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We estimated the population sizes of the three species of columnar cacti that grow on the island of Curaçao using ground and aerial transects, and we examined the island’s carrying capacity for two species of nectar-feeding bats that depend on nectar from the flowers of these cacti. We calculated carrying capacity based on the daily availability of mature flowers between January and December 1993 and the field energy requirements of bats as estimated from an equation for eutherian mammals (low estimate) and one for passerine birds (high estimate) based on body mass. Additional energy requirements of pregnancy and lactation were taken into account. We estimated that 461,172 columnar cacti were present on Curaçao (38% Subpilocereus repandus, 51% Stenocereus griseus, and 11% Pilosocereus lanuginosus). May through September are the critical months when bats rely most heavily on cactus for food. July 1993 was a bottleneck with the smallest number of mature flowers per day. July and August were months of greatest energy demand because females were lactating. We estimate that the carrying capacity for Glossophaga longirostris in July, when the bat (Leptonycteris curasoae) population was 900, was near 1200, an estimate that fits the observed population size of nectar-feeding bats on the island. We suggest that the extensive removal of native vegetation occurring on Curaçao be strictly regulated because further destruction of the cacti will result in a decrease and potential loss of the already low populations of nectar-feeding bats.

Estimamos et tamaño de la población de tres especies de cactáceas columnares que crecen en la isla de Curaçao, usando transectos de suelo y aéreos, también examinamos la capacidad de carga de la isla para dos especies de murciélagos nectarívoros que dependen del nectar de las flores de estas cactáceas. Calculamos la capacidad de carga basándonos en la disponibilidad diaria de las flores maduras entre enero y diciembre de 1993 y requerimientos de energía en el campo de los murciélagos, estimados con una ecuación para los mamíferos eutarianos (estimación baja) y otra para los pájaros paserinos (estimación alta) basadas en la masa corporal. Requerimientos adicionales de energía atribuidos al embarozo y a la lactación fueron considerados. Estimamos que 461,172 cactáceas columnares estuvieron presentes en Curaçao (38% Subpilocereus repandus, 51% Stenocereus griseus, and 11% Pilosocereus lanuginosus). De mayo a septiembre son meses críticos durante los cuales los murciélagos dependen fuertemente de los recursos de las cactáceas como comida; julio 1993 representó un periodo de limitación con el número más pequeño de flores maduras por día. Julio y agosto fueron los meses de demanda de energía más grande a causa de la lactación de las hembras. Estimamos que la capacidad de carga de Glossophaga longirosris en julio, era de 2000, cuando la población de Leptonycteris curasoae era de 900 murciélagos, una estimación que corresponde al tamaño de la población de murciélagos nectarívoros observado en la isla. Sugerimos que la extensa eliminación de la vegetación nativa que existe actualmente en Curaçao sea controlada estrictamente, pues la destrucción adicional de las cactáceas resultará en una reducción y pérdida potencial de la ya escasa población de murciélagos nectarívoros.