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The science and management of grizzly bears (Ursus arctos horribilis) in the Rocky Mountains of North America have spawned considerable conflict and controversy. Much of this can be attributed to divergent public values, but the narrow perceptions and incomplete and fragmented problem definitions of those involved have exacerbated an inherently difficult situation. We present a conceptual model that extends the traditional description of the grizzly bear conservation system to include facets of the human domain such as the behavior of managers, elected officials, and the public. The model focuses on human-caused mortality, the key determinant of grizzly bear population growth in this region and the interactions and feedback loops among humans that have a major potential influence on bear mortality. We also briefly evaluate existing information and technical methods relevant to understanding this complex human-biophysical system. We observe not only that the extant knowledge is insufficient for prediction (and in some cases for description), but also that traditional positivistic science alone is not adequate for dealing with the problems of grizzly bear conservation. We recommend changes in science and management that could improve learning and responsiveness among the involved individuals and organizations, clarify some existing uncertainty, and thereby increase the effectiveness of grizzly bear conservation and management. Although adaptive management is a promising approach, we point out some key—as yet unfulfilled—contingencies for implementation of a method such as this one that relies upon social processes and structures that promote open learning and flexibility in all facets of the policy process.

La ciencia y manejo de los osos pardos (Ursus arctos horribilis) en las montañas rocallosas de Norte América han producido considerables conflictos y controversias. Mucho de esto puede ser atribuido a los divergentes valores públicos, así como a reducidas percepciones e incompletas y fragmentadas definiciones de los involucrados, lo cual ha exacerbado la ya dificil situación. Presentamos un modelo conceptual que expande la descripción tradicional del sistema de conservación de los osos pardos para incluir facetas del dominio humano como son la conducta de los manejadores, los oficiales elegidos y en publico. El modelo se enfoca en la mortalidad causada por humanos, clave determinante del crecimiento de las poblaciones de osos pardos en esta región y las interacciones y retroalimentación entre los humanos que tienen un mayor potencial para influir en la mortalidad de los osos. Brevemente evaluamos la información existente y los métodos técnicos relevantes para entender este complejo sistema humano-biofisico y observamos que no solo el conocimiento actual es insuficiente para predecir (y en algunos casos para describir), sino también que la ciencia positivista por si sola no es adecuada para enfrentar los problemas de la conservación del oso pardo. Recomendamos cambios en la ciencia y manejo que pueden mejorar el aprendizaje y responsabilidades entre los individuos y las organizaciones involucradas, clarificar algunas incertidumbres existentes y por lo tanto incrementar la efectividad del manejo y conservación del oso pardo. Mientras que el manejo adaptativo es una aproximación que promete, indicamos algunos puntos clave, tales como contingencias de implementación de un método como este, no abordadas en su totalidad, método que se basa en procesos sociales y estructuras que promueven un aprendizaje abierto y otorgan flexibilidad en todas las fases de los procesos políticos.