónicas, examinamos sus diferentes respuestas de comportamiento y evaluamos la efectividad de las reservas recientemente establecidas para proveer de refugio. Si bién los ciclones perturbaron los patrones de actividad y forrajeo en ambas especies, las comparaciones con datos previos a las tormentas sugieren que la especie mas común y ampliamente distribuída, P. tonganus, experimentó declinaciones poblacionales mas severas que la especie endémica P. samoensis. Esta mortalidad diferencial podría ser explicada por una combinación de factores ecológicos y de comportamiento. P. tonganus presentó una mayor tendencia a entrar en las aldeas para alimentarse de frutos cultivados caídos, haciendose mas vulnerable a la caza por humanos y a la de predación por parte de animales domésticos. Además, P. samoensis pareció usar estrategias de supervivencia no observadas en P. tonganus. Las hojas, que estuvieron mucho mas disponibles que las flores o frutos inmediatamente después de las tormentas, comprendieron la mayor parte de la dieta de P. samoensis, durante el período posterior a las tormentas. Por otra parte, esta especie se alimenta de las bracteas carnosas de una liana nativa resistente a las tormentas, (Freycinetia reineckei). En forma opuesta, un importante alimento estacional de P. tonganus es el nectar de las delicadas flores de Syzygium inophylloides (asi), un árbol del dosel que es muy vulnerable al daño causado por el viento y que además se ha hecho cada vez mas escaso debido a la tala de los bosques en las tierras bajas. Las reservas selváticas, establecidas antes de las tormentas sirvieron como refugios adecuados para las poblaciones locales de P. samoensis, las cuales parecieron alimentarse relativamente cerca de sus dormideros, principalmente en el bosque autóctono, pero no protegieron a las poblaciones de P. tonganus, las cuales se alejaron de las reservas para forrajear en áreas no protegidas de la caza. Si bien el daño causado por el viento fue irregular e inconsistente entre las tormentas, las áreas de una gran complejidad topográfica (por ej. conos volcánicos y valles profundos) fueron las mas probables de retener áreas con algo de follage y por lo tanto se les debe asignar prioridad en el diseño de futuras reservas.

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