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How problems are defined and redefined largely dictates how they will (or if they can) be solved, especially complex problems such as the challenge of conserving large carnivores in North America. We describe a practical and comprehensive method for analyzing problems within specific human and ecological contexts and for inventing, evaluating, and selecting solutions. We conducted a problem definition exercise for the large carnivore conservation problem and arrived at five key variables that must be addressed in order to protect these threatened species: cultural history, valuation, ecology, management systems, and the policy process. Our analysis maps the broad dimensions of the problem and identifies areas to be targeted by any successful solution strategy. The method we present and our proposed initial definition of the carnivore conservation problem can serve as a springboard for further analysis and policy making at specific sites and at appropriate scales for on-the-ground solutions to this and other natural resource problems.

La forma en que los problemas son definidos y redifinidos, en gran forma dirigen la manera en que estos serán (de ser posible) resueltos, especialmente problemas complejos como lo es el reto de la conservación de mamíferos mayores en Norte América. Describimos un método práctico y comprensivo para analizar los problemas dentro de un contexto humano y ecológico específico, así como para crear, evaluar y seleccionar soluciones. Realizamos un ejercicio de definición del problema de la conservación de los carnívoros mayores y arribamos a cinco variables que deben ser atendidas para proteger estas especies amenazadas—historia cultural, valuación ecológica, sistemas de manejo y proceso de las políticas. Nuestros análisis crea mapas de las dimensiones generales del problema e identifica áreas a atender con estrategias exitosas. El método que presentamos y nuestra definición inicial del problema de la conservación de los carnívoros puede servir como una plataforma para futuros análisis y la estructuración de politicas en sitios específicos a una escala apropiada para dar soluciones reales a estos y otros problemas relacionados con los recursos naturales.