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An isolated 4-ha fragment of lowland tropical rain forest has been preserved in the Singapore Botanic Gardens since their founding in 1859. The Botanic Gardens’Jungle has recently had enumerated all woody stems 5 cm diameter at breast height (dbh) and larger and the complete vascular plant flora inventoried. This inventory can be compared with the historic record of the flora of the Gardens’Jungle obtained from the extensive collection of herbarium specimens dating back to the 1890s. Of the 448 historically recorded native species, 220 are still present. Ninety-four native species for which there were no historic records and 80 introduced species were also recorded in the recent inventory. The 50.9% loss of plant species richness over approximately the last century has not been distributed uniformly across plant life-form groups. Tree species have been less likely to go extinct than shrubs, climbers, or epiphytes. But half of the tree species present in 1994 were represented by only one or two individuals ≥ 5 cm dbh and larger. Individual longevity may be the major correlate with persistence of plant species in isolated forest fragments. Shade-tolerant understory shrubs (mostly Rubiaceae) and rattans (Palmae) have been particularly prone to extinction. Some species have probably proliferated during the period of isolation. The tree Calophyllum ferrugineum currently constitutes one quarter of all woody stems. A group of climbers has become very common and covers large areas, probably inhibiting tree regeneration. We conclude that tiny fragments will act as refuges for tropical rain-forest plant species for decades, possibly even centuries after isolation but on their own they will not provide a permanent guarantee of the conservation of tropical biodiversity.

Un fragmento aislado de 4 ha de bosque tropical lluvioso de tierras bajas se ha preservado en los jardines botánicos de Singapur desde su fundación en 1859. Recientemente fueron numerados todos los tallos leñosos ≥5 cm dap en la Selva de los Jardines Botánicos y se realizó un inventario completo de la flora de plantas vasculares. Este inventario se puede comparar con los registros históricos de la flora de la selva de los jardines obtenidos de una extensiva colección de especímenes de herbario que se remontan a 1890. De las 448 especies históricamente registradas como nativas todavía se encuentran 220. Adicionalmente 94 especies nativas sin registros históricos y 80 especies introducidas fueron registrados en inventarios recientes. La pérdida del 50.9% de la riqueza de especies vegetales a lo largo del último siglo no se distribuye uniformemente en los grupos de formas de vida de las plantas. Las especies arbóreas se han extinguido menos que los arbustos trepadores o epifitas. Sin embargo, la mitad de las especies arbóreas presentes en 1994 estuvieron representadas por solo uno o dos individuos de ≥5 cm dap. La longevidad individual puede ser el principal correlativo de la persistencia de especies vegetales en fragmentos boscosos aislados. Arbustos umbrófilos (principalmente Rubiaceae) y ratanes (Palmae) han Sido particularmente propensos a la extinción. Algunas especies probablemente han proliferado durante el período de aislamiento. El árbol Calophyllum ferrugineum constituye la cuarta parte de todas los tallos leñosos. Un grupo de trepadoras se ha vuelto muy común y cubre extensas áreas, probablemente inhibiendo la regeneración de árboles. Concluimos que los fragmentos pequeños fungen como refugios para especies vegetales del bosque tropical lluvioso durante décadas, posiblemente siglos, después de aislados; pero por si solos no garantizan permanentemente la conservación de la biodiversidad tropical.